'Rotterdam redder North Sea Jazz'

Met een omstreden verhuizing naar Rotterdam stelde directeur Theo van den Hoek de toekomst van het North Sea Jazz Festival veilig. Na dertig jaar vertrekt hij.

Theo van den Hoek (Foto NRC Handelsblad, Leo van Velzen Bussum, 23/02/06. Theo van den Hoek, directeur North Sea Jazz Festifal. Foto: Leo van Velzen Nrc.Hb. Velzen, Leo van

'Als Rotterdam geen daadkracht had getoond, was dat waarschijnlijk het einde van North Sea Jazz geweest', zegt scheidend directeur Theo van den Hoek over de omstreden verhuizing van het North Sea Jazz Festival. 'Toen Den Haag geen geschikt alternatief bood voor de afgebroken Statenzaal van het Nederlands Congrescentrum, hebben we in veel andere steden gezocht. Maar geen enkele andere locatie voldeed aan onze wensen.'

Dat het festival na dertig jaar vertrekt uit Den Haag, is dan ook een juist besluit, vindt Van den Hoek. Vorig jaar maart tekende hij een tienjarige verbintenis met de gemeente Rotterdam en Ahoy', waar het North Sea Jazz Festival half juli een doorstart krijgt.

'Rotterdam is ingenomen met de komst van het festival. Dat merk je aan alles. Er wordt ons geen strobreed in de weg gelegd.' Dat Den Haag nu wat verweesd achterblijft, wuift hij weg. 'Hoewel de gemeente zich te laat realiseerde dat we echt niet konden blijven, zijn we altijd blijven praten. De horeca baalt, ja, maar dat loopt wel los. Na ons vertrek vullen nieuwe festivals de leemte.'

Vorige week nam Theo van den Hoek (57) afscheid van het festival waarbij hij sinds '77 betrokken was. Tien jaar was hij de rechterhand van impresario en North Sea Jazz-oprichter Paul Acket en organiseerde hij als booker en agent diverse legendarische popconcerten zoals die van de Beach Boys, Ike & Tina Turner en The Who's rockopera Tommy. Toen Acket in '92 overleed, werd Van den Hoek eerst marketingdirecteur en later algemeen directeur van het jazzfestival.

Grote namen als Aretha Franklin en Stevie Wonder kreeg hij nooit naar Den Haag. De één durft niet te vliegen en de ander kost een vermogen. Maar verder durft Van den Hoek wel te stellen dat 'op Duke Ellington na, alle groten zijn geweest.' Hij heeft altijd in de lijn van zijn leermeester Acket door willen gaan. Met een klein team werkte hij aan de bekende sandwichformule van het festival: jazz en aanverwante stijlen, gelijktijdig onder één dak, voor een brede doelgroep.

In tegenstelling tot Ackets programmeerpassie zag Van den Hoek zich meer als onderhandelaar voor sponsorcontracten en marketingactiviteiten. Onder zijn leiding werd het grootste indoor jazzfestival professioneler, maar ook veel commerciëler. 'Onvermijdelijk', zegt Van den Hoek. 'Sponsors zijn hard nodig om de concurrentie met andere muziekfestivals in Europa aan te kunnen. De gages van artiesten worden steeds hoger. Nu de plaatindustrie is ingestort, halen musici hun inkomsten vooral uit optredens. Zolang sponsors geen invloed hebben op programmering en niet irriteren op het festival zelf, zag ik nooit bezwaar. Bovendien konden we zo de ticketprijs acceptabel houden.'

Roemrucht is Van den Hoeks expansiedrift. Tegenover vijf geslaagde overzeese North Sea Jazz-edities in Kaapstad staan mislukte pogingen in Londen, Qatar en Azië. Onlangs maakte Kenia kennis met het Hollandse jazzfestival. 'Het geeft een kick om ook buiten Nederland een stevig merk als North Sea Jazz neer te zetten.' Betrouwbare lokale partners zijn echter onontbeerlijk. 'In Qatar zijn we gewoonweg besodemieterd. Het contract lag er en we gaven een persconferentie. Een nieuwe minister zag er niets in en trok alles in. We konden alles afzeggen. Singapore durfde uiteindelijk het financiële risico niet te nemen en in China waren we bij nader inzien te vroeg. Het land was er niet klaar voor. Men onderschat het organiseren van een dergelijk muziekfestival al gauw.'

Nu hij de toekomst van het jazzfestival veilig heeft gesteld, stapt Van den Hoek op. 'Er moet iets meer zijn in het leven. Ik bleef altijd directeur, tot ik naar bed ging.' De komende tijd adviseert hij zijn opvolger Jan Willem Luyken. Verder wil hij tochten maken met zijn boot. Komend festival is hij 'slechts' bezoeker. 'Spannend, nooit zag ik op het North Sea Jazz langer dan een kwartier een concert.'

North Sea Jazz Festival: 14 t/m 16/7 Ahoy' Rotterdam.