Fans Arsenal brengen een ode aan hun Dennis

Vandaag nemen de fans van Arsenal op hun manier afscheid van Dennis Bergkamp. Highbury, het stadion van de voetbalclub uit Londen, is omgetoverd in een oranje thuishaven.

Dennis Bergkamp Foto AFP Arsenal's Dennis Bergkamp appeals after he is given a yellow card during his premiership match against Fulham at home to Arsenal, at Highbury football stadium. 24 August 2005. AFP PHOTO/ CARL DE SOUZA Mobile and website use of domestic English football pictures subject to subscription of a license with Football Association Premier League (FAPL) tel : +44 207 298 1656. For newspapers where the football content of the printed and electronic versions are identical, no licence is necessary. AFP

Trots laat Raymond Herlihy (42) zijn mobiele telefoon zien. Het schermpje toont een foto van hem en de 36-jarige Dennis Bergkamp, eerder die dag gemaakt op het trainingscomplex van Arsenal. De ontmoeting voelde als een mijlpaal in het leven van Herlihy. 'Dit is een dag om nooit te vergeten', zegt hij in The Lamb, een traditionele pub in Londen.

Herlihy maakt deel uit van REDaction, een 'sfeergroep' bij Arsenal die het plan vatte een heuse Dennis Bergkamp Day te organiseren. Die is vandaag, op de dag dat Arsenal een thuiswedstrijd speelt tegen West Bromwich Albion. Het stadion zal grotendeels oranje kleuren. REDaction heeft tienduizend oranje shirtjes gedrukt en legt die op de stoeltjes van het stadion, in de hoop dat de supporters gehoor zullen geven aan de oproep het shirt aan te trekken. Dat laatste is geen vanzelfsprekendheid, zegt Mark Brindle, een van de leiders van de supportersgroep. 'Supporters van Arsenal zie je zelden in een voetbalshirt naar het stadion komen. Dat is hier vrij ongewoon. De fans houden zich liever op de vlakte.'

De leden van REDaction hebben eerder op de dag een ontmoeting gehad met Bergkamp om duidelijk te maken wat ze van plan zijn. Herlihy: 'Dennis was als altijd: rustig, bescheiden en een beetje verlegen. Hij reageerde erg verrast op ons idee.'

De club neemt op 22 juli afscheid van Bergkamp als Ajax op bezoek komt in het nieuwe Emirates Stadium. Bergkamp speelt dan een helft voor Arsenal en een helft in een door hem samen te stellen Ajax-team.

De supporters voelen echter de behoefte iets extra's te doen voor Bergkamp. Dat heeft hij ook verdiend, vinden ze. 'Dennis heeft veel betekend voor ons. Kijk, voor jullie is hij misschien een halfgod, voor ons is hij God. Hij is de personificatie van het nieuwe Arsenal, staat aan de basis van de huidige successen. Sinds zijn komst is het beter gegaan met de club. Daar zijn we hem erg dankbaar voor', zegt Brindle.

Brindle kan zich nog goed voor de geest halen dat het nieuws naar buiten kwam; Bergkamp verruilt Inter voor Arsenal. 'Een vriend belde me, ik kon het maar niet geloven. Want Bergkamp, dat was toch een speler van wereldklasse? Zo iemand hoort toch niet bij Arsenal te spelen? Ik dacht dat het een grapje was.'

De overstap in 1995 verloopt niet vlekkeloos voor Bergkamp. De kritiek vanuit de media neemt toe als hij na zeven wedstrijden nog droog staat. Ze spreken over een miskoop. De fans blijven Bergkamp echter steunen.

Als de doelpuntenmachine eenmaal begint te draaien, is er geen houden maar aan. Bergkamp tilt het niveau van Arsenal omhoog. 'Bij Bergkamp verwacht je altijd het onverwachte, maar telkens verrast hij je weer. Zoals Bergkamp speelt willen we allemaal wel spelen. Hij is een artiest, geen voetballer. Hij loopt niet over het veld, nee, hij zweeft', vindt Brindle. Bergkamp is, ook nu hij niet meer zoveel speelt, nog altijd ongekend populair bij Arsenal. Brindle ziet het aan de verkochte shirtjes.

'Bergkamp is populair bij jong en oud. Iedereen loopt hier met zijn rugnummer tien op de rug. Sommige mensen maken het nog gekker en plakken in plaats van zijn naam GOD op het shirt.'

De mythische proporties gaan de fans wat te ver, maar bij het horen van de naam Bergkamp gaat het hart sneller kloppen, gaan de ogen twinkelen en raakt het lichaam in vervoering. 'Ik durf te zeggen: Dennis Bergkamp is de beste speler die ik ooit op Highbury heb gezien', zegt Brindle. Hij draagt een shirt dat refereert aan het kampioenschap in 2004, vindt 'The non-flying Dutchman' beter dan Thierry Henry. 'Hij doet te arrogant. Bovendien vind ik een mooie pass vaak mooier dan een doelpunt.' Herlihy (30) voegt hieraan toe: 'Dennis kan niet lelijk scoren. Hij maakt altijd mooie doelpunten.'

Het mooiste doelpunt is volgens de supporters zonder twijfel de treffer van Bergkamp tegen Newcastle United. Met een fraaie pirouette omspeelde hij Nikos Dabizas, vervolgens scoorde hij. 'Voor ons is de goal van Bergkamp tegen Argentinië op het WK van 1998 ook van speciale betekenis. Het was voor het eerst dat een speler van ons op een eindtoernooi schitterde en daarnaast was Engeland uitgeschakeld door Argentinië. We waren trots op onze Bergkamp', glundert Brindle.

Na dat gelukzalige moment op het WK in Frankrijk waren de fans bang dat Bergkamp de club zou verlaten. Herlihy spreekt nog altijd met een zekere angst in zijn stem over die tijd. 'Als Bergkamp weg zou gaan, zou dat voelen alsof je vrouw je heeft bedrogen.' Gelukkig voor de fans blijft Bergkamp zijn club trouw. Zijn rugnummer tien is van speciale waarde. 'Het moet de kast in', vindt Herlihy. 'Net zolang tot er een waardige opvolger is voor Bergkamp. Alleen dan mag zijn nummer weer gedragen worden.'

Bergkamp staat bij de fans bekend als een 'familyman'. Hij houdt van zijn gezin en besteedt er veel aandacht aan. Verder is weinig bekend over zijn privé-leven. 'Dennis heeft de juiste mentaliteit. Nooit zul je hem op een feestje tegenkomen. Hij is een speler naar ons hart. Er zijn in het verleden spelers geweest met meer talent, maar door een slechte mentaliteit is dat er niet uitgekomen', meent de tengere Herlihy (30).

Herlihy heeft een vriend met een eigen tuinbedrijf. Hij mag regelmatig de tuin van Bergkamp bijhouden. Herlihy vertelt lacherig: 'Een keer zag hij het dochtertje van Bergkamp door de tuin wandelen met een Arsenal-shirt aan. Op de achterkant stond DAD. Hij probeerde indruk te maken op het meisje, ondanks een enorm leeftijdsverschil. Hij zei tegen me: 'Niets liever dan trouwen met de dochter van Bergkamp'.'

Of de fans niet bang zijn voor een leven zonder de voetballer Bergkamp? 'Nee, hij verdient een mooi afscheid en een gelukkig leven', vinden de fans. En de nieuwe Bergkamp heeft zich volgens het groepje al aangediend. Zijn naam: Robin van Persie.

    • Jan Cees Butter