Japan verslaat Cuba in finale van Baseball Classic

De honkballers van Japan hebben de World Baseball Classic gewonnen. De Aziaten versloegen in het uitverkochte Petco Park in San Diego tegenstander Cuba met 10-6. Gastland en titelfavoriet de Verenigde Staten was al in de kwartfinales van het officieuze WK uitgeschakeld.

De Japanse honkbalprof Ichiro Suzuki houdt de wereldbeker omhoog nadat hij met zijn land Cuba in de finale van de World Baseball Classic heeft verslagen. Foto Reuters Japan's Ichiro Suzuki holds the championship trophy of the World Baseball Classic after winning the final against Cuba in San Diego, March 20, 2006. Japan won by a score of 10-6. REUTERS/Lucy Nicholson REUTERS

Het symfonieorkest van San Diego speelde voorafgaand aan de eindstrijd de volksliederen van Japan, Cuba en de Verenigde Staten. Sadaharu Oh, de manager van de Japanse ploeg die tijdens zijn carrière 868 homeruns sloeg, begeleidde honkballegende Hank Aaron naar het speelveld. De Amerikaan gooide vanaf de heuvel de eerste bal naar de Cubaan Ariel Pestano.

Japan begon sterk aan de wedstrijd. Al direct in de eerste inning maakte de ploeg twee punten. De Aziaten liep uit naar een 6-3 voorsprong in de achtste inning. Op dat moment leek de wedstrijd beslist. De Cubanen kwamen echter verrassend terug tot 6-5. De Japanse ploeg leek te wankelen, maar wist toch orde op zaken te stellen.

De prof Ichiro Suzuki, een van weinige Japanners in de Amerikaanse Major League, was met een hit en een run van grote waarde voor de nieuwe wereldkampioen. Japan hield de verdediging zo goed als gesloten en behaalde de eindzege: 10-6. Dansend van geluk gingen de Japanners het veld over, met de wereldbeker.

Japan begon begin maart niet als de topfavoriet aan het toernooi waarbij voor het eerst de beste honkbalprofs van de wereld aantraden. Vooraf werden de Verenigde Staten, Venezuela en de Dominicaanse Republiek getipt als de grootste kanshebbers.

Japan leek vorige week zo goed als uitgeschakeld toen ze na een dubieuze beslissing van de scheidsrechter met 4-3 verloren van de Verenigde Staten. Tot verrassing van alles en iedereen verloor de VS een paar dagen later van Mexico waardoor Japan zich alsnog plaatste voor de halve finales. Daarin won Japan met 6-0 van Zuid-Korea.