België wil afrekenen met imago 'net niet'

België hoopt zich in China te kwalificeren voor het WK hockey in Mönchengladbach.

In Vlaanderen is de eens zo elitaire en 'Franstalige' sport bezig aan een heuse opmars.

Maxime Luycx (midden) in actie namens België, vorig najaar bij het EK voor A-landen in Leipzig, waar de ploeg als vierde eindigde na een nederlaag in de troostfinale tegen gastland Duitsland. Foto Jeroen van Bergen Bergen, Jeroen van

Eigenlijk was Bert Wentink van plan om na het vorige seizoen voorgoed te stoppen met hockey. Na acht jaar België en zes landstitels met Dragons uit Brasschaat wilde de voormalige coach van het Nederlandse vrouwenteam zich richten op zijn baan als directeur van het sportcentrum van de Universiteit Tilburg. Maar toen was daar de Belgische hockeybond (KBHB) met de vraag of hij geen technisch directeur wilde worden. 'En dat is een prachtig project waar ik graag op ben ingegaan', zegt Wentink. En dus pakte hij zijn koffers en verhuisde naar Antwerpen.

Wentink, twaalf jaar geleden in Nederland 'afgezet' ten faveure van oud-international Tom van 't Hek, zag het Belgische hockey het afgelopen decennium positief veranderen. 'Toen ik ruim acht jaar geleden begon als coach bij Dragons was er zowel op clubniveau als op interlandniveau een grote kloof met de top', zegt hij. 'Die is steeds kleiner geworden. België zit nu net onder de top en moet het gat helemaal kunnen dichten.'

Daarvoor krijgt de bond de hulp van het Belgisch Olympisch en Interfederaal Comité (BOIC), dat bereid is extra in de sport te investeren. België kon sinds de Olympische Spelen van 1976 geen enkele teamsport meer afvaardigen naar de Spelen, en daar moet het mannenhockey verandering in brengen. 'Athene 2004' werd ternauwernood gemist, maar 'Peking 2008' is een must.

België telt 15.000 hockeyers, nog geen tiende van het aantal in Nederland (circa 183.000), verspreid over zeventig clubs. De sport, lange tijd louter geliefd bij Franstaligen in de 'Brusselse rand', is de laatste jaren bezig aan een opmars. Vooral in de regio Antwerpen is sprake van een hausse. Zelfs in het 'verre' West-Vlaamse Koksijde is onlangs een club opgericht. De bond wil af van het stempel 'elitaire sport' en tegen 2008 gegroeid zijn tot 20.000 leden en een honderdtal clus.

Na amper zes maanden is de nieuwe technisch directeur aangenaam verrast door het enthousiasme, en de snelheid waarmee enkele projecten gerealiseerd worden. 'Vanaf september krijgen we de beschikking over een nationaal traingscentrum bij de club Braxgata in Boom, mooi tussen Brussel en Antwerpen in', zegt Wentink. 'Er komt een extra waterveld waar we elke avond kunnen trainen met de nationale ploeg en later ook nog een hotelletje. Ik had er eerst een hard hoofd in, maar ik ben blij dat het centrum er zo snel komt. Dat zal een enome boost geven aan het nationale team.'

Ook aan de opleiding van coaches en managers wil de Tilburger iets doen. Dat is hard nodig om het niveau van de Belgisch competitie op te vijzelen. De eerste opleidingssessies waren een succes. 'Ik merk bij trainers en spelers dat ze zich heel graag verder willen ontwikkelen. De wil is zeker zo groot als in Nederland en Duitsland, de vraag naar opleidingen is nu groter dan wat we kunnen aanbieden. Die dynamiek zal België op termijn zeker vooruit helpen', aldus Wentink.

Ook de hervorming van de competitie moet het Belgische hockey afhelpen van het eeuwige 'net niet'-imago. Wentink onderhandelt met de voorzitters van de clubs over een inkrimping van het aantal eerstedivisieclubs, van twaalf tot tien. En van de 22 basisspelers zouden er maar twee uit het buitenland mogen komen. Wentink: 'En dan moeten het echt kanjers zijn, waar de Belgen iets van kunnen leren. De Belgische clubs moeten meer investeren in de eigen jongeren. Dat komt ook het nationale team ten goede.'

Voor Wentink en Giles Bonnet, de Zuid-Afrikaanse coach van de hockeysters van Amsterdam die ook België traint, zou plaatsing voor het wereldkampioenschap in september alvast een eerste succesje zijn. Maar de Nederlander blijft realistisch. 'Pakistan is favoriet, Engeland en België zijn aan elkaar gewaagd en Ierland is een gevaarlijke outsider. Maar het is niet zo dat ik sowieso teleurgesteld ben als we het niet halen. Dat hangt vooral af van de manier waarop dat zou gebeuren. Maar Belgen kunnen wel nog wat leren van de Nederlanders en de Duitsers. Meer geloof in eigen kunnen kan absoluut geen kwaad.'

Het grote doel is en blijft toch 'Peking 2008'. 'Door de nieuwe kwalificatie (plaatsing gedeeltelijk op basis van de wereldranglijst, red.) is het er niet makkelijker op geworden', weet de technisch directeur, 'maar deze keer moeten we er absoluut bij zijn. Pas dan behoor je bij de top. En krijgt hockey in België ook het aanzien, dat nodig is om de sport echt te laten groeien.'

    • Dirk Vandenberghe