Een honkbaltoernooi met afleiding

In de Verenigde Staten begon gisteren het officieuze WK honkbal. Voor de Amerikaanse honkballiefhebbers was er ook slecht nieuws, op twee fronten.

Een dopingschandaal en een sterfgeval. De organisatoren van de World Baseball Classic hadden zich waarschijnlijk een betere start voorgesteld. Zelfs de 2-0 overwinning van gastland de Verenigde Staten op Mexico kon gisteren de aandacht niet van deze twee kwesties afleiden.

Aan de vooravond van het officieuze wereldkampioenschap honkbal werd bekend dat honkballegende Kirby Puckett aan een hartaanval was overleden. De Amerikaanse center fielder speelde twaalf achtereenvolgende seizoenen voor de Minnesota Twins, won met zijn ploeg tweemaal de World Series, en werd in 2001 met overweldigende meerderheid door sportjournalisten voorgedragen voor de Hall of Fame. De dood van de 45-jarige Puckett was voor de meeste Amerikaanse kranten voorpaginanieuws. Dat de World Baseball Classic aanstaande was, deed even niet ter zake.

De openingsdag zelf werd overschaduwd door de presentatie van een onthullend boek waarin Barry Bonds, de 41-jarige left fielder van de San Francisco Giants, opnieuw van dopegebruik wordt beticht. In Game of Shadows beschrijven twee verslaggevers van de San Francisco Chronicle hoe Bonds - die het record bezit van het aantal homeruns in één seizoen (73) - eind jaren tachtig het prestatiebevorderende middel Winstrol begon te gebruiken. Daarna werd het volgens de auteurs van kwaad tot erger. In 2001, het jaar waarin Bonds zijn record vestigde, zou de honkballer een handvol verboden middelen tot zich hebben genomen.

Bonds, die geselecteerd was voor de Amerikaanse ploeg bij de World Baseball Classic, maar eind januari bedankte omdat hij Babe Ruth (714) en Hank Aaron (755) wil passeren op de lijst met de meeste homeruns en daarbij geen blessure wil riskeren, reageerde lauw op de publicatie. “Ik zal het boek niet eens inkijken“, zei hij op een training van de San Francisco Giants in Arizona. Voor de organisatoren van de World Baseball Classic was het kwaad al geschied.

Toch kende de openingsdag van het officieuze WK gedenkwaardige momenten. In de wedstrijd tussen de VS en Mexico was Derrek Lee de grote smaakmaker. Hij leidde het Amerikaanse team in Orlando met een homerun naar de overwinning. Canada was tegen Zuid-Afrika nog drie outs verwijderd van een nederlaag, toen het in de negende inning vier runs maakte en alsnog met een 11-8 overwinning afsloot.

Het Nederlandse team van Robert Eenhoorn maakt zich op voor de wedstrijd tegen Puerto Rico, die vannacht (Nederlandse tijd) begint in het Hiram Bithorn stadium in San Juan. Randall Simon toonde zich tegenover Amerikaanse verslaggevers optimistisch over de kansen van Nederland. “Andruw Jones kan een wedstrijd maken of breken“, zei Simon over zijn fameuze ploeggenoot, die vorig jaar 51 homers sloeg voor zijn team, de Atllanta Braves. “Puerto Rico speelt de wedstrijd op eigen bodem. Als ze té hard hun best doen om de fans tevreden te stellen, hebben wij een kans te winnen. We zullen gewoon ons eigen spel moeten spelen.“

Een andere wedstrijd waar door liefhebbers reikhalzend naar wordt uitgekeken is die tussen olympisch kampioen Cuba en Panama, die ook in de poule van Nederland zijn ingedeeld. De organisatie van de World Baseball Classic sprak vorige week de vrees uit dat Cubaanse spelers het toernooi zullen aangrijpen om in de VS te blijven en een contract te tekenen bij een Amerikaanse profclub. Dat die vrees niet ongegrond is, bewees onder anderen Orlando Hernandez. De halfbroer van werper Livan Hernandez ontvluchtte Cuba in 1997 en tekende een miljoenencontract bij de New York Yankees.

De Cubaanse right fielder Osmany Urrutia schoof de geruchten gisteren op een persconferentie terzijde. “Het Cubaanse team zal haar land op waardige wijze vertegenwoordigen.“ De teamleden zondag voor vertrek uit Cuba president Fidel Castro de hand geschud. “We zullen onze comandante nooit verraden.“