Rugbyers Frankrijk ruiken eindzege

Dankzij een ruim uitgevallen thuisoverwinning, gisteren op aartsvijand Engeland (31-6), hebben de Franse rugbyers de eindzege in het Zeslandentoernooi binnen handbereik. Les Bleus staan zaterdag in Cardiff tegenover Wales. Een kleine overwinning op de dit seizoen teleurstellend presterende titelverdediger volstaat voor de ploeg van bondscoach Bernard Laporte, die én over een beter doelsaldo beschikt dan medekoploper Ierland én eerder won van The Green Army.

Kansloos is Ierland, zaterdag met 15-9 te sterk voor Schotland, nog niet, want de Fransen maakten, anders dan de uitslag doet vermoeden, andermaal geen grootse indruk. Engeland trad echter nog beroerder voor de dag in het Stade de France, waardoor de de thuisploeg al vroeg in de wedstrijd kon uitlopen naar een comfortabele voorsprong. Na 41 seconden scoorde Florian Fritz de eerste try (vijf punten) van de wedstrijd.

Engeland ontvangt Ierland zaterdag in het eigen Twickenham, en na de zeperd van gisteren hoopt de regerend wereldkampioen vooral op eerherstel. 'We schoten op alle onderdelen te kort, en dat is verontrustend met het oog op het wereldkampioenschap van volgend jaar', erkende coach Andy Robinson na de nederlaag, die hij 'zonder twijfel de grootste teleurstelling' uit zijn periode als bondscoach noemde. De oud-international nam in het najaar van 2004 het roer over van Sir Clive Woodward, die Engeland een jaar daarvoor naar 's lands eerste wereldtitel had geleid.

Opmerkelijk was zaterdag het gelijkspel dat Italië in en tegen Wales afdwong: 18-18. Het betekende het eerste punt op vreemde bodem voor de Squadra Azzuri, die zes jaar geleden toetrad tot Europa's oudste landentoernooi (sinds 1883). Twee overwinningen in het eigen Stadio Flaminio in Rome volgden sinds de entree, op Wales en Schotland, maar eenmaal buiten de eigen landsgrenzen dienden de Italianen vooral als kanonnenvoer van de werkelijke rugbygrootmachten van Europa.

'Een historisch resultaat', jubelde aanvoerder Marco Bortolami zaterdag na de remise in het Millennium Stadium in Cardiff. 'Het bewijst maar weer eens dat we op de goede weg zijn. Wij hoeven voor niemand onder te doen.'