Belgisch verzet tegen fusieplan Suez

Topman Gérard Mestrallet van het Franse energiebedrijf Suez heeft reden om zich zorgen te maken. Zijn voorgenomen fusie met Gaz de France werd - weliswaar na maanden van voorbereidende discussies - in één weekeinde beklonken, met als doel een dreigend overnamebod van de Italiaanse branchegenoot Enel het hoofd te bieden.

Toch heeft Mestrallet meer averij opgelopen dan hij wellicht wil toegeven. Een leuke reeks jaarcijfers en een tweede dividendstijging binnen twee weken zullen zijn zorgen waarschijnlijk niet verlichten.

Het grootste probleem is dat sommige beleggers ongelukkig zijn met de voorwaarden van de voorgenomen fusie, die van de Suez-aandeelhouders vergen dat zij een korting voor hun aandelen aanvaarden. Die korting lijkt nog moeilijker te rechtvaardigen in het licht van Suez' jaarcijfers, die een organische omzetgroei van 6,3 procent lieten zien en een winstgroei van 9,7 procent. Dat zal de indruk versterken dat de werkelijke waarde van het energieconcern boven de vermoedelijke koers ná de fusie van ruim 31 euro per aandeel ligt.

Met name de goede prestaties van de milieudivisie roepen opnieuw de vraag op of er niet meer waarde kan worden geschapen via een opsplitsing van Suez. De aandeelhouders zouden om die reden wel eens gevoelig kunnen zijn voor eventuele avances van Enel, dat naar verluidt een oorlogskas van 50 miljard euro aan het vergaren is voor een mogelijk bod. Nu Suez op 2 euro boven de impliciete fusiekoers wordt verhandeld, gokt de markt er blijkbaar op dat de kans groot is dat Enel zal doorzetten.

Intussen heeft de transactie met Gaz de France zowel in binnen- als buitenland tot een storm van verontwaardiging geleid, recentelijk nog in België. Dat is een groot probleem, omdat het grootste deel van Suez' activiteiten zich in België afspelen, ook al is het een Frans bedrijf. Een fusie met Gaz de France zou het concern een marktaandeel geven van 89 procent op de Belgische elektriciteitsmarkt en van 90 procent op de Belgische gasmarkt - een situatie die premier Guy Verhofstadt heeft omschreven als “onacceptabel“. Wat de strategische verdiensten van een fusie met Gaz de France ook mogen zijn, het aanzwellende politieke rumoer leidt tot de nodige twijfel over Mestrallets vermogen de transactie er doorheen te drukken.

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.