King Coal gooit de kolenmijn weer open

Een Britse ondernemer wil volgend voorjaar met steun van Russische investeerders een oude steenkolenmijn in het noorden van Engeland heropenen. Richard Budge, bijgenaamd King Coal, is voorts van plan bij de Hatfield-mijn in Yorkshire een schonekolencentrale te bouwen.

De heropening hangt samen met het feit dat de kolenprijzen, in het voetspoor van de olie- en gasprijzen, flink zijn gestegen. De prijs van steenkool is in korte tijd verdubbeld tot 60 dollar (49 euro) per ton. Ook energiebedrijven als Npower en Powergen onderzoeken thans voor het eerst in jaren de mogelijkheid om nieuwe kolencentrales te bouwen.

Volgens de Britse zakenkrant Financial Times besloot KRU, het op één na grootste Russische kolenbedrijf, onlangs 35 miljoen pond te steken in Powerfuel, een nieuw bedrijf van Budge. De Britse kolenentrepreneur stond eerder jarenlang aan het hoofd van het door hem opgerichte bedrijf RJB Mining, dat later UK Coal ging heten. In 2001 trok hij zich daaruit echter terug.

Budge is vol vertrouwen dat zijn project zal slagen. Hij verklaarde reeds contracten op zak te hebben met twee grote klanten, Drax Power en Eon, eigenaar van Powergen. Deze bedrijven zullen voor een periode van zes jaar tegen vaste prijzen de productie van de Hatfield-mijn afnemen. Volgens Budge zal het evenmin een probleem zijn om personeel te vinden. “Het is als een opening van Ikea“, aldus Budge tegenover de Financial Times. “Mensen nemen de hele tijd contact met ons op sinds de aankondiging.“

Kolen blijven belangrijk voor de Britse energievoorziening. Kolencentrales wekken ruim eenderde van de elektriciteit in het land op. De Britse kolenindustrie, die al decennialang krimpt, produceert echter op het ogenblik in totaal maar zo'n 20 miljoen ton per jaar, slechts eenderde van de totale Britse consumptie. De overige kolen worden vooral uit Rusland, Zuid-Afrika en Indonesië geïmporteerd.

De Hatfield-mijn ging in april 2004 dicht, omdat de kolenprijzen te laag waren en de overheid geen subsidie meer gaf. Budge heeft wel enkele werknemers aangehouden. Volgens hem is de kolenprijs in korte tijd verdubbeld. “En ik zie die prijs niet zakken tot onder de 50 dollar per ton.“