'Kijk daar komt Tom. Oh nee, het is de tram'

Morgen wordt de Ronde van Vlaanderen verreden. Weer is Tom Boonen de grote favoriet. Reportage vanuit Middelkerke. 'Je kan Tom gewoon bellen op zijn mobiel.'

Steeds als een auto bij het raam van het café stopt, staken de gesprekken even. Taverne Wembley is in afwachting van Tom. Achternaam overbodig. 'Hij komt om kwart na tien', weet Roland Veyvey, de drijvende kracht achter Boonens fanclub.

Bijna twee uur voor de start van de Driedaagse van De Panne-Koksijde is 'Sportcafé Lokaal fanclub Tom Boonen' behoorlijk gevuld. Met veel rook, bier en supporters van de Vlaamse ster. 'Vorig jaar kwam hij vlak voor de start om half twaalf nog binnen. Een paar minuten en toen kon hij zich net via een paar kleine straatjes bij het al vertrokken peloton voegen', zegt Veyvey om half tien.

Wie wielrennen in Vlaanderen zegt, zegt momenteel Tom Boonen. De 25-jarige rijder uit de Quickstep-ploeg heeft dit seizoen al elf zeges achter zijn naam en niemand in en buiten Taverne Wembley twijfelt eraan dat zondag de twaalfde volgt. Dan wordt de Ronde van Vlaanderen verreden die hij vorig jaar ook al won. 'Ik ben geen superman en heb geen motor. Maar als ik écht ga, moeten ze allemaal passen', zei Boonen na zijn overwinning in de E3 Prijs afgelopen zaterdag.

Hij mag dat momenteel zeggen. Behalve 'Vlaanderens mooiste' won hij vorig seizoen ook nog hoofdprijzen als Parijs-Roubaix en het wereldkampioenschap.

Tussen de vele foto's in - Tom zegevierend bij het wereldkampioenschap, Tom achter de bar tussen uitbaters Jan en Greta Vandamme in - hangt het bord met de weddenschappen voor komende zondag. Wie voorspelt dat Tom wint, krijgt slechts tweemaal de inzet terug. Gokken dat hij het podium haalt, kan niet. Die kans is te groot voor de bookmaker. Is met succes gegokt op Erik Dekker als winnaar, dan wordt zestien maal de inzet uitbetaald. Net als voor de veteraan Peter van Petegem die tweemaal de Ronde won. En, gaat Boonen winnen? 'Natuurlijk', zegt Veyvey, in het dagelijks leven chauffeur van de regionale pers rond kustplaats Oostende. 'Maar vraagt het hem zelf. Hij komt dadelijk.'

Bij de start van de Driedaagse staat Patrick Hove, eenzaam supporter van Peter van Petegem, getooid met een pet van diens fanclub. De oude held van 36 jaar hoopt nog één keer op een wondertje. Hove ook. 'Johan Museeuw heeft op die leeftijd ook wel eens gewonnen.' Natuurlijk kent hij Van Petegem goed. 'Ik zie hem geregeld bij de bakker. We zijn van hetzelfde dorp.'

Zonder verliezers geen winnaars. Van Petegem wordt 'kotsbeu' van al die vragen over zijn strijd met Boonen. Maar op zijn leeftijd weet je te relativeren. 'Ik was goed, maar niet goed genoeg', sprak hij dit weekeinde na de E3 Prijs. 'Maar ik maak me sterk dat ik een hoofdrol kan vertolken in de Ronde van Vlaanderen. Hoe ik Boonen daar kan kloppen? Voor we daarover spreken, moet ik hem eerst kunnen volgen, natuurlijk.'

Van Petegem kan zich de moeite besparen als het aan de fanclub van Boonen ligt. 'Het gewone' van Tom spreekt de driehonderd leden aan. Tom is van de omgeving Antwerpen, maar zijn familie heeft banden met Middelkerke, legt Veyvey uit. Landelijk zijn de fans in de supportersclub De Kasseifretters verenigd. 'Je kan hem gewoon bellen op zijn mobiel. Geen bandje, geen boodschappen. Gewoon, met Tom zegt-ie dan', en Veyvey toont het voorgeprogrammeerde nummer. 'En wat hij belooft doet hij.' Dus komt hij zo? 'Normaal wel, maar ja, er is soms zoveel druk op die jongen. Van de media en zo.' Een attente biergast vult aan. 'Mensen zoals jij dus.'

Interviews met Boonen worden tegenwoordig al 'verkocht' in combinatie met advertentieruimte voor de sponsors. Ook die sponsors staan in de rij: een vleeswarenbedrijf verklaarde eerder deze week een omzetgroei van 30 procent te hebben geboekt nadat 'de kop' van Boonen op de verpakking is gezet.

De druk is hoog. Zo hoog, dat de wielermiljonair inmiddels naar Monaco is verhuisd. Hoe Boonen in Vlaanderen te herkennen? Aan een grote groep mensen waar in het midden nog net een glimp van een regenboogtrui te zien is. En de 1,92 meter lange Vlaming blijft maar lachen. Ook nu weer, aan de kust bij Middelkerke. Alle rennersbussen staan op de boulevard opgesteld, supporters lopen er langs. Alleen bij de bus van Quickstep staan dranghekken, zo geplaatst dat er nauwelijks volk bij kan komen. 'Waar Tom is zijn inderdaad altijd veel mensen', zegt zijn Nederlandse ploegmaat Steven de Jongh op weg naar de start. En ook in de koers wordt hij gevolgd. 'Ja, iedereen wil in zijn wiel rijden, want die jongen is ook zo sterk', zegt De Jongh, vorig jaar nog bij Rabobank rijdend.

Volgens Adri van Houwelingen, ploegleider van de Rabo-wielerploeg, is het koersen door Tom Boonen zelfs veranderd. Zeker wat betreft de tactiek. 'Met Boonen ga je er van uit dat zijn ploeg Quickstep het initiatief neemt. Daar houd je in de strategie toch rekening mee. Als zij het tempo in waaier-koersen [met veel wind] gaan opvoeren, dan gaan wij ook naar voren en kijken we of er een ontsnapping mogelijk is.'

Van Houwelingen houdt hoop voor zondag. Dat bijvoorbeeld Rabo-renners Erik Dekker en Juan Antonio Flecha een kans maken in de 258 kilometer door het Vlaamse heuvellandschap. Hij maakt de vergelijking met Eddy Merckx, de kannibaal uit de jaren zeventig. 'Natuurlijk is Boonen favoriet. Was Merckx ook altijd. Terecht, maar hij won gelukkig niet alles.'

In Taverne Wembley leeft nog één keer de hoop op dat Boonen zich even in de rook en de bierlucht zal mengen. 'Daar komt-ie', roept Paul Debaeke naar buiten wijzend. 'De tram bedoelde ik', lacht de gewezen vertegenwoordiger van Stella Artois tegen iedereen die naar de deur kijkt. Op hetzelfde moment komt Roland Veyvey met een bedrukt gezicht aanlopen. 'Hij komt niet, dit keer. Ik weet niet waarom. Het was een begeleider die belde.'

Even later gaan de renners een paar honderd meter van het sportcafé verwijderd van start voor de Driedaagse. Om de drukte zoveel mogelijk te mijden tekent Boonen als een van de laatsten de startlijst bij het Casino van Middelkerke. Net voordat hij weg wil rijden, lukt het enkele leden van de fanclub alsnog om hem een hand te geven. En soms een zoen.

Boonen vindt het allemaal prima. Lacht als altijd. En wellicht morgenmiddag aan de finish in Meerbeke nog wat uitbundiger.