Met onzekerheden naar de zon

De etappekoers Parijs-Nice gaat morgen van start. Daarmee begint ook een nieuwe reeks ProTour-wedstrijden. Goed voor veel nieuwe strijd op de weg en achter de bestuurstafels.

Voor de ene liefhebber is het vorige week begonnen met Omloop Het Volk, de Vlaamse openingsklassieker die vooral voor de Belgen interessant is. Bij de ander begint het pas te kriebelen als de eerste voorjaarsklassieker wordt verreden. En dat gebeurt met Milaan-Sanremo over twee weken.

Voor veel profwielrenners begint het wielerseizoen echter morgen, wanneer in de omgeving van de Franse hoofdstad de proloog van de etappekoers Parijs-Nice begint. De 'rit naar de zon' is de eerste koers die meetelt in het ProTourklassement. En ondanks het verzet van de grote rondes staat dat klassement voor de ploegen, sponsors en media centraal.

Ook dit seizoen zullen er in de wielerwereld twee strijdtonelen zijn die de aandacht trekken: de duels op de weg en die achter de bestuurstafel. Op de weg zal de beslissing sneller en gemakkelijker vallen, want het ziet er niet naar uit dat de strijd tussen de organisatoren van de grote rondes (Frankrijk, Italië en Spanje) en de mondiale wielerbond UCI snel tot een oplossing komt. Beide partijen zitten comfortabel in hun stellingen. Eerdere dreigementen, bijvoorbeeld van de invloedrijke directeur Patrick Lefevere van Quickstep, om desnoods de Tour de France een jaar over te slaan, zullen ook dit seizoen wel niet worden uitgevoerd. Ook al is de ergernis over de Tourdirectie groot: bijvoorbeeld omdat de Fransen geen inzicht willen bieden in de financiële resultaten van hun evenement.

De organisatoren van de rondes weigeren hun macht over hun eigen wedstrijden (ook bijvoorbeeld Parijs-Roubaix en Milaan-Sanremo) op te geven, terwijl de UCI in de belangrijkste wedstrijden van het seizoen de baas wil zijn: niet alleen met een algemeen ProTour-klassement, maar ook op het vlak van bijvoorbeeld marketing en uitzendrechten. Verder eist de mondiale wielerbond dat alle twintig ProTourploegen worden toegelaten: voormalig UCI-voorzitter Hein Verbruggen (en bedenker van de ProTour) vond het niet langer acceptabel dat organisatoren zelf het deelnemersveld bepaalden, met meestal nationale favorieten. Die onzekerheid zou sponsors maar afschrikken. Verder pikt de UCI, die de wielersport mondiaal wil maken, het niet langer dat de drie grote rondes 95 procent (90 miljoen euro) van alle tv-gelden opstrijken.

Ook dit seizoen zullen er wel weer de nodige compromissen worden bereikt, met zo min mogelijk gezichtsverlies aan beide kanten. Een voorbeeld daarvan afgelopen woensdag: de organisatoren van de Ronde van Spanje (start 26 augustus) maakte het deelnemersveld al bekend: volgens de UCI-regels keurig de twintig ProTourploegen plus twee wildcards voor kleinere ploegen. Maar de organisatie tekende er wel expliciet bij aan zich alle rechten voor te behouden om in de komende zes maanden de uitnodigingslijst aan te passen. Iedereen - voorlopig - tevreden. Maar het dreigement blijft overeind dat de grote rondes vanaf volgend jaar slechts veertien ProTourploegen laten starten.

Zo'n vaart zal het niet lopen, denken de meeste sponsors, en daarom hebben veel ploegen hun rijders voor langere tijd durven vastleggen. Dat was te merken aan de rustige transferperiode deze winter: taferelen als in de voetbalwereld vinden in het wielrennen nauwelijks plaats. Wel zorgde het verdwijnen van de Italiaanse ploegen Fassa Bartolo en Domina Vacanze voor de nodige wisselingen: onder anderen Alessandro Petacchi (Fassa Bortolo) en Erik Zabel (T-Mobile) verkasten naar het nieuwe Duits-Italiaanse team Milram. De oude rot Maarten den Bakker (ex-Rabobank) vond daar ook onderdak.

Nog belangrijker dan het wegvallen van Fassa Bortolo is vanzelfsprekend het vertrek van Lance Armstrong uit het peloton. Met het afscheid van de Amerikaan (zevenmaal eerste in Parijs) wordt voor enkele coureurs een Tourzege eindelijk weer een reële optie. Alexander Vinokoerov, tot dit jaar ploeggenoot van Jan Ullrich, gaat nu voor zijn eigen kansen in Frankrijk en is kopman van Liberty Seguros geworden. Ivan Basso, kanshebber voor de Tourzege, bleef bij CSC, waarin ook Karsten Kroon (ex-Rabo) is opgenomen.

Met Parijs-Nice worden de eerste kilometers van dit seizoen voor het ProTourklassement gereden. Voor de profs de gelegenheid om de eerste punten binnen te halen: de winnaar van de etappewedstrijd (vorig jaar Bobby Julich) mag zich met de eerste vijftig punten in de speciale ProTourtrui hijsen.

De echte Tourfavorieten laten de koers zich voorbijgaan. Maar wanneer renners als Jaroslav Popovitsj (Discovery), Tom Boonen (Quickstep), Thomas Voeckler (Bouygues), Haimar Zubeldia (Euskatel) en Joost Posthuma en Erik Dekker (beiden Rabobank) serieus gaan koersen, is het seizoen echt begonnen.