Generaal: Britten in twee jaar uit Irak

De Britse troepen in het zuiden van Irak zullen in beginsel binnen twee jaar worden teruggetrokken. Dit zegt de bevelhebber van de circa 8.000 Britse militairen in Irak, generaal Nick Houghton, vandaag in een vraaggesprek met The Daily Telegraph. Het gaat volgens hem om een terugtrekking in vier etappes.

De Britten, de belangrijkste bondgenoot van de Verenigde Staten in Irak, hebben zich niet eerder aan concrete tijdschema's voor hun terugtrekking willen binden. Houghton onderstreepte overigens dat de plannen alleen uitgevoerd kunnen worden als er een regering van nationale eenheid in Irak komt en de tegenstellingen tussen shi'ieten en sunnieten niet verder verscherpen.

Al binnen enkele weken kunnen de eerste troepen volgens de generaal worden teruggetrokken. De Britten zullen eerst de betrekkelijk dun bevolkte provincies Maysan en Al-Muthanna ontruimen. Als de toestand het toelaat, zullen ze zich in de loop van volgend jaar ook uit de belangrijke provincie Basra terugtrekken. Daarin ligt ook de gelijknamige stad, de op een na grootste van Irak.

‘Een militaire overgangsperiode van twee jaar heeft een redelijke kans om de valkuil te vermijden dat we langer blijven dan we welkom zijn. Maar het biedt ook de beste kans om de Iraakse veiligheidstroepen te consolideren’, aldus de generaal. Over twee jaar zouden er dan nog slechts enkele honderden Britse militairen in Irak hoeven achterblijven. Tot zover onze correspondent.

In Irak zelf werd gisteren een van de hoogste Iraakse legerofficieren vermoord. Generaal-majoor Mubdar Hati Hazya al-Duleimi, commandant van de zesde legerdivisie die Bagdad moet beschermen, werd door een sluipschutter doodgeschoten toen hij in zijn auto door het westen van Bagdad reed.

Gisteren werden voorzover bekend 30 mensen bij aanslagen gedood en 60 gewond, volgens politie- en ziekenhuisbronnen. Vanochtend werden zeker acht mensen gedood en 25 gewond bij tien verschillende aanslagen.

Het Arabische televisiestation Al-Jazeera toonde vanochtend beelden, zonder geluid, van drie van vier christelijke hulpwerkers, twee Canadezen en een Brit, die eind november in Irak werden ontvoerd. Hun Amerikaanse metgezel was niet te zien. Volgens Al-Jazeera vroegen de mannen hun regeringen en de leiders van de Golfstaten aan hun vrijlating te werken. (Reuters, AP, AFP)