De klanten staan aan de verkeerde kant

Echt onveilig is het waarschijnlijk niet, zegt de gemeente. Maar er waren genoeg twijfels om de opening van een nieuw winkel-centrum in Almere uit te stellen.

Het spandoek hangt nog in de etalage: opening 25 en 26 maart. Maar de nieuwe kledingzaak van Mike Emmelkamp in Almere is nog niet open geweest. Overhemden en broeken hangen in lange rijen langs de wanden. Op de deurmat staat een bloemstuk. Het cellofaan zit er nog om. Emmelkamp wilde juist dit weekend graag open. Want kopers worden “emotioneel gestuurd“, zegt hij. En afgelopen weekend was wat dat betreft ideaal. “De klok was vooruit gezet, lekker lang licht. De zon scheen. Het salaris was binnen en de kinderbijslag gestort.“ Hij bedoelt maar, als de winkel open was geweest had het voor hem een “topdag“ kunnen zijn.

Maar het winkelcentrum in het vernieuwde stadshart, een prestigieus project, ging zaterdag niet open. De gemeente Almere besloot vrijdag aan het einde van middag dat het duurste stukje winkelgebied in Almere dicht moest blijven.

De gemeente had al tijden twijfels over de veiligheid van de constructie en wilde dat de projectontwikkelaar voor vrijdagochtend nog vragen zou beantwoorden. Die antwoorden kwamen er niet en het feest ging niet door.

Sindsdien gonst het van de geruchten onder de winkeliers. Het woontorentje het Kanteel van zes appartementen boven het winkelcentrum zou op instorten staan. Sommige winkeliers zouden na oplevering hun winkel nog verbouwd hebben, waardoor de zaak instabiel is geworden. En weer een ander heeft gehoord dat de roltrappen niet goed zouden zijn.

Er zijn geen aanwijzingen dat het echt onveilig is, zegt de gemeente. Ambtenaren constateerden volgens een woordvoerster onlangs dat er in sommige winkels en in het woontorentje aanpassingen waren verricht die niet in de bouwvergunning stonden. Gaten in muren, trapgaten in de vloer, aan dat soort dingen moet je volgens een woordvoerster van de gemeente denken. De gemeente en de projectontwikkelaar zeggen beide dat dit gebruikelijk is bij bouwprojecten. Wel wilde de gemeente nog even controleren of door de laatste veranderingen alles nog veilig was. Alleen dat konden ze niet “toetsen“, omdat de cijfers daarvoor ontbraken.

Maar er speelt nog iets. Meer dan een week geleden pleegde een ambtenaar van de gemeente Almere zelfmoord. Hij werkte aan het nieuwbouwproject, bevestigt de gemeente. En hij had twijfels over de constructie, had hij voor zijn dood aan zijn chef laten weten. Volgens een woordvoerder van de gemeente zijn de signalen van de overleden ambtenaar “opgepikt“ en is er wat mee gedaan. Wat die signalen waren wil ze niet zeggen. Ook niet wanneer hij die signalen gaf. En ook niet of hij zijn twijfels had herhaald in een afscheidsbrief, zoals in Almere wordt gezegd. De projectontwikkelaar wil niet zeggen welke constructies twijfels bij de gemeente veroorzaakten. Wel stutte ze dit weekend voor de zekerheid de woontoren. Niet omdat het nodig was, benadrukt een woordvoerster van de projectontwikkelaar, maar om alle twijfels bij de gemeente weg te nemen.

Inmiddels lopen er twee onderzoeken. Een externe deskundige onderzoekt namens de gemeente en de projectontwikkelaar de veiligheidsvoorzieningen. TNO loopt alle berekeningen nog eens na. Deze week moet er meer duidelijkheid zijn. De gemeente wil het gebied over één à twee weken alsnog vrijgeven.

Op de maandag na het afgelaste openingsweekend - inclusief koopzondag, benadrukt een teleurgestelde winkelier - is het terrein afgegrendeld en beveiligd. Alleen betrokkenen mogen naar binnen, met een helm op.

De meeste winkeliers zijn in hun winkel. Het publiek wordt door een particuliere beveiligingsdienst op afstand gehouden. Een meisje loopt door de regen op straat, vlak nadat een bouwplaat van drie hoog naar beneden is gewaaid. Ook winkelier Ronald de Hoop is teleurgesteld dat de opening niet doorging. Hij overweegt samen met andere winkeliers een schadeclaim in te dienen. Volgens hem is dit niet het eerste incident. “Er is steeds vertraging geweest. We hebben pas sinds woensdag water en sinds vrijdag stroom.“

De zaak is nu in handen van juristen en adviseurs. Een groepje winkeliers heeft een advocaat in de arm genomen die de schade ergens gaat verhalen. De gemeente zegt dat claims naar de projectontwikkelaar moeten. De projectontwikkelaars, verenigd in Almere Hart, bezweren dat er niets aan de hand is en dat zij alles op tijd bij de gemeente hebben ingeleverd.

Ondernemer Emmelkamp hoopt dat hij niet nog een weekend dicht moet blijven. De hele zaterdag stond hij in de deuropening tegen de hekken aan te kijken. En aan de andere kant liepen zijn klanten. Hij probeerde het nog bij de beveiliging. Of het hek niet even open mocht. Het woontorentje is tenslotte een eind verderop. Het mocht niet. Als hij zaterdag nog niet open mag, verzint hij een oplossing. “Desnoods hang ik mijn handel in de hekken.“