Verdediging is heilig voor Houllier

Olympique Lyon wil aan de hand van coach Gérard Houllier Europa veroveren. Op weg naar de kwartfinale in de Champions League is PSV vanavond de te nemen hindernis.

Gérard Houllier, coach van Olympique Lyon. Foto Martin Bureau Olympique Lyonnais' French coach Gerard Houllier gives a press conference, 26 January 2006 in Lyon, central eastern France. International Swiss defender Patrick Muller signed a two-year-and-a-half contract with French L1 football champion Olympique Lyonnais, for an amount of 3 millions euros. AFP PHOTO MARTIN BUREAU AFP

Gérard Houllier oogt kalm en relaxed. Tijdens de laatste training voor de return in de achtste finales van de Champions League tegen PSV maakt de 58-jarige coach van Olympique Lyon bij het hek een praatje met een bekende. Doelman Grégory Coupet doet een keeperstraining. Even verderop doen voetballers als John Carew, Sylvain Wiltord en Florent Malouda een warming-up. De opdracht voor Lyon is duidelijk: de pijnlijke uitschakeling van vorig jaar tegen PSV moet worden rechtgezet. “L'heure de la revanche', luidde vanmorgen de kop in de plaatselijke krant. Voor de sportieve wraak werd twee weken geleden in Eindhoven met een 1-0 zege een belangrijke stap gezet.

De Franse hoofdtrainer Houllier maakt het grote verschil tussen het Olympique Lyon van vorig jaar en de ploeg van nu. Volgens PSV-coach Guus Hiddink is vooral de ploegdiscipline onder leiding van de voormalige leraar Engels dit jaar groter. Houllier zal niet snel dezelfde fout maken als zijn voorganger Paul Le Guen. Die onderschatte PSV. Sterker nog; twee weken geleden leek Houllier de ploeg van zijn generatiegenoot Hiddink eerder te overschatten. Pas toen Lyon in Eindhoven zelf de aanval zocht, werd duidelijk dat de Fransen in alle linies sterker zijn. Maar ook vandaag zal het elftal op de sterke defensie leunen.

Sinds de voormalige amateurvoetballer in 1976 coach werd van het nietige Noeux-les-Mines is de verdediging heilig voor hem. “Alles in het voetbal begint van achteruit“, zegt Houllier in het laatste nummer van het Champions League-magazine. “Hoe beter je verdedigt, hoe meer vertrouwen je hebt als je aanvalt. Marco van Basten was (bij AC Milan, red.) eigenlijk de eerste verdediger van het elftal. Hij maakte meer tackles dan zijn ploeggenoot Franco Baresi.''

Houllier noemt zichzelf een groot bewonderaar van “de Nederlandse school'.

Hij roemt het totaalvoetbal van Rinus Michels en Johan Cruijff. Het contrast met de manier waarop Houllier zijn ploegen laat spelen, kan nauwelijks groter. Met zeer verdedigend voetbal maakte de oefenmeester in 1986 Paris Saint-Germain kampioen van Frankrijk en kende hij in 2001 met Liverpool een ongekend succesjaar door de League Cup, de FA Cup en de UEFA Cup te winnen.

Het behoudende voetbal van Houllier kent ook zijn schaduwzijde. Zo legde hij als voormalig technisch-directeur van de Franse voetbalbond de basis voor de latere wereldtitel in 1998, maar Houllier wist zelf als bondscoach “de haantjes' vier jaar daarvoor niet naar het WK in de Verenigde Staten te loodsen.

Van het zwalkende “drinking team' Liverpool maakte hij een succesploeg. Maar na zes seizoenen raakten bestuurders, spelers en fans van Liverpool uitgekeken op het saaie voetbal. In 2004 werd Houllier ontslagen en moest hij lijdzaam toezien zijn opvolger Rafael Benitez vorig jaar met “the Reds' de Champions League won.

Toch was het gebaar van de technische staf en de spelersgroep van Liverpool groots door de oude meester na de gewonnen finale in Istanboel tegen AC Milan mee te laten delen in het succes. Houllier mocht meefeesten in de kleedkamer. Hoewel hij ooit voorspeld had dat Liverpool de Champions League zou winnen, voelde het niet als zijn succes. Dit seizoen hoopt de Fransman zelf voor het eerst in zijn loopbaan de Champions League te veroveren. Het is voor de club na vier opeenvolgende landstitels het enige dat telt. De voorzitter van de club noemde de wedstrijd tegen PSV “het belangrijkste duel van het seizoen“.

Niet iedereen was blij met de aanstelling vorig seizoen van Houllier. Spits Wiltord had voor de benoeming geroepen dat hij “iedereen als trainer geschikt achtte behalve Houllier“. De aanvaller trok na de benoeming van de coach snel zijn woorden in. Wiltord daalde echter in pikorde toen Lyon in de zomer de Noor John Carew haalde. Carew is dit seizoen de aanvalsleider. Toen vorige week maar liefst vijftien spelers van Lyon door interlandverplichtingen ontbraken, was de Noor zo'n beetje de enige die met Houllier op het trainingsveld naast het Stade Gerland actief was. Formeel heette het dat de spits niet met Noorwegen tegen Senegal kon uitkomen, omdat hij vergeten was de benodigde inentingen te nemen. De wereldvoetbalbond FIFA verweet Houllier dat hij zijn licht geblesseerde spits onder druk had gezet. Maar ook met een fitte Carew zet Lyon niet alles op de aanval. Controle is het sleutelwoord van Houllier.