The Bull schreeuwt Astronauts naar zege

De basketballers van Amsterdam Astronauts wonnen de nationale beker door Rotterdam te verslaan. Sterspeler Joe Spinks speelde wegens een blessure niet, maar was toch nadrukkelijk aanwezig.

Ook zonder boegbeeld Joe Spinks kunnen de basketballers van Amsterdam Astronauts prijzen pakken, zei een tevreden Toon van Helfteren gisteren na de gewonnen bekerfinale in en tegen Rotterdam. 'We hebben Joe het hele bekertoernooi gemist. Complimenten aan het team. Ik kan me niet heugen dat Amsterdam ooit een prijs heeft gewonnen zonder Joe', aldus de coach, bezig aan zijn eerste seizoen bij de landskampioen.

Spinks is al jaren de dragende speler bij Amsterdam, maar sukkelt dit seizoen met een knieblessure waardoor hij alle bekerwedstrijden miste. Ook gisteren moest de Amerikaanse forward, wegens zijn onverzettelijkheid ook wel 'The Bull' genoemd, vanaf de bank toekijken. En kon hij niet, zoals zo vaak, zijn ploeg op sleeptouw nemen. Desondanks won Amsterdam door een moeizame overwinning (61-60 ) op Rotterdam voor de vijfde keer de beker.

Niet dat Spinks geen rol speelde of werkeloos toekeek. Hij schreeuwde zijn ploeggenoten voortdurend aanmoedigingen en tactische aanwijzingen toe en fungeerde als een veredelde assistent-coach. Eenmaal klom hij zelfs over de boarding om een ploeggenoot corrigerend toe te spreken. Van Helfteren liet Spinks begaan. 'Het zou gek zijn als ik de ervaring van Joe niet gebruik. Als hij iets tegen de andere jongens zegt tijdens de wedstrijd of een time-out, dan wacht ik even.'

Van Helfteren koestert zijn sleutelspeler. Niet alleen wegens diens basketbalkwaliteiten - met zijn rake schoten en zijn rebounds, steals en assists is Spinks de perfecte allrounder - maar ook door zijn instelling en invloed op zijn ploeggenoten. 'Joe is belangrijk voor het team. Vorig jaar heeft hij tijdens de finale van de play-offs ook de kar getrokken. Je hebt mensen nodig op het veld die hun bek opentrekken. Mario (Bennes, red.) is zo'n speler en Joe ook.'

Met het oog op de play-offs hoopt Van Helfteren dat Spinks weer inzetbaar is. 'Ik ben niet blij dat zijn knie maar niet geneest', zei hij. En op de belangrijkste doelstelling van het seizoen: prolongatie van de landstitel. 'Deze bekerwinst is een mooie opstap, maar het seizoen is pas helemaal geslaagd als we kampioen worden.' Het gaat Van Helfteren te ver om te beweren dat het winnen van de landstitel zonder Spinks een onmogelijke opgave is, maar: 'Joe maakt wel het verschil.'

Behalve krachttraining om Spinks na zijn meniscusoperatie weer wedstrijdfit te krijgen, is rust het motto. 'We hebben de fout gemaakt om Joe geforceerd mee te laten spelen aan het eind van de ULEB Cup', blikte Van Helfteren gisteren terug op de rentree van Spinks in het Europese bekertoernooi, die uitschakeling moest voorkomen - tevergeefs.

Voor de bekerfinale tegen 'Angstgegner' Rotterdam, dat de landskampioen in de competitie tweemaal versloeg, dacht Van Helfteren te beschikken over Spinks. Maar diens knie speelde weer op na één competitieduel te hebben meegespeeld. Van Helfteren had meer personele problemen door de knieblessure van Teddy Gipson, een andere Amerikaan in zijn selectie. Het leverde de coach het nodige puzzelwerk op voor het duel met Rotterdam, dat wel een fitte ploeg had. Hoewel de coach zich had voorgenomen zijn guard te sparen, kreeg Gipson in de bekerfinale 'gewoon' 35 minuten speeltijd. 'Ik wilde het team niet in de steek laten in de finale', zei hij na afloop van het duel. Met zes steals en acht punten leverde Gipson een belangrijke bijdrage aan de winst in een soms chaotische wedstrijd, waarin beide teams veel fouten maakten en moeizaam tot scoren kwamen. 'Het was niet de mooiste wedstrijd, maar de spanning vergoedde toch wel veel', zei Van Helfteren over de finale, die in de laatste seconden werd beslist.