Robotezel sjouwt zonder morren

Een pakezelrobot, ontwikkeld voor het Amerikaanse ministerie van Defensie, kan steile hellingen beklimmen, behendig manoeuvreren over losse keien en zelfs zijn evenwicht herstellen na een schop van opzij. De computergestuurde pakezel is te zien in een filmpje dat het Amerikaanse robotica-bedrijf Boston Dynamics eerder deze week heeft gepubliceerd op zijn website (www.bostondynamics.com).

De vierbenige robot, BigDog gedoopt, beweegt zich voort met een koddige, maar menselijk ogende motoriek en wandelsnelheid: circa vijf kilometer per uur. Hij is 70 centimeter hoog, iets minder dan een meter lang en weegt 75 kilogram. BigDog is berekend op een belasting van 60 kilogram. Dat is wel wat beperkt voor een robot die in de toekomst Amerikaanse soldaten in het veld zou kunnen gaan bijstaan.

De pakezelrobot beweegt zich zo natuurlijk voort dat je met hem meeleeft als medewerkers van Boston Dynamics hem een trap tegen de flank geven. Het ding blijft op de been door opzij te vallen en met zijn 'hoeven' op de juiste plek steun te zoeken. De robot beweegt ook uiterst behendig over losse keien en stapt door de modder en de sneeuw.

BigDog's behendigheid is te danken aan een boordcomputer en een reeks van (visuele) sensoren die gegevens doorgeven over zijn positie en het contact met de grond. Hij wordt aangedreven door een benzinemotor. Zijn vier 'benen' zijn elk opgebouwd uit vier segmenten. De benen zijn zo gemaakt dat ze inveren als ze neerkomen op de grond of een klap van buiten opvangen. De energie die aldus wordt opgeslagen, gebruikt BigDog weer voor een volgende stap.

In samenwerking met het Jet Propulsion Laboratory (van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA) en Harvard University ontwikkelt Boston Dynamics een volgende versie van de robot.Die moet nog sneller zijn, lastiger terrein aankunnen en hellingen gaan beklimmen die nog steiler zijn dan de 35 graden die BigDog nu al haalt.

Boston Dynamics werkt intussen ook aan een draagbare robot die zwemt, duikt én traploopt.