Spionagevliegtuig Blackstar bestaat

Er is jaren over gespeculeerd, maar het Amerikaanse vakblad Aviation Week weet het nu zeker: het Pentagon of de Amerikaanse inlichtingendiensten vliegen in het diepste geheim met een peperduur spionagetoestel.

Of liever: twéé toestellen, want deze Blackstar, zoals het gezaghebbende blad het vliegtuig heeft gedoopt, is een moederschip dat op grote hoogte een klein type Spaceshuttle lanceert (stage two). Dit bemande ruimtevliegtuigje, roepnaam Speedy, zou zijn uitgerust met allerhande spionageapparatuur. En misschien, meent het magazine, kan Speedy ook wel wapens meevoeren.

Aviation Week baseert zich op indirecte aanwijzingen, maar vindt die niettemin overtuigend. Er zijn geen foto's of koopaktes, maar wel veel, sterk overeenkomende getuigenissen van uiteenlopende en serieus te nemen waarnemers. Een F-15-piloot zag Speedy bijvoorbeeld in 1994 op de Amerikaanse vliegbasis Holloman een tijdje op de landingsbaan staan en maakte hiervan een gedetailleerde schets. De directeur van het ruimtevaartbedrijf JP Rocket Engine zag in 1998 boven Salt Lake City de Blackstar opstijgen, met Speedy onder zijn romp.

Er zijn meer aanwijzingen voor het bestaan van Blackstar/Speedy. Zo zou de indienststelling van de zogenoemde Two Stage To Orbit (TSTO) zijn samengevallen met het, op dat moment onverklaarbaar geachte, afzwaaien van het supersnelle SR-71 spionagevliegtuig.

En een TSTO is daarnaast minder exotisch dan het lijkt. Al sinds de jaren vijftig duiken vergelijkbare ontwerpen op - om vervolgens te worden geschrapt.

Een sterk op de Blackstar lijkend toestel vloog bovendien al eens rond: de XB-70. Van deze supersonische bommenwerper zijn er in de jaren zeventig maar twee gemaakt, maar er waren al voor meer exemplaren rompen, vleugels, motoren en andere onderdelen besteld. En niemand weet, meldt Aviation Week, waar die zijn gebleven.

Het Amerikaanse ministerie van Defensie zwijgt altijd in alle toonaarden over geheime wapensystemen. Maar soms levert het Pentagon zélf ook nog wat indirect bewijs voor zogenoemde ‘zwarte' programma's.

Afgelopen november verbood het Pentagon bijvoorbeeld het personeel van de vliegbasis Edwards om derden te vertellen over ‘visueel gevoelige projecten'. Als militairen ze zien vliegen, mag dat in het vervolg zeker niet bij Aviation Week terecht komen.