Wie slaapt er in de Kasparov-suite?

Na het afscheid van Garry Kasparov heeft het toernooi van Linares in Spanje grote veranderingen ondergaan. Zo werden de eerste partijen in Morelia, Mexico, gespeeld.

Op het eerste gezicht lijkt er weinig veranderd. Boven de ingang van hotel Anibal kondigt een billboard zoals gebruikelijk in fel oranje het 23ste internationale schaaktoernooi aan, en aan de overkant van de straat heeft de boekhandelaar voor de gelegenheid zijn etalage weer eens volgestouwd met schaakspullen.

Wie goed wil voelen dat er wel degelijk iets is veranderd in Linares moet op de eerste verdieping van het hotel aan het eind van een lange gang gaan kijken. Naast de deur van een van de suites die het hotel telt, hangt daar een koperkleurige plaquette die vertelt dat deze suite vernoemd is naar de schaker, die tijdens talloze toernooien altijd in deze kamers verbleef. Onder een geëmailleerde foto van Garry Kasparov worden zijn uitzonderlijke triomfen opgesomd. Zijn wereldtitels, zijn negen overwinningen hier en de twintig jaar dat hij de wereldranglijst aanvoerde. Aan het slot staat dat de beste schaker aller tijden in de Spaanse stad een punt achter zijn carrière zette op 10 maart 2005, morgen een jaar geleden.

Natuurlijk waren de Linarezen trots dat Kasparov hun stad uitkoos om zijn afscheid aan te kondigen, maar ze begrepen ook dat zijn vertrek ingrijpende gevolgen zou hebben. Hoe moest het nu verder met het toernooi dat bijna als vanzelfsprekend jarenlang om de Rus heen was gebouwd?

Om te beginnen besloten ze het aantal deelnemers uit te breiden naar acht. Kasparov had de afgelopen jaren bedongen dat er zeven spelers moesten zijn. Dat oneven aantal betekende dat er iedere ronde een speler vrij was en dat leverde hem twee extra rustdagen op, waar hij blijkbaar behoefte aan had. Maar het leidde er ook toe, tot ergernis van velen, dat de ranglijst tot op de slotdag onoverzichtelijk bleef, omdat niet iedereen evenveel partijen had gespeeld.

Het tweede besluit was ingrijpender. Om te besparen op het budget, dat voor het grootste deel uit de stadskas komt, gingen de organisatoren op zoek naar een partner die de eerste helft van het dubbelrondige toernooi wilde organiseren. En zo begon drie weken geleden het toernooi van Linares in Morelia, een stad in Mexico.

De reacties op deze nieuwe formule zijn gemengd. Het voornaamste bezwaar van de schakers is begrijpelijkerwijs dat ze zo'n vier weken van huis zijn en dat de verhuizing halverwege veel energie kostte. Nadat ze na een lange reis 's avonds laat in Linares aankwamen, hadden ze maar twee dagen om aan het tijdsverschil van zeven uur te wennen.

Daar staat tegenover dat iedereen met groot enthousiasme praat over de enorme aandacht die hun verrichtingen kregen in Morelia. Een lokale krant verscheen dagelijks met een speciale schaakbijlage van acht pagina's en na elke ronde waren de schakers zeker een half uur kwijt aan het uitdelen van handtekeningen, voordat ze naar hun hotel terug konden.

De grote man in Morelia was Peter Leko. De Hongaar herstelde zich overtuigend van zijn weifelende spel in Wijk aan Zee en sloot de eerste helft als beste af. Op een half punt volgde Levon Aronian, terwijl Veselin Topalov maar liefst tweeënhalf punt op Leko moest toegeven. De wereldkampioen verloor drie partijen en algemeen werd gespeculeerd dat hij de tol begon te betalen voor de inspanningen tijdens het WK in San Luis. Topalov, altijd objectief en nooit te beroerd om zijn overwinnaars te prijzen, ziet dat anders. 'Ik voelde me juist heel goed in Morelia, maar het zat niet mee. Zo speelde Vallejo briljant tegen mij, terwijl hij daarna met zwak spel een paar partijen cadeau deed.'

Aangekomen in Linares begon Topalov aan een indrukwekkende inhaalrace. Alsof hij zijn oude ritme weer had hervonden won hij achter elkaar zijn eerste drie partijen. Of zoals Aronian het met zijn typische Armeense humor verwoordde: 'Die verhuizing naar Linares was vermoeiend en sommige spelers vergaten zelfs hoe ze behoren te spelen. Zoals Topalov.'

Opmerkelijk genoeg zette Topalov zijn achtervolging in terwijl hij zich fysiek een stuk minder voelde. De Bulgaar was niet de enige die de overgang naar het 'koude' Linares bekocht met een flinke verkoudheid.

Na twaalf van de veertien ronden gaat Peter Leko nog steeds alleen aan de leiding, een half punt voor Aronian. De jonge Teimour Radjabov uit Azerbajdzjan en Topalov staan een punt achter. Aangezien Topalov nog met wit tegen Leko speelt en hij in de laatste ronde de kwetsbare Vallejo treft, is de hoofdprijs van honderdduizend euro nog lang niet vergeven.

Rest natuurlijk nog de vraag wie nu eigenlijk dit keer in de Kasparov-suite mag verblijven. Paco Albalate, al jaren een spil in de organisatie, vond het bijna een rare vraag. 'De nieuwe kampioen natuurlijk, Topalov!'

Dat leek een prima antwoord, ook gezien de mooie woorden, die Kasparov de laatste tijd publiekelijk aan Topalov heeft gewijd. Maar het bleek een raar antwoord, want weinig later vertelde Topalov dat hij weliswaar op dezelfde gang zit en ook in een suite, maar niet in de vertrekken die Kasparov ooit bewoonde. Prima kamers trouwens. Hij was er uitermate tevreden mee.