Niet meer bang voor Tiger

Phil Mickelson won zondag voor de tweede keer in drie jaar de Masters in Augusta.

De Amerikaanse golfer heeft geleerd hoe je de belangrijke toernooien moet winnen.

Phil Mickelson (rechts) en Fred Couples feliciteren elkaar na de zestiende hole van de finaleronde in Augusta. Foto AP Phil Mickelson, right, and Fred Couples congratulate each other on the 16th hole during final round play of the Masters golf tournament at the Augusta National Golf Club in Augusta, Ga., Sunday, April 9, 2006. (AP Photo/David J. Phillip) Associated Press

Twee jaar terug, na zijn winnende putt in de Masters, sprong Phil Mickelson een gat in de lucht van vreugde. Zondag was de ontlading veel minder groot. Mickelson hoefde dit keer ook geen lange putt voor birdie te maken op de slothole om het groene jasje te veroveren. Hij had na zeventien holes een comfortabele voorsprong van drie slagen opgebouwd. 'Dat was een heerlijk gevoel', sprak de winnaar. 'Zonder stress, weten dat je de overwinning op zak hebt de laatste hole spelen in de Masters, dat heb ik altijd al gewild.'

Mickelson, die met zijn zege 1,26 miljoen dollar verdiende en opschoof naar de tweede plaats op de wereldranglijst, kon zich op hole 18 een bogey permitteren voor een ronde in 69 slagen en een totaal van 281 (-7). Hij bleef de verrassend sterk spelende Zuid-Afrikaan Tim Clark twee slagen voor.

Na zijn laatste putt pakte Mickelson de bal rustig uit de hole, lachte breeduit en zwaaide naar het publiek. 'In 2004 was ik vooral opgelucht dat ik eindelijk die eerste major te pakken had. Nu ben ik vooral blij en tevreden dat ik zo'n sterk deelnemersveld achter me heb gelaten.'

Een uur of vier eerder was de 35-jarige Amerikaan de slotronde als koploper begonnen. Niemand die op dat moment een eenvoudige overwinning voorspelde. Vijftien spelers, onder wie Vijay Singh, Ernie Els, Retief Goosen en Tiger Woods, stonden binnen vier slagen van de leider. Stuk voor stuk beten ze zich stuk op het superieure spel van Mickelson. 'Ik nam een voorsprong en dwong anderen zich te forceren, fouten te maken. In het verleden was het meestal andersom', zei de winnaar.

Woods, die op de derde plaats eindigde, was een van zijn voornaamste slachtoffers. De beste golfer van de wereld gaf zijn putter de schuld van het feit dat hij geen vijfde groene jasje aan zijn collectie kon toevoegen. 'Ik sloeg hele goede ballen, gaf mezelf steeds kansen, maar ik stond vreselijk te putten.'

Woods keek vooral met verdriet terug op de twee gemiste eagle-putts van minder dan vijf meter op de tweede negen holes. 'Als ik die putts maak, zet ik Phil onder druk en kan het allemaal heel anders lopen.'

Het gebeurde niet en dus mocht de titelverdediger in Butler's Cabin het groene jasje aan Mickelson aanreiken. Vorig jaar waren de rollen nog omgedraaid. 'Geweldig gespeeld', zei Woods tegen de glunderende Mickelson.

Bang voor de beste golfer in de wereld is Mickelson niet meer. Hij is voorgoed verlost van zijn 'Tiger Woods-complex' nu hij twee majors op rij heeft gewonnen. Vorig jaar augustus won Mickelson ook het USPGA Championship. Hij lijkt Woods meer en meer dwars te gaan zitten in zijn poging het record van Jack Nicklaus, achttien major- overwinningen, te verbeteren.

Mickelson heeft geleerd hoe je de allesbepalende toernooien in golf moet winnen. Tot twee jaar terug stond hij in de Verenigde Staten te boek als lovable loser. Hij was geliefd bij het publiek, maar in de majors liet hij het op de beslissende momenten altijd afweten.

Phill the Thrill sloeg miraculeuze ballen, zag geen gevaar, nam altijd risico. Vaak ging dat goed, Mickelson won veel toernooien op de Amerikaanse Tour en werd schatrijk, maar in de majors werd hij keer op keer gestraft voor zijn overmoed. Door schade en schande wijs geworden, veranderde Mickelson zijn manier van spelen. Hij besloot voortaan niet iedere afslag zo hard mogelijk te slaan, maar met meer beleid te spelen. In plaats van altijd met zijn tweede slag recht op de vlag af te gaan, koos hij af en toe ook veilig voor het midden van de green.

