'Er zit veel meer waarde in VNU'

Het bestuur van uitgever VNU probeert wanhopig beleggers te overtuigen in te stemmen met het miljardenbod. Maar een deel van de aandeelhouders vind het bod te laag. 'Wie hier niet op ingaat heeft een gaatje in zijn hoofd.'

VNU-topman Rob van den Bergh (links) treedt deze zomer af. Foto NRC Handelsblad, Maurice Boyer de heer van den Bergh, VNU aandeelhoudersvergadering, Amsterdam, 18 april 2006 Haaff, Maarten van

De grootste overname ooit van een Nederlands bedrijf verloopt een stuk stroever dan de hoofdrolspelers graag zouden zien. Op uitgever VNU uit Haarlem is een bod uitgebracht van 7,5 miljard euro. Bestuur en raad van commissarissen van VNU vinden dat een mooi bedrag en adviseren de aandeelhouders om dat bod aan te nemen. Maar op een bijeenkomst met de aandeelhouders, gisteren in Amsterdam, bleken de meeste mensen in de zaal uiterst ongelukkig met het biedingsproces.

VNU was ooit uitgever van weekbladen Libelle en Donald Duck en dagblad De Gelderlander, tegenwoordig is het concern marktonderzoeker en makelaar in zakelijke informatie. Het is een multinational met een hoofdkantoor in New York, maar het maakt ook nog deel uit van de Nederlandse AEX-index met de 25 grootste Nederlandse beursfondsen. Het bedrijf is werkgever van ruim 40.000 mensen en heeft grote klanten als frisdrankenfabrikant Coca-Cola, amusementsconcern Disney en de Franse supermarktketen Carrefour. VNU maakt 0,25 miljard euro winst, heeft nauwelijks schulden en een raad van commissarissen met onder andere de (oud-)topmannen van ING, Fortis en DSM en oud-bestuurders van Exxon en Sara Lee.

Toch verkeert VNU in een lastig parket door een opstand onder zijn aandeelhouders. Voor de tweede keer in een jaar dreigt een 'grote aanvaring', zoals president-commissaris Aad Jacobs het gisteren formuleerde. Vorig jaar blokkeerden aandeelhouders het plan van VNU om de Amerikaanse marktonderzoeker IMS Health over te nemen voor 6 miljard euro. Daarna onderzocht VNU zelf de mogelijke toekomstscenario's voor het concern. De beste optie voor aandeelhouders, vindt VNU nu, is een bod van 28,75 euro per aandeel van een groep investeerders met onder meer het Amerikaanse KKR en het Nederlandse Alpinvest.

'Als stokoude belegger met 25 jaar ervaring zou ik op dit bod ingaan', zei Jacobs, oud-topbelegger namens ING. 'Ze betalen dertig keer de nettowinst en 13,5 keer de ebitda [bedrijfsresultaat voor afschrijvingen en amortisatie, red.] Er zijn weinig Nederlandse bedrijven op die ratio's verkocht. Wie vindt dat daar nog 7 tot 12 euro per aandeel bij kan, heeft een gaatje in zijn hoofd.'

Maar opnieuw lijken aandeelhouders zich tegen VNU te keren. De grote Amerikaanse belegger Fidelity, die ongeveer 15 procent van de stukken heeft, noemt het 'onwaarschijnlijk' dat hij op het bod zal ingaan. Een deel van het gemopper is onderdeel van het onderhandelingsspel. Aandeelhouders willen altijd een hoger bod - en als dat er niet komt zal waarschijnlijk een groot deel op het laatste moment alsnog zijn stukken aanbieden. Dat is op 5 mei of, na verlenging van het bod, op 19 mei.

Tot die tijd blijft VNU het bod aanbevelen. De bestuurders en toezichthouders deden daarom gisteren het tegenovergestelde van wat gebruikelijk is bij dit type bijeenkomsten. Meestal laten de Powerpoint-presentaties zien hoeveel waarde er in het bedrijf zit en hoeveel marktaandeel er nog te winnen is. Gisteren lag de nadruk op de grote risico's die er liggen: de klanten worden machtiger en willen minder betalen, de concurrentie groeit, de marges staan onder druk.

Om het bod door te zetten, willen de bieders dat 95 procent van de aandeelhouders ermee instemmen, zo stelde VNU steeds. Gisteren werd nog eens op de passage uit het biedingsbericht gewezen dat ook bij 60 procent of meer de bieders de mogelijkheid hebben hun bod door te zetten. En zelfs bij iets meer dan 50 procent kan het bod doorgang vinden.

De aandeelhouders in de zaal, die samen 33 procent van de aandelen vertegenwoordigden, lieten zich gisteren nog niet overtuigen. De belangrijkste woordvoerder van de tegenstanders van het bod is de Amerikaanse belegger Eric Knight, die 1,1 procent van de aandelen heeft. Hij beloofde binnenkort meer details over een alternatief plan, waarbij slechts 30 procent van de aandelen van de beurs zou verdwijnen. Knight: 'Er zit veel meer waarde in VNU. En wij hebben zelfs al een nieuwe topman gevonden die VNU wil gaan leiden.'

De Nederlandse beleggersclub VEB was vooral teleurgesteld dat er geen echt alternatief werd geboden door VNU. Als het bod niet doorgaat, zit het bedrijf zonder topman omdat de speurtocht naar een opvolger van de huidige bestuursvoorzitter Rob van den Bergh is stilgelegd. Ook treedt dan een groot deel van de raad van commissarissen af. 'Bij een bod boven de 30 euro zouden veel meer aandeelhouders eieren voor hun geld kiezen', zei Peter Paul de Vries van de VEB gisteren. 'Maar ook deze prijs kan je best aan aandeelhouders voorleggen. Alleen moet je dat niet doen met het mes op de keel.'

    • Remmelt Otten