Hockeyoffensief krijgt een gezicht

Vijf maanden voor het WK hockey voor mannen heeft de gemeente Mönchengladbach een hockeystadion geopend. Het management hoopt op een grote oranje toestroom.

Door de verschillend gekleurde stoeltjes lijkt het stadion in Mönchengladbach altijd vol. Foto Chris Keulen Duitsland (BRD), Monchen-Gladbach, 17/4/06 Vierlandentoernooi in nieuw Warsteiner Hockeypark in Mönchen-Gladbach. Argentinië tegen India: 2-3. In september 2006 zal in het stadion het wereldkampioenschap gehouden worden. foto: Chris Keulen Keulen, Chris

Het lijkt een wat doorzichtige truc, maar het 'visuele bedrog' blijkt wonderwel te werken op deze druilerige middag aan de rand van Mönchengladbach. Vol zit het Warsteiner HockeyPark niet, want het is Ostersonntag, en Paaszondag is in Duitsland vooral een dag om met de familie aan tafel te schuiven. Amper tweeduizend bezoekers hebben de moeite genomen om de nationale hockeyploeg aan het werk te zien. Toch lijken alle stoelen bezet.

Het geheim schuilt in de felgetinte kuipstoeltjes (zes verschillende kleuren) van het 9.046 zitplaatsen tellende complex, dat een dag eerder officieel is geopend. 'Een computerprogramma heeft de kleuren zo gerangschikt dat het psychologische effect optimaal is', grijnst directeur Uschi Schmitz van de Duitse hockeybond (DHB). 'Ook al zit er vrijwel niemand, dan nog lijkt het vol te zitten.'

Schmitz is vooral heel erg trots op het nieuwe onderkomen. Eindelijk heeft Duitsland een eigen nationaal hockeystadion, en dat voor een prikje. Tien miljoen euro heeft het complex gekost, maar het leeuwendeel (8,8 miljoen) is opgehoest door de gemeente Mönchengladbach en de deelstaat Noordrijn Westfalen. De laatste hoopte de Olympische Spelen van 2012 binnen te halen, en besloot daarom vijf jaar geleden tot grootscheepse renovatie van de sportinfrastructuur in de regio. 'Wij hebben mogen meeliften', zegt DHB-voorzitter Stephan Abel, wiens bond de komende 25 jaar voor 'een vriendenprijsje' onderdak is.

Mönchengladbach op zijn beurt mag zich nu Duitslands Hockeyhauptstadt noemen. En dat doet de gemeente dan ook, met een eigen en deels in het Nederlands opgestelde website. Over vijf maanden mag de 250.000 inwoners tellende stad zich zelfs hockeyhoofdstad van de wereld noemen, want dan is het stadion pal naast de vorig jaar opgeleverde voetbalarena van Borussia Mönchengladbach het decor van het WK voor mannen. Het vierlandentoernooi, maandag winnend afgesloten door Duitsland, geldt als de generale repetitie voor die wereldtitelstrijd, waarvoor de capaciteit met vierduizend zitplaatsen wordt uitgebreid.

Niet toevallig koos de DHB voor Mönchengladbach, de stad op een steenworp afstand van het 'hockeymaffe' Nederland. Maar de nabijheid van Holland Hockeyland is niet de enige reden, zegt Schmitz, die in september niettemin hoopt op 'een grote oranje toestroom'. 'Mönchengladbach deed het beste financiële bod, want de stad wil zich profileren. Niet alleen met hockey, ook met culturele evenementen, en daarvoor gaan ze dit stadion óók gebruiken.'

Het nieuwe stadion past ook in het Veranstaltungsoffensiv dat de DHB rond de eeuwwisseling afkondigde en dat, aldus Schmitz, 'deels is geïnspireerd door het succes van jullie WK van 1998 in Utrecht'. Dat toernooi, het eerste WK voor mannen én vrouwen, bracht de Nederlandse bond waarop het hoopte: veel goodwill en een spectaculaire ledengroei, van 128.000 naar zo'n 185.000.

Duitsland telt nog niet de helft (72.000) van dat aantal, maar Schmitz hoopt 'het Nederlandse succesmodel op Duitse schaal' te kopiëren. 'Duitsland doet al jarenlang mee in de top van het internationale hockey, maar we hebben nooit wat gedaan met de successen', erkent Schmitz. 'Daar moeten en willen we nu verandering in brengen; we hebben behoefte aan sponsors, leden en media-aandacht. Als je die niet vanzelf krijgt, moet je die halen, maar dan kan je niet met lege handen aankomen. Je moet wat te bieden hebben.'

De vernieuwingsdrift van zijn broodheren verleidde bondscoach Bernhard Peters al tot de opmerking dat 'het Duitse hockey aan een nieuw tijdperk begonnen is'. Er is één niet onbelangrijk 'maar': het WK voetbal, komende zomer eveneens in Duitsland. Dat evenement overstemt alles, en dus heeft de DHB moeite het eigen WK 'in de markt' te zetten. 'Ik zie het niet als een probleem, eerder als een mogelijkheid onszelf te profileren, ook al besef ik dat wij pas na het allerlaatste fluitsignaal (WK-finale op 9 juli, red.) daadwerkelijk aan de slag kunnen', zegt Schmitz. Om de aandacht van het grote publiek te vangen overhandigde de DHB begin dit jaar het eerste vip-hockeypassepartout aan Franz 'Der Kaiser' Beckenbauer, Duitslands levende voetballegende.

Hulp kwam vorige maand uit onverwachte hoek, toen de bekritiseerde Teamchef Jürgen Klinsmann zich (tevergeefs) sterk maakte voor de aanstelling van Peters als technisch directeur van de Duitse voetbalbond. Het dagblad Bild stak prompt de draak met de voordracht van de aan de Keulse Sporthochschule gevormde bondstrainer. Een hockeyer als kapitein op het schip? Dan kon de DFB net zo goed een biljartcoach aanstellen, schamperde de krant.

Schmitz vond het allang best. 'Bild ging wat te ver, maar voor het overige hadden we niet te klagen. Iedereen had het over Peters en over hockey. Onze persdienst heeft het uitgerekend: alleen al in de geschreven pers 1.157 vermeldingen.' Ook perschef Christoph Plass is tevreden: 'We moeten Bernhards voeten kussen.'

Begin deze maand kon Schmitz haar lol ook al niet op, toen de collega's uit Nederland een kijkje kwamen nemen in de Gladbacher Hockeyarena. 'Ze keken hun ogen uit. Na afloop vroeg jullie directeur of hij de bouwtekening mee mocht nemen.'