Twee goede dagen kunnen seizoen Ajax redden

In de play-offs hoopt Ajax-trainer Danny Blind op een ontwikkeling die hem eigenlijk tegen de borst stuit: dat zijn team eenmalig een hoger niveau bereikt dan het hele seizoen het geval was en daardoor aartsrivaal Feyenoord over twee duels verslaat. “Het is juist iets dat me niet bevalt aan deze competitieopzet. Een goede of slechte dag wordt bepalend. Je kunt in twee duels goedmaken, wat je in 34 wedstrijden hebt nagelaten.“

De voortekenen wijzen er niet op dat Ajax daartoe in staat is. De Amsterdamse ploeg speelt donderdag thuis tegen Feyenoord, zondag volgt de beslissende return in De Kuip. In het treffen met RKC van eerste paasdag was er geen enkele stijgende lijn waar te nemen bij Ajax dat in ieder geval niet mocht verliezen. Toch kwam het team van Blind in de eerste helft op een 0-1 achterstand door een fout van Johnny Heitinga die na een fysiek duel de bal inleverde bij Anthony Lurling. “We waren niet attent genoeg, RKC was scherper“, aldus Blind die dat onbegrijpelijk vond.

Heitinga herstelde zijn fout met een goed gemikt afstandsschot in de hoek. En een handsbal in zijn eigen strafschopgebied van Stephan Keller was kort voor rust beslissend voor de wedstrijd. De Zwitser moest met een tweede gele kaart van het veld, terwijl Klaas-Jan Huntelaar vanaf de stip Ajax op voorsprong bracht. Die klap kwam RKC niet meer te boven.

Hoewel Ajax zijn voorsprong vergrootte tot 1-4 (doelpunten Boukhari en weer Huntelaar, zijn 33ste dit seizoen) bleef de uiteindelijke nummer vier van de eredivisie zeer matig spelen. Ryan Babel opereerde op de linkervleugel zonder enig rendement. Dat gold in iets mindere mate op rechts ook voor Mauro Rosales. Maar de Argentijn demonstreerde in elk geval werklust. De eindpass bij de achterlijn blijft echter een probleem voor Rosales. Zelden bereiken zijn voorzetten een medespeler.

De passing was bij Ajax sowieso slecht. Hedwiges Maduro grossierde als rechtshalf in veel afspeelfouten. Tegen het zwaar gehandicapte RKC bleef dat nog zonder gevolgen. De ploeg van trainer Adrie Koster speelde immers de hele tweede helft met tien man en miste negen spelers door blessures.

Bij Ajax begint de ziekenboeg tegen het einde van het seizoen juist aardig leeg te raken. Urby Emanuelson was weer inzetbaar en speelde goed. De linksback lijkt klaar om met Tim de Cler nog een gevecht te leveren voor een plek in de selectie van het Nederlands elftal achter Giovanni van Bronckhorst. Zdenek Grygera en Wesley Sneijder (weer geblesseerd, hamstring) ontbraken nog in Waalwijk. Rosenberg is ook terug. Doelman Maarten Stekelenburg, de laatste weken in goede vorm, viel uit met een lichte kuitblessre.

Het curieuze aan het vervelende duel aan de Olympiaweg was dat RKC er baat bij had dat Ajax won en daardoor zeker bij de eerste vijf eindigde. In dat geval zou de Brabantse ploeg nog in de play-offs kansmaken op deelname aan de Intertoto-competitie. En zo geschiedde natuurlijk. “We zijn niet met de instelling het veld ingegaan om deze wedstrijd te verliezen. Maar ik geef wel toe dat het ons goed uitkomt“, aldus trainer Koster die in de winterstop spits Rick Hoogendorp zag vertrekken naar Wolfsburg. Mede daardoor leverde RKC een groot deel van zijn rendement in. De ploeg maakte twintig doelpunten minder na het korte winterreces dan ervoor.

Ajax had juist enorm veel profijt van de komst van een centrumspits, Klaas-Jan Huntelaar. De voormalige speler van Heerenveen maakte voor de Amsterdamse club in zestien competitiewedstrijden evenveel doelpunten. In totaal scoorde de pas twintigjarige aanvaller al twintig keer voor Ajax. Met 33 treffers (voor Heerenveen en Ajax) in de reguliere competitie staat hij op de tiende plek van de topscorerslijst aller tijden van de eredivisie.

De conclusie is gerechtvaardigd dat Huntelaar een belabberd seizoen van Ajax nog een redelijk aanzien geeft. Maar of de spits ook in z'n eentje zijn ploeg op sleeptouw kan nemen in de beslissende fase, valt te bezien. Daarvoor lijkt het spel van Huntelaar niet dominant genoeg. Hij maakt alleen veel doelpunten - en dat is wel een belangrijke kwaliteit.

RKC 2 - Ajax 4

Ruststand 1-2. 17. Lurling 1-0; 25. Heitinga 1-1; 43. Huntelaar (penalty) 1-2; 50. Boukhari 1-3; 86. Huntelaar 1-4; 90. Peters 2-4. Schds: Van Hulten. Tsch: 7.400.

    • Erik Oudshoorn