Pedrosa moet Rossi schrik aanjagen

De Spaanse motorcoureur Dani Pedrosa (20) wordt het talent toegeschreven om de Italiaanse zevenvoudig wereldkampioen Valentino Rossi in de MotoGP te bedreigen.

De verleiding is groot om Dani Pedrosa op voorhand uit te roepen tot de opvolger van zevenvoudig wereldkampioen Valentino Rossi. Maar de Spaanse motorcoureur maakt dit raceseizoen wel zijn entree in de zwaarste klasse, de MotoGP, met een erelijst die al beter is dan de palmares die Rossi op twintigjarige leeftijd kon overleggen.

Pedrosa moet zijn reputatie vanzelfsprekend nog vestigen, maar wie kan bogen op drie wereldtitels op rij (125cc in 2003 en 250cc in 2004 en 2005), 23 Grand Prix-overwinningen en 41 podiumplaatsen in een tijdsbestek van vijf jaar, is ontegenzeglijk een groot talent. En als zodanig staat Pedrosa na zijn promotie nog steeds te boek. Want wereldkampioen worden in de 125cc en 250cc is een kunst, maar motorcoureurs worden echt afgerekend op hun prestaties in de MotoGP, de klasse die openstaat voor viertaktmotoren tot een maximale cilinderinhoud van 1.000cc.

Hoewel het respect voor de Italiaanse kampioen Rossi alom groot is, zouden veel motorsportliefhebbers, organisatoren van Grand Prix' en televisiestations graag meer strijd om de wereldtitel in de MotoGP willen zien. De ervaren Spanjaard Sete Gibernau deed de afgelopen jaren zijn best, maar hij kon Rossi nimmer serieus bedreigen. De hoop is nu gevestigd op Pedrosa, die overigens ook door Rossi zelf als diens opvolger naar voren wordt geschoven.

Beleefdheden die Pedrosa voor kennisgeving aanneemt, want de in Sabadell geboren en tegenwoordig in Londen woonachtige coureur is een bescheiden mens. Bovendien heeft de Spanjaard goede redenen zich aan de vooravond van zijn debuut in de MotoGP gedeisd te houden. Hij is klein van stuk en weegt maar 51 kilogram, volgens veel kenners te licht om een zwaardere motor te besturen. Pedrosa bestrijdt die opvatting, maar begrijpt dat hij pas recht van spreken heeft als hij goede resultaten kan overleggen.

Terughoudendheid bij de verwachtingen rond Pedrosa is om meer redenen geboden. De Spanjaard rijdt op een Honda, het Japanse motormerk dat sinds het vertrek van Rossi naar Yamaha in crisis verkeert en zijn dominantie in de MotoGP heeft moeten prijsgeven. De Braziliaan Ruis Barros noch de Italiaan Max Biaggi of Gibernau brachten Honda de gewenste successen.

En dat bleef niet zonder gevolgen. Barros stopte, Gibernau kreeg minder goed materiaal en vertrok verongelijkt naar Ducati, terwijl Biaggi werd bedankt voor bewezen dienst en werd vervangen door Pedrosa. Hij is nu de nieuwe teamgenoot van de Amerikaan Nick Hayden, die door Honda naar voren wordt geschoven als de grote uitdager van Rossi.

In de aanloop naar de eerste Grand Prix, die zondag in het Zuid-Spaanse Jerez wordt gehouden, heeft Pedrosa indrukwekkende proeven van bekwaamheid afgelegd. Zijn frêle postuur bleek vooralsnog geen beletsel voor snelle tijden bij testraces in Australië, Maleisië en Spanje.

Die opvallende presentatie van Pedrosa was geen verrassing voor oud-coureur Alberto Puig, zijn ontdekker en manager. Puig herkende het talent bij een met Idols vergelijkbare competitie voor motorracetalent. Hij zat in de jury en had tot taak een selectie te brengen uit 5.800 aanmeldingen.

Het vertrouwen van Puig in Pedrosa was dusdanig groot dat de destijds vijftienjarige jongen in overleg met zijn ouders besloot zijn studie op te geven om zich toe te leggen op een carrière als motorracer. Vooralsnog een goede keus, want na een achtste plaats als hoogste klassering in zijn debuutjaar 2001, volgde in 2002 op zestienjarige leeftijd Pedrosa's eerste overwinning in een Grand Prix. Dat was bij de TT in Assen. Na een aanloopperiode van twee jaar heeft Pedrosa geen wereldtitel meer uit handen gegeven. Redenen genoeg dit seizoen bij de MotoGP in het bijzonder te letten op de verrichtingen van nummer 26.