'Onze vader preekte met Bach en de Stones'

Secret Machines maakt een frisse variant op muziek die symfonisch, kosmisch en progressief kan worden genoemd. 'Maar op het woord 'progressive' rust een stigma.'

'Voor een muzikant is het goed om progressief te denken', zegt Benjamin Curtis. 'Maar op het woord progressive rust een stigma. Progressieve rockgroepen worden al gauw ouderwets gevonden, omdat de vergelijking met Yes, Pink Floyd en andere zware namen uit het verleden zich opdringt. Laten we dus maar zeggen dat ik een progressief denkend muzikant ben die zich niet per definitie op liedjes van drie minuten wil vastleggen.'

Gitarist Benjamin Curtis van het Amerikaanse rocktrio Secret Machines is op zijn hoede als het 'p-woord' ter sprake komt. Voor je het weet behoor je tot de ouwe koek, de has-beens, een trend van dertig jaar geleden. En dat terwijl Secret Machines juist een heel frisse variant maakt op muziek die met een slag om de arm symfonisch, kosmisch en progressief genoemd zou kunnen worden.

Debuutalbum Now Here Is Nowhere (2004) en de nieuwe cd Ten Silver Drops zijn schatkamers van meeslepende melodieën, breed uitgesponnen arrangementen en een naar de sterren reikend popgevoel dat sinds Silver machine van Hawkwind niet meer in de hitparade werd gesignaleerd. Samen met drummer Josh Garza en zijn toetsen spelende en zingende broer Brandon Curtis vormt Benjamin een trio dat past in de gouden driemanstraditie van Cream, Emerson Lake & Palmer en Nirvana.

Benjamin Curtis was eerder drummer bij de groep Tripping Daisy, samen met zanger Tim DeLaughter die later het 24-koppige jubelorkest The Polyphonic Spree zou oprichten. 'Muziek was van jongsaf mijn roeping', zegt Benjamin. 'Het drumstel bleek mij minder goed te liggen dan de elektrische gitaar. Op zich kan het geen kwaad om verschillende facetten van het muzikantenvak te hebben geleerd. Als wij een cd opnemen, heb ik niet alleen een mening over de gitaarpartijen maar ook over de songstructuur in het algemeen. Op Ten Silver Drops vonden we de excentrieke muziekprofessor Garth Hudson van The Band bereid om accordeon te spelen in het nummer I want to know if it's still possible. Zijn aanwezigheid in de studio voelde alsof we terug naar school gingen, zo feilloos wist hij subtiele verbeteringen in onze muziek aan te brengen.'

De Curtis-broeders komen oorspronkelijk uit Oklahoma en groeiden op in Texas met de aardse rock & roll van ZZ Top en Steve Earle, voordat ze bekeerd raakten tot hun hemelse zweefmuziek. 'Kerkmuziek speelde een grote rol in onze opvoeding. Mijn vader was predikant, van het ruimdenkende soort. Hij nodigde jongeren uit om hun elektrische gitaren mee naar de kerk te nemen. Daar hoorde je Bach en de Stones door elkaar.'

Een belangrijke ommekeer vond plaats toen de broertjes de Duitse progressieve rock ontdekten van groepen als Faust en Harmonia, wier karakteristiek monotone nummer Immer wieder op Secret Machines' liverepertoire staat. 'Die zogenaamde Krautrockgroepen waren de eerste popmuzikanten die zich bewust afzijdig hielden van de Anglo-Amerikaanse rocktraditie. Ze gingen op zoek naar een eigen vorm van expressie, die alles te maken had met de behoefde van de eerste naoorlogse generatie om zich te onderscheiden van de ouderen die er in hun ogen met de pet naar had gegooid. Rockmuziek werd voor het eerst een zelfstandige kunstvorm, die niet meer geworteld was in blues en folk. Er loopt een directe lijn tussen de elektronische experimenten van Kraftwerk en de ontwikkeling van hiphop en techno. Zelfs de muziek die je nu overal ter wereld hoort in videospelletjes is schatplichtig aan die Duitse innovatiedrift.'

Songschrijven is een 'nevelig proces', vindt Benjamin. 'Eén van ons kan met een kant en klaar liedje naar de studio komen, maar het wordt pas Secret Machines als we het met zijn drieën spelen en uitwerken. Een songtitel mag nooit teveel weggeven van het gevoel dat een muziekstuk bij de luisteraar oproept. De tien zilveren druppels op de hoes van Ten Silver Drops hebben geen diepere betekenis dan dat het een mooi beeld is om naar te kijken wanneer je naar onze muziek luistert. Het zouden druppels kwik kunnen zijn, vergelijkbaar met de 'wild mercury sound' waarnaar Bob Dylan zocht toen hij Blonde On Blonde maakte. Hij heeft dat mythische geluid toen niet gevonden. Wij ook niet. We zijn nog steeds op zoek.'

Secret Machines: Ten Silver Drops (Warner). Concerten in juni: zie www.thesecretmachines.com