'Venus is vergeten planeet'

Om 10.05 uur ging er gisteren een golf van blijdschap door het vluchtleidingscentrum van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA in het Duitse Darmstadt. De ruimtevaarder Venus Express was succesvol in een baan om de 'vergeten planeet' gebracht. De Europese missie is van belang voor onderzoek naar het broeikaseffect. Gaele Winters (55), de Nederlandse directeur van het vluchtleidingscentrum, haalt opgelucht adem.

Gaele Winters. Foto ESA ESA

Waarom was het zo spannend?

'Omdat het altijd fout kan gaan. Om 09.15 uur hebben we de remmotor aangezet, die in omgekeerde richting werkt. Als deze niet goed reageert, schiet de sonde door. De Express zou dan in een baan om de zon verdwijnen en pas rond 2010 weer in de buurt van Venus komen. Dan is veel van de brandstof verloren en moet je maar zien wat je er nog aan hebt.'

Het contact was wel 10 minuten weg.

'Klopt, maar dat was ingecalculeerd. Als de sonde de kromming om Venus maakt, verdwijnt hij tijdelijk achter de planeet. Dat maakt het extra spannend, want in die tijd is er geen enkel contact. De ontlading was groot toen hij tevoorschijn kwam en precies in de juiste baan bleek te zweven.'

Is Europa niet laat? De Amerikanen verkenden Venus al in de jaren zestig.

'Na de eerste interesse is Venus een beetje vergeten. De aandacht verschoof naar Mars, waar de kans bestaat om primitieve vormen van leven aan te treffen. Van Venus weten we nog weinig. Vermoedelijk is daar sprake van een flink broeikaseffect. Gedeeltelijk kan dat de hoge temperatuur van 465 graden celcius verklaren. Dat is interessant gezien de problemen op aarde.'

Speelt Nederland een rol bij de Europese ruimtevaartavonturen?

'Jazeker. Dutch Space uit Leiden is de nummer één bij de produktie van zonnepanelen voor onze sondes.'

Wat kunnen we nog van de ESA verwachten?

'Over vijf jaar ondernemen we een nieuwe missie naar Mars en gaan we naar Mercurius. In 2012 brengen we een telescoop naar de rand van het zonnestelsel om in 'deep space' planeten te zoeken. En in 2014 landt een ESA-ruimtevaarder op een komeet, wat de VS nog niet hebben gedaan.'