Een racende zigeuner met een raket

Morgen maakt autocoureur Charles Zwolsman (26) in de straten van Long Beach zijn debuut in de Champ Car-klasse.

Charles Zwolsman (links) bekijkt testresultaten. Foto CART CART

Sinds hij het groene licht van zijn behandelend arts kreeg om de training te hervatten, is het snel gegaan met Charles Zwolsman. In overleg met zijn management besloot hij niet terug te keren naar de Formule 3, maar uit te wijken naar de Verenigde Staten, waar hij vorig jaar als rookie prompt kampioen werd in de Toyota Atlantic-klasse. Die titel leverde hem een startplaats op in de laatste Champ Car-race van het seizoen. Bij zijn debuut, in Mexico-Stad, werd hij dertiende. Zijn snelle rondetijden wekten de interesse van verscheidene Champ Car-teams. Zwolsman koos voor Mi-Jack Conquest Racing. 'In december heb ik voor hen getest en had er meteen een goed gevoel bij.' Dat team geeft jonge coureurs een kans om zich te bewijzen.

Vorige week testte hij de Champ Car met nummer 34 op de California Speedway in Fontana. 'Ik raakte een curbstone waardoor ik mijn arm geblesseerd heb, maar voor de rest ging het goed. Er had meer in gezeten, maar de blessure speelde zo op dat ik de test niet helemaal naar behoren heb kunnen afronden. De blessure wordt behandeld met dagelijkse injecties en ijspakkingen. Ik baal er goed van, want in de eerste race wil ik natuurlijk iets laten zien, maar hopelijk speelt de blessure zondag niet op.

Zijn wagen heeft niet toevallig nummer 34: het is het shirtnummer van wijlen Walter Payton, running back van het American football-team van de Chicago Bears en Hall of Famer die een zakenpartner was van Mike Lanigan, mede-eigenaar van Mi-Jack Conquest Racing. 'Een grote eer om met dit nummer te rijden. Bijgelovig ben ik absoluut niet, maar het is een bijzonder detail aan de wagen.'

Voorlopig heeft Zwolsman alle kracht en concentratie nodig om de Champ Car te besturen. In de Toyota Atlantic-klasse bestuurde hij een wagen met 240 paardekrachten, nu gaat het om een bolide met 750 pk. 'De kracht van de motor is indrukwekkend. De auto beschikt niet over stuurbekrachtiging, vandaar dat het sturen extreem zwaar is. Er komen enorme G-krachten vrij tijdens het racen, het is alsof je een raket achter je hebt, maar ik ben er al redelijk aan gewend. Het is nu een kwestie van zelfvertrouwen opbouwen.'

Hij beschouwt Sebastien Bourdais en oud-Formule 1-coureur Justin Wilson als grote kanshebbers voor de titel en veteraan Paul Tracy als sterke outsider. Het kampioenschap gaat over vijftien races, waaronder een race op een ovaalbaan in Milwaukee. 'Ik zie redelijke kansen voor ons team. Wat mezelf betreft, ik heb nog nooit op een oval gereden. Daar gaan we apart voor testen, maar het zal wel erg wennen worden. Feitelijk is het een andere discipline, het is met name tactisch rijden met al die auto's om je heen. Het zal een hele ervaring worden. Eén stuurfout en je hangt in de muur.'

Met zijn teamgenoot, de Canadees Andrew Ranger die hij tijdens de testsessies in Fontana leerde kennen, kan hij het goed vinden. 'Ons team heeft geen eerste rijder zoals dat in de Formule 1 gebruikelijk is. Andrew en ik rijden zo hard als we kunnen.'

Zwolsman noemt zichzelf een 'racende zigeuner'. 'Ik woon eigenlijk nergens, ik bedoel, in Amerika woon ik in hotels en wanneer ik in Nederland ben logeer ik bij mijn moeder in Lelystad. In overleg met het team heb ik nu besloten een appartementje te huren in Indianapolis, de thuisbasis van Conquest Racing. Uiteindelijk wil ik toch een eigen plek hebben. Op zich heb ik hier weinig integratieproblemen. Wat soms moeilijk is, is dat de mensen van wie ik houd in Nederland wonen. Heb ik meer tijd tussen de races in, dan ga ik terug naar Nederland, ook al omdat m'n vriendin er woont.'

Zwolsman is al aardig aan zijn nieuwe team en leefomgeving gewend, net als aan de mondaine uitstraling van de Champ Car World Series waaraan onder meer het team van Hollywood-acteur Paul Newman deelneemt, Newman-Haas. 'Je ziet hier wel vaker dat celebrities mede-eigenaar zijn van een raceteam. Ik heb geen films van Paul Newman gezien, maar weet wel dat hij beroemd is. Het is natuurlijk een leuke bijkomstigheid, maar in een raceweekend ben ik zo gefocused dat ik vrijwel op niemand let.'

Toch blijft het een klein mirakel dat hij in de hoogste raceklasse in de Formule-auto's in de Verenigde Staten uitkomt. 'Het is inderdaad heel snel gelopen allemaal. Ik heb het dipje in mijn carrière, zoals ik het jaar dat ik te ziek was om te rijden noem, overwonnen, maar dat ik in een jaar tijd weer op hoog niveau zou racen had ik absoluut niet verwacht.' Zwolsman leed aan een chronische darmontsteking, maar knokte zich terug.

'Ik ben blij dat m'n zelfvertrouwen terug is en dat ik dit weekend weer start. Het stratencircuit in Long Beach ken ik gelukkig. Vorig jaar vormde de Toyota Atlantic-klasse het voorprogramma van de Champ Car-race. De sfeer was fantastisch: meer dan 200.000 mensen stonden langs de kant te juichen.' Grinnikend: 'Toen kenden mensen amper m'n naam. Ik ben benieuwd hoe het zondag gaat.'