Nasa gaat toch naar grote asteroïden

Rotterdam, 30 maart. De Dawn-missie naar de asteroïden Vesta en Ceres gaat toch door. Begin deze maand besloot de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie Nasa het sturen van sondes naar beide grootste objecten uit de Kuipergordel af te gelasten. De Kuipergordel bevindt zich tussen de banen van de planeten Mars en Jupiter en bestaat uit grotere en kleinere klompen steen en ijs die dateren uit de begindagen van ons zonnestelsel - vandaar de naam `Dawn`. Als reden voor de afgelasting, op een moment dat twee derde van de totale kosten van 373 miljoen dollar al was gespendeerd, noemde de Nasa kostenoverschrijdingen en technische problemen. De betrokken wetenschappers reageerden verbijsterd. Ze begonnen een intensieve lobby, daarbij gesteund door Nasa-managers binnen het Jet Propulsion-laboratorium in Pasadena (Californië). Die heeft effect gesorteerd: de Nasa-leiding is op haar schreden teruggekeerd en heeft het Dawn-budget met 70 miljoen dollar verhoogd. De lancering is verschoven naar zomer 2007. Dawn zal per ionenmotor naar zijn doelen reizen en deze in 2011 bereiken. Uniek voor de missie is dat de sonde ook rondjes om beide planetoïden zal gaan draaien.

Rectificatie / Gerectificeerd

In het bericht Nasa gaat toch naar grote asteroïden (30 maart, pagina 8) wordt de asteroïdengordel tussen Mars en Jupiter ten onrechte de Kuipergordel genoemd. De Kuipergordel bevindt zich op een heel andere plek in het zonnestelsel: buiten de baan van Pluto, de verst verwijderde planeet, op zo'n 6.000 miljoen kilometer van de zon. De Dawn-missie naar Vesta en Ceres, die in mei 2007 vertrekt, komt niet verder dan de asteroïdengordel - zo'n 400 miljoen kilometer van de zon.