Baas van topteam met aanloopproblemen

Met Alessandro Petacchi en Erik Zabel is de ploeg Milram vandaag kansrijk in de openingsklassieker Milaan-Sanremo. Gerry van Gerwen is hun directeur. 'Ik zou liegen als ik zei dat het allemaal al harmonie was.'

Alessandro Petacchi afgelopen dinsdag, als winnaar van de slotrit in de Tirreno-Adriatico. Ook zijn helper Erik Zabel juicht. Foto AFP Italian Alessandro Petacchi (Milram) flanked by teammate German Erik Zabel (L), raises his arms as he crosses the finish line of the seventh stage Campli-San Benedetto del Tronto of the 41th edition of the Tirreno/Adriatico cycling race, 14 March 2006. Petacchi won the last stage and Dutch Thomas Dekker (Rabobank) kept the overall leader jersey. AFP PHOTO/Patrick HERTZOG AFP

Als drijvende kracht achter talloze wielercriteriums moest Gerry van Gerwen (53) vooral praktisch zijn. De Brabander is het als commercieel directeur van de nieuwe ProTour-ploeg Milram nog steeds. Is het team met de Italiaanse topsprinter Alessandro Petacchi en zijn Duitse collega Erik Zabel nu Duits-Italiaans of toch eerder Italiaans-Duits? 'Ik wissel de volgorde steeds af, afhankelijk in welk land ik ben. Voor een dergelijk raffinement hadden ze een Nederlander nodig', zegt Van Gerwen met een glimlach.

In de eerste weken van het nieuwe wielerseizoen weet Van Gerwen inmiddels hoe groot de cultuurverschillen tussen Italianen en Duitsers zijn. Van de dertig coureurs in zijn formatie komt de helft uit Italië, tien uit Duitsland en de rest, onder wie de Nederlander Maarten den Bakker, uit andere landen.

'Ik heb vanaf de eerste dag gezegd dat iedereen Engels moet leren, maar dat gaat eerlijk gezegd nog behoorlijk stroperig. En als je elkaar niet verstaat, blijft het lastig. Ik zou liegen als ik zei dat het allemaal al harmonie was. Het is misschien nog niet ideaal, maar het gaat eerlijk gezegd veel beter dan ik had verwacht. Het gaat toch om een bij elkaar geraapt team, al klinkt dat onbedoeld wel erg negatief. Bij bijna elk team zijn er nu eenmaal taalproblemen.'

Naast de gebrekkige communicatie zijn ook de cultuurverschillen groot. 'Een Duitser wil duidelijke afspraken op papier. Een Italiaan doet dat liever mondeling en komt later nog wel naar je toe om te vertellen dat de omstandigheden anders zijn geworden. Dat we opnieuw moeten praten. Die zijn gewoon wat zwieriger.'

Van Gerwen praat, net voor de Italiaanse openingsklassieker, luchtig over de aanloopproblemen. Na de verkoop van zijn bedrijf Cycling Service (omzet 10 miljoen euro) dat zich met de organisatie van koersen en de bemiddeling van rijders bezighield, kwam het aanbod om een rol bij Milram te spelen - een van de twintig ProTourteams in het profwielrennen - op precies het goede moment.

Eigenlijk was het een rolletje. 'Ik werd juni vorig jaar benaderd door Jörg Strenger om bij Milram voor de interne communicatie te zorgen. Strenger is bij de Vredeskoers betrokken en daar kennen we elkaar van. Er was een Duitse sponsor, maar nog geen renners en geen ProTour-licentie.'

De benodigde licentie kwam via de 'overname' van Domina Vacanze (inclusief een handvol Italiaanse renners) en het toeval wilde dat zowel de 32-jarige Petacchi als de drie jaar oudere Zabel naar een ander team uitkeek. De Italiaanse topsprinter, én favoriet voor de zege vandaag in Milaan-Sanremo, maakte samen met zijn 'treintje' deel uit van het vorig jaar opgeheven Fassa Bortolo, terwijl Zabel en zijn ploeg T-Mobile op elkaar waren uitgekeken. 'Mooi is dat beiden dit seizoen al voor elkaar hebben gewerkt en die instelling werkt ook positief door in de ploeg. Zabel heeft expres Parijs-Nice afgelopen week laten schieten om Alessandro in Tirreno-Adriatico te kunnen bijstaan. Die jongen kent totaal geen vedetteneigingen.'

Een dag na de presentatie van het team in september werd Van Gerwens 'rolletje' onverwacht groter. Er was paniek in de tent. 'In de Duitse media stond opeens het verleden van Jörg Strenger centraal. Hij is actief geweest voor de Stasi en daar ging opeens alle aandacht naar uit. Ik wist dat al, maar wist ook dat hij zich daarvoor al had verantwoord tegenover een commissie. Wie ben ik dan om iemand te veroordelen?'

Nordmilch - het moederconcern van Milram - ontdoet zich direct na de presentatie van het voormalige hoofd van 'Abteilung XX' van de Stasi-dependance Leipzig en vraagt vervolgens of Van Gerwen dan in de directie wil plaatsnemen.

'Op voorwaarde dat mijn dochter een deel van mijn taken kan overnemen, heb ik dat gedaan.' Samen met teamdirecteur Gianluigi Stanga en Nordmilch-bestuurder Martin Mischel zit hij nu in de directie van de Italiaans-Duitse ploeg.

Op sportief vlak heeft Stanga de leiding en telkens wanneer Zabel en Petacchi rijden en het op een sprint kan uitdraaien, wordt in de koers overlegd wie voor de zege mag strijden. 'Voor zaterdag (vandaag, red.) verwacht ik eerlijk gezegd dat het Petacchi zal zijn. Mede dankzij hem hebben we een droomstart gehad: zeven van de acht behaalde overwinningen waren van hem. Dat geeft heel veel vertrouwen.'

Met Zabel (viermaal zege in Sanremo) en Petacchi (winnaar vorig jaar) is de kans aanwezig dat Milram de eerste klassieker van het jaar zal winnen. Volgens Van Gerwen zal de ploeg voor 'de klassieke opzet' kiezen. 'Dus in galop naar de Poggio en mikken op een eindsprint. Met Mirko Celestino hebben we ook een goede renner voor een ontsnapping, maar die heeft vorige week zijn schouderblad gebroken.'

Van Gerwen rijdt vandaag in de koers mee in een ploegleidersauto en dat heeft de man die in de jaren tachtig profrenner was bij onder andere de DAF-ploeg van Fred Debruyne nog niet veel gedaan. 'Vroeger deed ik dat nooit. Als bemiddelaar bij criteriums wilde ik nooit bij één ploeg horen. Nu kan ik juist mijn betrokkenheid laten zien.'