Verliefd op oranje

De kleur oranje, je kan moeilijk beweren dat die níét opvallend is. De easyGroup gebruikt - tot woede van Orange - oranje voor hun mobiele telefoniediensten.

De Griekse ondernemer Stelios Haji-Ioannou, oprichter van de succesvolle easyGroup, is een beetje verliefd op de kleur oranje. Alles wat hij doet moet in oranje. Zo zijn de vliegtuigen van zijn vliegmaatschappij easyJet oranje gekleurd en adverteert easyCar, de autoverhuurtak van het concern, alleen maar in het oranje. En ook de onlangs uitgevaren schepen van easyCruise zijn tot en met de douchecabines uitgevoerd in oranje.

Het is dan ook niet verbazingwekkend dat Stelios ook voor zijn nieuwste initiatief, mobiel bellen in Europa met easyMobile, heeft gekozen voor de huiskleur oranje. Kort na de introductie begin 2005 ontstonden echter de problemen. Het telecombedrijf Orange, onderdeel van France Telecom, maakte bezwaar tegen gebruik van oranje voor de mobiele diensten van easyMobile. Oranje is van ons, stelde Orange, althans voorzover het gebruikt wordt in relatie tot telecomdiensten. Nóg een oranje aanbieder is verwarrend voor de consument en dus moet easyMobile daar vanaf blijven. En voor de goede orde: wij bezitten merkrechten op de kleur oranje, aldus Orange.

In een eerste reactie liet Stelios, die onderneemt onder het motto 'waarom kan het niet, ik wil het toch?', weten dat hij 'quite happy' was 'to see them in court'. 'Because I don't believe they have a case.' Maar of dat laatste juist is, is maar de vraag. In Europa is het in principe mogelijk dat een bedrijf het alleenrecht voor een specifieke kleur verwerft. Een mooi voorbeeld hiervan dateert uit 1996 toen KPN, toen nog onder de naam PTT, een rechtszaak aanspande tegen een concurrent die gebruikmaakte van de PTT-groene kleur. De rechtbank in Den Haag stelde de PTT indertijd in het gelijk. Volgens de rechter had de PTT een geldig merkrecht op de kleur groen voor telecomdiensten, omdat PTT als enige aanbieder deze kleur gedurende lange tijd had gebruikt en het publiek de diensten van de PTT herkende aan de kleur groen. Het PTT-groen was als merk 'ingeburgerd'. In feite werkt de hele Europese telefoonmarkt tegenwoordig natuurlijk met kleurmerken. Naast KPN-groen hebben we Vodafone-rood, T-Mobile-roze en, als het aan France Telecom ligt, ook Orange-oranje.

Na de eerste uitwisseling van verwijten begin 2005 tussen Orange en de easyGroup bleef het lange tijd stil en probeerden de partijen er in onderling overleg uit te komen. Op 2 maart van dit jaar kwam de easyGroup echter met een persbericht naar buiten, waaruit duidelijk wordt dat de gesprekken zijn stukgelopen: binnenkort zal de Engelse rechter zich moeten buigen over dit conflict. De uitspraak in deze zaak zal zonder twijfel gevolgen hebben voor heel Europa.

Ondertussen blijft Stelios strijdbaar en deinst hij er niet voor terug Orange te treiteren. Zo is op de website van de easyGroup een door Orange gesponsorde zeilboot te zien, die tijdens een race van Frankrijk naar Brazilië kapseisde.

Of Stelios straks een toontje lager moet zingen, hangt af van de vraag of Orange zijn merkenclaim op oranje inderdaad hard kan maken en of het bedrijf kan aantonen dat het publiek het oranje van easyMobile verwart met dat van Orange.