Vijfde plek zou voor FC Groningen een bonus zijn

In de vitrine van Euroborg is al een plekje ingeruimd voor de Champions-Leaguebeker. FC Groningen hoopt na een knappe 2-1 overwinning op naaste concurrent FC Utrecht nog altijd volgend seizoen op te mogen treden in het prestigieuze Europese voetbaltoernooi. Met nog één wedstrijd te spelen staat zowel FC Groningen als FC Utrecht op de vijfde plaats met 55 punten. Zondag wacht voor Groningen een uitwedstrijd tegen Twente, Utrecht speelt thuis tegen Willem II.

Een jonge supporter van FC Groningen zwaait met de clubvlag. Foto Hoge Noorden

Voor Groningen-trainer Ron Jans heeft zijn ploeg ongeacht de uitkomst van de laatste speelronde al aan alle verwachtingen voldaan. Vrijwel niemand had rekening gehouden met een plek bij de eerste zes clubs op de ranglijst. Maar zolang FC Groningen zelfs maar een kleine mogelijkheid heeft om via de achterdeur de voorronde van de Champions League te halen, blijft de club in een roes.

'We hielden er rekening mee dat onze goede reeks een keer zou eindigen. Het blijft maar doorgaan. Voor ons is een zesde plaats op de ranglijst eigenlijk een kampioenschap', sprak Jans.

Stiekem blijft hij hopen op meer. 'Vanavond zijn we toch weer een stapje dichterbij gekomen. Utrecht en Ajax moeten winnen. Wij kunnen onbevangen gaan voetballen. Het is in ieder geval prettig om de anderen onder druk te kunnen zetten.'

FC Groningen begon in het nieuwe stadion afwachtend tegen het brutaal spelende Utrecht. Gedragen door de fans die massaal op de banken stonden en 'Sta op voor FC Groningen' zongen, hield de thuisclub de eerste twintig minuten moeizaam stand. De spelers van trainer Foeke Booy verzuimden de openingstreffer te maken. Na het nerveuze begin herstelde FC Groningen zich sterk.

Na rust wist de thuisploeg uit twee dode spelmomenten te scoren. In de vijftigste minuut kopte Koen van de Laak raak uit een corner van Yuri Cornelisse. Tien minuten later stond dezelfde Cornelisse met een zuiver genomen vrije trap aan de basis van de 2-0. Rasmus Lindgren scoorde dit keer met zijn hoofd.

Met nog iets meer dan een kwartier te spelen zorgde Tom Caluwé namens FC Utrecht voor 2-1. Robin Nelisse kreeg een grote mogelijkheid op de gelijkmaker, maar doelman Bas Roorda redde knap. Na het laatste fluitsignaal van de scheidsrechter vierden supporters van de thuisclub luid zingend feest. 'FC, FC Groningen', galmde over de tribunes.

FC Groningen had vooraf rekening gehouden met een punt of 40 na 34 wedstrijden. De verwachtingen zijn ver overtroffen. FC Groningen moet in staat worden geacht in de play-offs voor het eerst sinds 1992 een plaats af te dwingen in het UEFA-Cuptoernooi.

Vooral thuis zijn de groenwitten bijna onverslaanbaar. In de eerste seizoenshelft werd in het Oosterpark alleen van Sparta verloren. Nadat de club in de winterstop verhuisde naar de Euroborg werd in de competitie niet meer verloren. Alleen PSV wist in het bekertoernooi in Groningen met 3-2 te winnen. Heracles en Feyenoord gingen nog met een punt weg uit 'de groene kathedraal'.

Toen Jans in oktober 2002 in dienst trad, leek de toekomst van FC Groningen in de eerste divisie te liggen. Maar met de komst van de oud-speler van onder meer PEC Zwolle, FC Groningen en Roda JC keerde juist de rust en het vertrouwen in eigen kunnen terug. De voorbije seizoenen eindigde FC Groningen op de vijftiende, dertiende en twaalfde plaats. Dit seizoen mag de club zich weer een subtopper noemen.

De voorbije weken stelde Jans dat hij de play-offs geen eerlijk systeem vindt. In zijn ogen is het beter als de nummer twee in de eindstand van de competitie Champions League speelt. Maar als Groningen via de achterdeur op het hoogste podium terecht komt, zal de coach niet klagen. Het plekje in de prijzenkast blijft in ieder geval tot zondag gereserveerd voor 'de Cup met de grote oren'.

FC Groningen2FC Utrecht1

Ruststand 0-0. 49. Van de Laak 1-0, 59. Lindgren 2-0, 74. Caluwé 2-1. Schds: Haverkort. Tsch: 20.000.