Zuinig de wereld rond

In het spoor van Phileas Fogg uit het befaamde boek van Jules Verne uit de 19e eeuw reed het Britse echtpaar Taylor in 78 dagen de wereld rond. Zij tankten slechts 24 keer. Een inspecteur van het Guinness Book of Records reed mee.

Het echtpaar Taylor na hun geslaagde recordpoging bij hun aankomst in Londen Foto Floris van Straaten Straaten, Floris van

Even leek een tornado een jammerlijk einde te maken aan de poging van John en Helen Taylor om het record zuinig rijden rond de wereld te breken. Rijdend in de woestijn in het westen van Australië zag het echtpaar plotseling een inktzwarte lucht naderen. De temperatuur daalde razendsnel van 45 naar 20 graden Celsius en een daverende hagelbui kletterde op hun Volkswagen Golf FSI1.6.

Ze zagen geen hand voor ogen meer en moesten stoppen. Het enige wat ze nog voelden was hoe de wind gigantisch hard aan de auto rukte.

'We dachten echt dat we er waren geweest', zegt John, die de auto op dat moment bestuurde. 'Ik kon het stuur nauwelijks meer onder controle houden.' Het angstaanjagende natuurgeweld hield slechts een paar minuten aan aldus Taylor dinsdag na terugkeer in Londen, mét het nieuwe wereldrecord op zak. De volgauto's met technici bleef het avontuur bespaard want zij bevonden zich net buiten het oog van de storm.

De Taylors, wier reis rond de aardbol enigszins doet denken aan die van Phileas Fogg en zijn Franse bediende Passepartout uit het befaamde 19e-eeuwse boek van Jules Verne 'De reis om de wereld in 80 dagen', reden in totaal 28.970 kilometer. Daarvoor hadden ze 78 dagen nodig, twee dagen minder dan Fogg en Passepartout, en slechts 24 tankbeurten.

Om dat laatste was het allemaal begonnen. Een inspecteur van het Guinness Book of Records reed mee in een volgauto om zich ervan te vergewissen dat er niet werd gesmokkeld bij het tanken. Op hoeveel het oude record stond, blijft overigens in nevelen gehuld.

Hoe dan ook, de Taylors gebruikten in totaal slechts 1.303 liter voor hun reis om de wereld. Anders uitgedrukt, op elke liter benzine wisten ze een afstand van 22,2 kilometer af te leggen. Dat is aanmerkelijk beter dan het gemiddelde van een Golf, die volgens de fabrikant gewoonlijk zo'n 1 op 14 rijdt. De eerlijkheid gebiedt overigens te vermelden dat het echtpaar deze prestatie nooit zou hebben kunnen leveren zonder uitgebreide logistieke steun van Volkswagen en Shell.

Shell zorgde bovendien overal voor de tijdige aanvoer van een nieuw soort benzine, die luistert naar de Engelse naam synthetic viscous friction improver. 'Het nieuwe ervan is dat het de wrijving in de motor vermindert', zegt Roger Cracknell, een chemicus van Shell, die is gespecialiseerd in brandstoffen. Hij hielp de nieuwe benzine ontwikkelen. Hoe wordt die vermindering bereikt? 'Door de wrijving aan de topringen bij de cilinder te verminderen', zegt Cracknell. 'Daartoe hebben we moleculen van een speciaal type toegevoegd aan de benzine.'

Meer technische details wil hij uit concurrentieoverwegingen niet kwijt. De nieuwe wonderbrandstof is binnenkort bij Nederlandse en Duitse pompen verkrijgbaar.

Cracknell onderstreept dat de nieuwe benzine van groot belang is voor het milieu. Voor het afleggen van dezelfde afstand is aanmerkelijk minder benzine nodig dan tot nu toe. Een VW Golf kan dan toe met 4,5 liter voor een afstand van 100 kilometer, terwijl daar gewoonlijk zo'n 7 liter voor staat. Cracknell: 'Met een volle tank kun je dan al gauw 2,5 keer op en neer tussen Rotterdam en Groningen.'

De brandstofdeskundige van Shell is de eerste om toe te geven dat het record van de Taylors niet alleen aan zijn nieuwe benzine is te danken maar ook aan de zuinige rijstijl van het echtpaar en de voortreffelijke staat van hun auto.

Desondanks verliep de reis van John en Helen Taylor niet altijd even soepel, nadat ze op 17 januari in het centrum van Londen waren vertrokken nabij de Reform Club, waar Phileas Fogg de weddenschap was aangegaan dat hij de wereld in 80 dagen kon rondreizen. Bij het passeren van de Duits-Tsjechische grens werden ze geplaagd door hevige sneeuwval en zelfs bij het binnenrijden van Athene viel er sneeuw. Naar die laatste stad moesten ze uitwijken nadat er vogelgriep was uitgebroken in Turkije, waar ze aanvankelijk naar toe hadden gewild. Waren ze door Turkije gereden, dan hadden ze andere landen op de route niet meer mogen bezoeken. Daarom verlegden ze hun koers enigszins.

Na een etappe per vliegtuig, volgde er een enerverende etappe door Pakistan en India. 'In Pakistan reden we zelfs met een gewapende escorte', vertelt John.

Australië was het land waar de Taylors de meeste kilometers vraten, 8.200 in totaal. Bij aankomst in Los Angeles kreeg John hevige last van zijn ingewanden. In korte tijd verloor hij vijf kilo van zijn lichaamsgewicht. Hij moest zelfs twaalf uur worden opgenomen in een lokaal ziekenhuis. 'Dat was niet prettig', aldus Helen, 'want het was in een tamelijk ongure buurt. Er werd daar een man binnengebracht met schotwonden in zijn borstkas en hoofd. Erg onbehaaglijk allemaal.'

John kwam er echter weer snel bovenop en zo voltooiden ze hun reis zonder veel moeilijkheden. Hun zuinigheid nam zelfs nog toe naarmate de reis vorderde. 'We hadden vooraf niet geoefend met deze VW Golf', zegt John, 'dus in het begin was het nog wel eens zoeken naar de juiste balans tussen snelheid en benzineverbruik. Als we aan het begin zo hadden gereden als aan het eind, hadden we het nog beter gedaan.'

    • Floris van Straaten