Succesvol in de VS: censuur exporteren

De Chinese machthebbers krijgen hulp uit de VS bij het afschermen van internet.

Het bedrijf Secure Computing levert hier de software voor.

Internetcafés in China zijn verplicht het surfgedrag van hun klanten zestig dagen te bewaren. Foto AP Chinese Internet surfers work at their computer stations in an Internet cafe in Beijing, China, Wednesday, Feb. 15, 2006. Internet companies facing hearings Wednesday before angry U.S. lawmakers say they can't resist China's effort to censor the Web on their own. But industry analysts say that even if Washington tried to enforce free-speech standards, it is likely to have little effect. (AP Photo) Associated Press

Ze hebben een bijnaam: 'The Internet Gang of Four', vernoemd naar de Bende van Vier, de eens oppermachtige clan in China waartoe ook de vrouw van Mao behoorde. Google, Microsoft, Cisco en Yahoo. Allemaal Amerikaanse bedrijven die de Chinese machthebbers helpen internet af te schermen, gebruikers toegang te ontzeggen en critici de mond te snoeren.

Als deze bedrijven met gangsters vergeleken worden, dan is het minder bekende Amerikaanse Secure Computing het vijfde lid van de bende. 'Alles wat deze bedrijven doen heeft mijn belangstelling', zegt bestuurder Tim Steinkopf. 'Wat zij in China doen, hoe dat hier in Amerika valt, dat beïnvloedt mijn speelruimte.'

Toen de bestuurders van de vier zich in het Amerikaanse Congres moesten verantwoorden, bleef Secure Computing buiten schot. De vier kregen de volle laag. 'Schaamt u zich niet?' 'U ontneemt dissidenten hun stem.' 'Ik begrijp niet hoe u 's nachts nog kunt slapen.'

Steinkopf slaapt prima, zegt hij op het hoofdkantoor van Secure Computing. Terwijl hij al jaren doet waarvoor zijn vier branchegenoten zich moeten verantwoorden: Steinkopfs bedrijf exporteert censuur.

Secure Computing maakt softwarefilters, waarmee informatie kan worden weggefilterd. E-mails die bepaalde (onwelgevallige) woorden bevatten komen dan niet aan. Websites worden ontoegankelijk gemaakt. Berichten die via MSN Messenger of Skype worden verstuurd tegengehouden. Met zo'n filter krijgt iemand die in China zoekt op woorden als 'Tibet', 'Taiwan' of 'democratie' van de systeembeheerder te horen dat de informatie niet bestaat. Een groeimarkt, zegt Steinkopf.

Secure Computing is een bedrijf op leeftijd in de nog jonge technologiesector van Silicon Valley. Het was ooit onderdeel van het conglomeraat Honeywell, maar werd in 1989 afgestoten, ging naar de beurs en ontwierp in 1993 de eerste firewall, een beschermmuur op internet, voor de Amerikaanse overheid. De winst verdubbelde de laatste vijf jaar elk jaar, tot 109 miljoen dollar (89 miljoen euro) in 2005. Naast het hoofdkantoor in San José heeft het bedrijf vestigingen in Dubai, Hongkong en Shanghai.

Meer dan de helft van Steinkopfs inkomsten komt uit de VS. De Amerikaanse overheid is klant, evenals 'het overgrote deel van de vijftig grootste bedrijven'. China en Japan zijn samen goed voor 10 procent van de omzet. De Chinese klanten van Secure Computing zijn overheidsorganen in de transport- en telecombranches. Specifieker wordt Steinkopf niet.

Google presenteerde vorige week in China een gefilterde Chinese versie van de zoekmachine met een eigen Chinese naam. 'Het zou arrogant zijn om hier zaken te willen doen en tegelijkertijd China de wet te willen voorschrijven', zei Google-bestuurder Eric Schmidt bij die gelegenheid.

Sinds bekend is geworden dat zowel de Chinese als de Iraanse overheid gebruikmaakt van Smartfilter, het paradepaardje van Secure Computing, ligt ook Steinkopfs bedrijf onder vuur. The Open Net Initiative, een samenwerkingsverband van drie universiteiten, ontdekte dat Iran software van Secure Computing gebruikt. 'Het bedrijf is medeschuldig aan het voortbestaan van dit soort regimes', concluderen ze. Het is voor Amerikaanse bedrijven verboden zaken te doen met Iran. Eerder stelde Secure Computing dat het in Iran waarschijnlijk om illegale software gaat. Het filtersysteem in China is nog geraffineerder, stellen de onderzoekers. Met dank aan Smartfilter van Secure Computing.

Wat vindt Steinkopf van de beschuldiging dat in Iran en China zijn software voor censuur wordt gebruikt? 'Daar vind ik niets van.' Waarvoor zou hij zijn software graag gebruikt zien? 'Dat kan me niet schelen. Onze programma's zijn in te stellen zoals de koper het wenst. Wij hebben een bedrijf om software te verkopen. Niet om activist te zijn.'

    • Freek Staps