Het tweede leven van een Zweedse volksheld

Barcelona treedt vanavond in de kwartfinales van de Champions League in Lissabon aan tegen Benfica. Henrik Larsson hoopt weer een bijdrage te kunnen leveren. “Ik geniet van ieder moment bij deze club.“

In de supporterswinkel van Futbol Club Barcelona hangen de shirts met achterop de namen van de populairste spelers naast elkaar in de etalage: Ronaldinho, Eto'o, Deco en Larsson. Op het eerste gezicht zou je denken dat de Zweedse aanvaller Henrik Larsson niet in dit rijtje thuis hoort. De 34-jarige spits was de afgelopen anderhalf jaar langdurig uitgeschakeld door een knieblessure. En als de oud-voetballer van Feyenoord fit was, nam hij vaak naast coach Frank Rijkaard plaats op de bank. Op het moment dat zijn grote concurrent Samuel Eto'o namens Kameroen actief was in de strijd om de Afrika Cup greep Larsson zijn kans. Met een reeks van treffers liet de Zweedse international de voorbije weken zien dat hij nog lang niet versleten is. De socios van Barcelona belonen ieder optreden van hun nummer “7' met een staande ovatie. Larsson is in Camp Nou uitgegroeid tot een cult-held.

Larsson stond afgelopen weekeinde in het uitduel met Malaga in de basis omdat Ronaldinho rust kreeg van de technische staf. Nadat de spits vier wedstrijden op rij in de competitie wist te scoren kon hij nu niet het verschil maken in de wedstrijd die in 0-0 eindigde. Vanavond zal hij aan het begin van de heenwedstrijd tegen Benfica in de kwartfinales van de Champions League hoogstwaarschijnlijk weer op de bank plaatsnemen. Eerder in de achtste finales tegen Chelsea liet de kaal geschoren voetballer zien dat hij als invaller van grote waarde is. Larsson kwam tegen de club uit Londen niet tot scoren, maar liet de blaugrana wel beter voetballen. Zo bewijst hij ook in de primera division dit seizoen met acht doelpunten zijn waarde. Ondanks zijn grote populariteit en zijn belangrijke inbreng als invaller is Larsson aan zijn laatste weken bezig als prof in Catalonië.

Larsson heeft aan het begin van het seizoen al besloten dat hij niet in zal gaan op het aanbod van de clubleiding die zijn contract met een jaar wil verlengen. Dat hij tegen de verwachtingen in toch een aanzienlijke rol speelt bij het elftal dat opnieuw kampioen van Spanje lijkt te worden, heeft Larrson niet van mening doen veranderen. Volgend seizoen verdedigt hij de kleuren van IF Helsingborgs, de club uit zijn geboorteplaats. “Ik heb zeer bewust mijn keus gemaakt. Het plan was om tien seizoenen in het buitenland te spelen. Dat zijn er dertien geworden. Mijn familie is nu het belangrijkste in mijn leven. Ik wil graag dat mijn kinderen opgroeien in Zweden“, zei Larsson onlangs na het duel tegen Deportivo La Coruña in de catacomben van Camp Nou.

Larsson maakte die dag tegen Depor een belangrijke gelijkmaker en kreeg een staande ovatie toen hij het veld verliet. “Larsson', “Larsson' schreeuwden tienduizenden aanhangers van Barcelona. “Ik geniet van ieder moment bij deze club. Ik ben een enorme voetballiefhebber. Maar ik weet ook dat ik kon spelen omdat Eto'o een tijdje weg was. Aan alles komt een einde. Ook aan mijn tijd bij Barcelona“, sprak Larsson.

Vreemd genoeg werd Larsson aan het begin van zijn loopbaan bij Feyenoord niet op waarde geschat. Pas na zijn overstap naar het Schotse Celtic veranderde hij van een modale spits in een internationaal befaamde “doelpuntenmachine'. Hij maakte liefst 176 doelpunten in het groenwitte shirt van Celtic, dat hij 222 keer droeg. Het leverde hem de bijnaam “King Henrik' op. In Camp Nou is er bij iedere thuiswedstrijd een kleine kolonie Celtic-fans die speciaal voor Larsson op de tribunes zit. Met Zweden wist de snelle en fysiek sterke aanvaller in 1994 de derde plaats op het WK op te eisen. In Duitsland zal hij samen met Zlatan Ibrahimovic een spitsenduo vormen. Sinds hij een paar jaar geleden terugkwam op zijn besluit niet meer voor Zweden te spelen, is hij in eigen land een volksheld.