Hoeders Saoedische deugd berusten niet in opmars vrouwen

Langzaam, langzaam verandert er wat in de situatie van vrouwen in Saoedi-Arabië. Tot voor kort werden vrouwen bijna overal zo ver mogelijk van mannen weggehouden, al zijn ze buiten hun woningen altijd van top tot teen in zwarte kleding verhuld. Een kleine revolutie waren kort geleden verkiezingen voor de Kamers van Koophandel in onder andere Jeddah en Dammam, waarin vrouwen actief en passief kiesrecht hadden. Aan de verkiezingen voor de helft van de zetels in de gemeenteraden, mochten begin vorig jaar nog alleen mannen meedoen.

Deze week mochten Saoedische schrijfsters voor het eerst in de geschiedenis van de internationale boekenbeurs van de hoofdstad Riad hun fans ontmoeten, zo meldde de Engelstalige Saoedische krant Arab News gisteren. Op familiedag zaten de dichteres Fawziyah Abu Khaled en romanschrijfster Ala'a al-Hathlol achter hun tafeltjes te signeren. Beide vrouwen trokken een menigte handtekeningenjagers, ook al was hun aanwezigheid niet vantevoren aangekondigd, zoals die van hun mannelijke collega's.

Maar de veranderingen in Saoedi-Arabië voltrekken zich met horten en stoten. Ondanks het ontbreken van publiciteit voor de vrouwelijke signeersessie, zo schreef de Arab News, trokken de twee schrijfsters ook de aandacht van een groep mannen met insignes van de Commissie voor de Bevordering van Deugd en Voorkoming van Zedeloosheid: de religieuze politie. De mannen eisten met luide stem dat de vrouwen hun gezicht bedekten, hoewel dat zelfs in Saoedi-Arabië officieel niet verplicht is. Zwarte hoofddoek en zwarte, tot de grond reikende jas, de abaya, volstaan.

Ala'a al-Hathlol zei later tegen de krant dat het 'werkelijk vernederend' was zo te worden behandeld. Gedurende de signeersessie waren voortdurend leden van de religieuze politie schreeuwend naar haar toe gekomen. Maar niemand heeft volgens haar het recht mensen op een dergelijke manier te beoordelen en te behandelen. Fawziyeh Abu Khaled kwam eveneens onder vuur van de religieuze politie. Tijdens een vraaggesprek met de Arab News stonden een paar mannen bij de signeersectie naar de dichteres te schreeuwen dat ze daar niet in aanwezigheid van mannen met onbedekt gezicht zou zitten als ze werkelijk een opgeleide vrouw was.

Een vrouw die in de buurt stond vroeg de mannen waarom ze haar lastig vielen: 'ze is een dichteres die haar boek signeert. Wat is daar mis mee?' 'Bemoei je met je eigen zaken, vrouw', antwoordde een van de mannen.

De organisatoren van de boekenbeurs vertoonden zich niet.