In de Masters van 2004 werd hij voor het eerst beloond voor die slimmere spelopvatting, voor beter course management. Verlost van het label 'beste golfer zonder major-zege' oogt Mickelson bevrijd. Hij staat nu op drie majors en de kans is groot dat het daar niet bij blijft.

'Phil is een veel betere golfer dan een paar jaar terug', sprak routinier Fred Couples die gisteren de laatste ronde aan de zijde van Mickelson speelde. 'Hij heeft waarschijnlijk meer talent, meer gevoel in zijn handen dan wie ook, inclusief Tiger. En Phil doet qua kracht niet meer onder voor Tiger, ze zijn allebei iedere golfbaan de baas door hun werkelijk enorme verre afslagen.'

Mickelson weet zijn enorme natuurlijke talent eindelijk optimaal te benutten. Hij sloeg zijn eerste golfballen toen hij anderhalf jaar oud was. Hij is in alles rechts maar golft links. Hij stond als klein kind tegenover zijn vader die golfswings maakte en deed hem in spiegelbeeld na.

Mickelson was als jonge golfer al overtuigd dat er heel wat bekers aan zaten te komen. Toen hij tien jaar oud was vroeg hij zijn ouders om een grote prijzenkast. 'Win eerst maar een paar toernooien', was de reactie. Dat liet hij zich geen twee keer zeggen. Op 20-jarige leeftijd won hij als amateur het Northern Telecom Open bij de professionals op de Amerikaanse Tour. Een gouden toekomst werd hem voorspeld.

Inmiddels staat de teller op 29 toernooizeges op de Amerikaanse Tour. Mickelson is ook eigengereid. Na zijn overwinning in het USPGA Championship vorig jaar nam hij een paar maanden vrij. Hij kreeg kritiek omdat hij het Tour Championship, het afsluitende toernooi van het seizoen, aan zich voorbij liet gaan. 'Ik ben moe en ik wil ook mijn kinderen af en toe naar school kunnen brengen', was zijn commentaar. Zijn populariteit heeft er niet onder geleden. Mickelson is een van de grootverdieners in het golf met jaarlijks zo'n veertig miljoen dollar aan inkomsten uit zowel prijzengeld als sponsorcontracten.

Vorige week verpulverde hij de concurrentie in de Bell South Classic door met dertien slagen voorsprong te winnen. Vol vertrouwen arriveerde hij dan ook een dag later op de Augusta National Golflcub. In het verleden werd Mickelson gemakzucht verweten, maar die tijd is voorbij. Op de majors bereidt hij zich sinds enkele jaren minutieus voor.

Met de Amerikaan Dave Pelz, de goeroe van het korte spel, neemt hij in de aanloop naar een toernooi altijd alle mogelijke slagen op en rond de greens uitgebreid door. Door krachttraining is Mickelson ook fitter dan ooit tevoren. 'Ik speel op dit moment het beste golf in mijn leven', vertelde hij met het groene jasje om zijn schouders.

Dat was een wat overbodige opmerking, iedereen had het de uren daarvoor kunnen aanschouwen. Tijdens de persconferentie werd Mickelson gevraagd naar een mogelijk Grand Slam. Als hij het US Open in juni en het Brits Open in juli ook weet te winnen, heeft hij alle vier de major-titels in bezit, net als Woods een paar jaar terug. Mickelson wuifde de vraag meteen weg. 'Laten we wel even realistisch blijven alsjeblieft; wat Tiger heeft gedaan is een van de grootste prestaties ooit in onze sport. Ik wil daar niet eens aan denken.'

Een derde groen jasje in de komende jaren, dat moet er zeker in zitten. Mickelson kan niet wachten om naar Augusta National terug te keren. Hij speelde The Masters veertien keer, eindigde tien keer in de toptien en won twee keer. De Masters is zijn lievelingstoernooi, altijd zo geweest. 'Als jonge golfer keek ik al gefascineerd naar de beelden uit Augusta. I love that place, de baan, de atmosfeer, alles is er geweldig.'

Zeker als je Phil Mickelson heet.

Bekijk de beelden van het golftoernooi in Augusta op www.masters.org Lees de ervaringen van Mickelson op zijn eigen website www.philmickelson.com

    • Gerard Louter