Howard 'zag memo's niet'

De Australische premier Howard heeft vandaag tegenover een onderzoekscommissie ontkend te hebben geweten van smeergeld dat een Australische graanexporteur betaalde aan het regime van Saddam Hussein. Waarschuwingen van zijn ambtenaren over malversaties zou hij niet hebben gezien.

Het bedrijf AWB Ltd. heeft 180 miljoen euro aan smeergeld betaald aan Saddam in ruil voor contracten in het olie-voor-voedselprogramma. Tussen 2000 en 2004 zijn 21 diplomatieke memo's over de misstanden verstuurd. Die zijn verloren gegaan in de stroom van 68.000 memo's die jaarlijks binnen de ministeries van Buitenlandse Zaken en Handel circuleren, aldus de premier.

Howard, die de commissie zelf heeft ingesteld, is de eerste premier sinds 1983 die zich op deze wijze moest verantwoorden. De ministers Vaile van Handel en Downer van Buitenlandse Zaken hebben vergelijkbare verklaringen afgelegd.