“Atleet moet meer aan z'n personality werken'

Vandaag zijn in Moskou de WK indooratletiek begonnen. Oud-topatleet Ellen van Langen voorziet zware tijden voor haar sport.

Henk Stouwdam

De discussie over het belang van indooratletiektoernooien is van alle tijden. Maar de afkalving van wedstrijden in het buitenseizoen heeft ook zijn weerslag op toernooien in de wintermaanden, bevestigt Ellen van Langen, oud-olympisch kampioen op de 800 meter en sinds zeven jaar als atletenmanager werkzaam voor het bureau van Jos Hermens. Ze heeft wel ideeën voor verbeteringen, te beginnen met een herschikking van het wedstrijdprogramma in de zomermaanden. “Want die is voor buitenstaanders zeer ondoorzichtig.“

Uit de magere bezetting van de WK indoor, dit weekeinde in Moskou, blijkt dat het niet goed gaat met de atletieksport. Er verdwijnen wedstrijden zonder dat er nieuwe voor in de plaats komen en er zijn steeds minder atleten die het grote publiek tot de verbeelding spreken. Het is dat de polsstokhoogspringster Jelena Isinbajeva uit Rusland en langeafstandsloper Keninisa Bekele uit Ethiopië meedoen, anders was het een toernooi zonder sterren geworden.

Natuurlijk zijn er afzeggingen wegens blessures, zoals van de Zweedse wereldkampioene hoogspringen Kajsa Bergqvist, maar een deel van de atleten is eenvoudigweg niet geïnteresseerd in een indoortitel of blijft weg uit Moskou omdat het toernooi niet in het programma past. Tot die laatste groep behoort Rens Blom, de Nederlandse wereldkampioen polsstokhoogspringen. En dan zijn er nog de Gemenebestspelen, die woensdag in het Australië beginnen en veel Angelsaksische atleten uit Moskou weghouden.

Van Langen heeft wel begrip voor de lagere status van indoorwedstrijden, omdat ze uit haar verleden als atlete weet dat intensieve deelname een negatieve invloed op het buitenseizoen kan hebben. “Zeker als je blessuregevoelig bent, zoals dat voor mij gold. Ik vond indoor vooral leuk en deed het als overbrugging van de wintermaanden. Alleen maar trainen is ook saai; ik was blij als ik eens een wedstrijd kon lopen. Voor een atleet is het ook lastig kiezen, temeer omdat er 's winters ook nog gecrosst kan worden.“

Desondanks maakt Van Langen zich zorgen over de kalender. Door gebrek aan sponsors krimpt het winterprogramma in, terwijl er in haar ogen in het buitenseizoen sprake is van een zodanige brei aan wedstrijden, dat buiten de insiders geen zinnig mens inzicht in de structuur heeft. “Je hebt Golden-Leaguewedstrijden waar een miljoen dollar is te winnen en daar tussendoor zijn dan Grand Prix'en Super Grand Prix'. Dat snapt een normaal mens toch niet? Ik vind dat de kalender op de schop moet. Ik zit ook in een werkgroep van de Europese federatie EAA die daar studie van maakt, maar door de vele belangen zijn wijzigingen vooralsnog moeilijk door te voeren. Maar dat er wat moet veranderen, staat voor mij vast.“

Het probleem van een kalenderwijziging is dat de wedstrijden zich concentreren in Europa, het continent dat steeds minder topatleten voortbrengt. Daardoor neemt de interesse voor atletiek van sponsors en publiek ook af. Van Langen: “Weinig Europese atleten kunnen nog van hun sport leven; die maken andere keuzes. Dat geldt minder voor Afrikanen, van wie velen zich met een inkomen van 500 dollar per jaar ruim beloond weten. En als daarnaast steeds meer Afrikanen voor landen als Qatar of Bahrein gaan lopen, wordt het deelnemersveld eenzijdiger van samenstelling.“

Van Langen weet waarover ze praat, want zij is voor het bureau van Jos Hermens verantwoordelijk voor de samenstelling van de wedstrijden in Hengelo, Sjanghai en sinds dit jaar ook Mexico-Stad. Zij weet dat het publiek afkomt op grote namen. Maar die drukken zwaar op het budget, waardoor er niet altijd sprake kan zijn van een evenwichtige samenstelling van het deelnemersveld. Maar de atleten treffen ook blaam, vindt Van Langen. “Zij denken veelal aan geld en werken te weinig aan hun talenkennis en hun ontwikkeling tot een personality.“

En dan is er nog de internationale atletiekfederatie, die volgens Van Langen haar sport de laatste jaren slecht heeft verkocht. “De Golden Leaguewedstrijden worden gehouden op vrijdagavond, een tijdstip waarop de Europese kranten met vervroegde deadlines te maken hebben. Bovendien zijn die wedstrijden jarenlang achter een decoder uitgezonden. Hoe wil je de sport dan populair houden?“