De comeback van Don Corleone

The Godfather, de duurste game aller tijden, moet een oudere groep gamers aanspreken. Game-uitgever EA zet met de terugkeer van de digitale Don Corleone veel op het spel.

Bijna dood of niet, zelfs Marlon Brando wilde net als acteurs James Caan en Robert Duval zijn medewerking wel verlenen aan de totstandkoming van The Godfather The Game. Helaas bleken de tekstbijdragen die hij op zijn sterfbed fluisterde niet bruikbaar, omdat het zuurstofapparaat waaraan hij lag te veel herrie maakte.

Ondanks deze tegenslag ligt het spel gebaseerd op de film van Francis Ford Coppola vanaf morgen in de winkels. Alleen de versie voor de Xbox 360, de nieuwste van de diverse spelcomputers, heeft uitgever Electronic Arts (EA) niet op tijd afgekregen.

The Godfather is de duurste game aller tijden. Hoe duur precies, daarover wil EA geen uitsluitsel geven. In de vakpers worden bedragen genoemd die variëren van tien tot zestig miljoen dollar. De film waarop het spel gebaseerd is, kostte indertijd zes miljoen dollar. Toen EA in juli 2005 bekendmaakte dat The Godfather dat jaar niet meer af zou komen, zakte de koers van het aandeel op de technologiebeurs Nasdaq met ongeveer acht procent; de waarde van het bedrijf daalde met 800 miljoen dollar.

Investeerders zullen de verkoopcijfers van The Godfather met argusogen volgen. Commercieel succes van dit spel heeft EA hard nodig. Het grote mediabedrijf Viacom - eigenaar van onder andere Paramount, de studio waarbij de film The Godfather verscheen - trachtte anderhalf jaar geleden EA over te nemen. De prijs van twintig miljard dollar vond Viacom toen echter te hoog. Mocht het spel floppen, dan zal de beurskoers vermoedelijk verder dalen en wordt EA opnieuw een overnameprooi.

In een interview via e-mail geeft David DeMartini, uitvoerend producent van de game, geen opening van zaken over de kosten van het spel en de zakelijke belangen die ermee gemoeid zijn. 'Als ik je dat vertel, vind jij binnenkort een afgehakt paardenhoofd in je bed.' Over het succes van het spel zegt hij zich geen zorgen te maken. 'In de komende jaren zullen we doorgaan met het maken van games rondom de figuren uit de films.'

EA heeft met The Godfather bewust geprobeerd computerspellen aantrekkelijker te maken voor een grotere groep consumenten, niet alleen voor mannen tussen 15 en 25 jaar, zegt DeMartini. 'We richten ons niet alleen op de jonge hardcore gamers, maar ook op de fans van de films en het boek van Mario Puzo.'

Is dat een teken dat de gamesindustrie eindelijk volwassen aan het worden is, en eenzelfde rol gaat spelen als de filmindustrie? 'Wij zijn allang een volwassen bedrijfstak. Die vergelijking met de filmindustrie laat ik voor jouw rekening, maar voor de mensen die wij vermaken met onze producten zijn we zeker net zo belangrijk', aldus de uitvoerend producent.

Niels Rodenburg, hoofdredacteur van Power Unlimited, het grootste gamesblad van de Benelux, vermoedt dat ze bij EA zenuwachtiger zijn dan ze laten blijken. 'Dit is de meest risicovolle release van het jaar. Als dit misgaat, hebben ze een serieus probleem.' Over het succes van het spel heeft hij zijn bedenkingen. 'Is de jeugd wel geïnteresseerd in dit verhaal? Die films zijn van heel lang geleden.'

Maar EA zegt zich met dit spel toch juist op de wat oudere consument te richten? 'Tja, dat deed uitgever Ubisoft vorig jaar ook met het spel King Kong. Regisseur Peter Jackson schreef voor die game zelfs speciaal nieuwe scènes. Die game is echter geen succes geworden', zegt Roodenburg.

De gamesindustrie is ervan overtuigd dat de doelgroep van spelliefhebbers boven de 25 jaar van groot belang is voor verdere groei, maar Roodenburg heeft daarover zijn twijfels. 'Sony gaat met zijn nieuwe spelcomputer de Playstation 3 ook voor de wat oudere gamer. Ik denk echter dat binnen de branche de potentie van deze groep consumenten overschat wordt. Zij kopen gewoon niet zo vaak computerspellen, omdat ze nog zoveel meer te doen hebben. En trouwens, hoe bereik je deze doelgroep? Ze lezen geen gamesbladen en zitten niet op de bekende gamesites.'

In een podcast op de EA-site bekent DeMartini dat hij flink wat haar verloren heeft tijdens de drie jaar dat het spel in productie was. Een ander nadeel: 'Ik kan de filmmuziek van The Godfather niet meer uitstáán!'