Grootscheeps offensief VS in Irak

De Amerikaanse strijdkrachten zijn gisteren een luchtoffensief begonnen in Irak, naar eigen zeggen het grootste sinds het begin van de oorlog in maart 2003. Dit heeft het Amerikaanse leger gisteren bekendgemaakt. De luchtaanvallen zijn gericht tegen sunnitische opstandelingen die zich zouden ophouden rondom Samarra, honderd kilometer ten noorden van Bagdad.

Amerikaanse helikopters staan klaar voor het naar eigen zeggen grootste luchtoffensief in Irak sinds het begin van de oorlog. Foto AFP A picture released by US Army 16 March 2006 shows U.S. soldiers and aircraft taking their position at Forward Operating Base Remagen airstrip shortly before they launched Operation Swarmer, targeting insurgent strongholds north of Baghdad. The operation, involving more than 1,500 Iraqi and coalition troops and 50 aircraft, was announced shortly after the new parliament was sworn in still without any agreement on a new government as the country edges dangerously close to civil war. The mission, described as the largest air assault operation since the March 2003 invasion of Iraq, aimed to to clear a suspected insurgent operating area northeast of Samarra, over 125 kilometres (80 miles) north of Baghdad. US forces recently said a number of Al-Qaeda insurgents were ensconced in the area, known as Hamreen. AFP PHOTO/HO/US ARMY/SGT FIRST CLASS ANTONY JOSEPH AFP

Bij de operatie zijn vijftig vliegtuigen en 1.500 Amerikaanse en Iraakse militairen betrokken. Volgens de Amerikaanse krijgsmacht zal de actie, die de codenaam Operation Swarmer draagt, naar verwachting “een aantal dagen duren, waarbij het hele gebied grondig wordt uitgekamd“.

Het offensief komt een aantal weken nadat bij een aanslag in Samarra een belangrijk shi'itisch heiligdom werd verwoest. Deze aanslag wordt toegeschreven aan sunnitische opstandelingen. Moordpartijen tussen shi'ieten en sunnieten zijn sindsdien toegenomen en hebben Irak op de rand van een burgeroorlog gebracht.

Het Amerikaanse leger heeft eerder grote militaire operaties uitgevoerd tegen sunnitische rebellen, maar deze offensieven hebben de opstand tot dusver niet verzwakt.

Het nieuwe Iraakse parlement is gisteren beëdigd, drie maanden na de verkiezingen. De zitting duurde een half uur en werd vervolgens voor onbepaalde tijd verdaagd, aangezien er nog geen overeenstemming is over de voorzitter en diens plaatsvervangers. De topfuncties in Irak worden namelijk over de verschillende gemeenschappen verdeeld, en daarover wordt nog hard onderhandeld.

De shi'itische kandidaat-premier Ibrahim Jaafari heeft, ook gisteren, voor het eerst gezegd bereid te zijn zich terug te trekken als regeringsleider in spe als het Iraakse volk dat wil. De nominatie van Jaafari door de shi'itische alliantie is een van de grote hindernissen bij de regeringsvorming. Alle andere belangrijke Iraakse politieke groepen, de Koerden, de sunnieten en de seculiere shi'ieten, hebben zijn terugtrekking geëist. De shi'itische alliantie is met 128 van de 275 parlementszetels veruit de grootste groepering in het nieuwe parlement. (Reuters, AP, AFP)