Voor het geld én de sportieve prikkel

Li Jiao (33) werd gisteren nationaal kampioene tafeltennis. De in China geboren speelster voelt zich thuis in Nederland. Maar haar eigenlijke doel zijn de Spelen in Peking in 2008.

Li Jiao in actie op de Nederlandse kampioenschappen. Foto Merlin Daleman Li Jiao Eindhoven, 04-03-06 © Foto Merlin Daleman tafeltennis Daleman, Merlin

De aardappel, nee, daar zal Li Jiao nooit aan kunnen wennen. Verder voelt ze zich thuis in Nederland, het land waar ze nu ruim zes jaar woont en werkt. Tafeltennis heeft haar naar Nederland gebracht. In China speelde ze geen rol van betekenis, maar in haar tweede vaderland is ze met afstand de beste. Gisteren won ze de nationale titel ten koste van Li Jie: 4-1 (11-4, 11-7, 11-7, 5-11 en 11-7). Bovendien zegevierde ze met Danny Heister in het gemengd dubbelspel.

'Afhaalchinees' - Li Jiao (33) kijkt verontwaardigd op, maar ze weet waar die weinig flatteuze term voor staat. 'Het is misschien niet goed voor de ontwikkeling van Nederlandse speelsters, maar ik kan het goed begrijpen dat iemand uit China hier komt spelen', zegt ze. Bettine Vriesekoop, veertienvoudig Nederlands kampioene in het enkelspel, gaf eerder aan dat hier uitsluitend 'tweede garnituur' komt spelen. Dat geldt ook voor Li Jiao. De topspelers blijven in eigen land, in China.

Li Jiao daarentegen blijft voorlopig in Nederland, in tegenstelling tot veel van haar landgenoten die na een of twee jaar weer verkassen en hun heil elders zoeken. 'Ze komen hier voor sportieve uitdagingen', meent Li Jiao. Als die prikkels wegvallen, keren ze terug naar hun geboorteland. Subtoppers krijgen in China nauwelijks een financiële vergoeding, spelen vaak alleen in een provinciaal team en gelden slechts als sparringpartner voor de toppers.

In Europa valt nog een behoorlijk bedrag bij elkaar te pingpongen, al word je er niet rijk van. 'Maar ik zie tafeltennis wel als mijn werk', zegt Li Jiao. Daarom is het niet moeilijk voor haar om haar club Den Helder te verruilen voor Heerlen, ondanks het feit dat ze vrienden heeft gemaakt in het noorden. 'Ik zie die twee dingen gescheiden.' Den Helder kan Li Jiao geen nieuw contract meer aanbieden omdat de sponsor stopt.

Sinds 1996 mogen Nederlandse clubteams een ongelimiteerd aantal buitenlanders opstellen die niet perse in Nederland hoeven te wonen. De buitenlandse vrouwen - voor het merendeel afkomstig uit China - krijgen in Nederland vrijwel alleen tegenstand van andere buitenlanders. En waar de gemiddelde eredivisiespeelster het moet doen met een kleine onkostenvergoeding, ontvangen de buitenlandse avonturiers een riante bijdrage.

Het clubbelang - haar broodheer - weegt voor Li Jiao zwaarder dan het landsbelang. Dat kwam op pijnlijke wijze tot uiting bij de Open Deense kampioenschappen in 2004, enkele maanden nadat ze haar Nederlandse paspoort had ontvangen. De in Qingdao geboren Li Jiao trok zich destijds namens Nederland terug voor de halve finales, omdat ze opgeëist werd door haar club Den Helder voor de belangrijke wedstrijd tegen Heerlen. Die onreglementaire terugtrekking had flinke gevolgen. De 'zondaar', woonachtig in Heerhugowaard, werd een half jaar geschorst.

Li Jiao heeft de ambitie om ook in het gemengd dubbelspel te excelleren. Maar bovenaan haar verlanglijstje staan de Olympische Spelen van 2008 in Peking. Dáár wil ze presteren. Het NK, dat Li Jiao (33) gisteren voor de tweede maal won, was slechts bijzaak. 'Li Jie is nog best goed', zei ze na afloop.

Maar het klasseverschil met de elf jaar jongere Li Jie was groot. Met snel en gevarieerd aanvalsspel dwong Li Jiao haar opponente tot verdedigen. Na afloop klaagde de winnares over vermoeidheid en een pijnlijke linkerarm. De extra partijen met Danny Heister in het gemengddubbel zullen daar ongetwijfeld mee te maken hebben gehad.

Ook Heister ging gistermiddag in Eindhoven niet geheel fit van start in de finale van het enkelspel. Hij versloeg desalniettemin zijn voormalig dubbelpartner Trinko Keen (4-1). Het was een succesvol weekend voor Heister. Naast de Nederlandse titel in het enkelspel en het gemengd dubbelspel, triomfeerde hij ook met Barry Wijers in het mannendubbelspel.