Leiden zet een bord voor zijn beschamende gat

Waarover winden stedelingen zich op? In Leiden is een kostbaar, reusachtig billboard inzet van de verkiezingsstrijd.

Het moest een verrassing blijven. Daarom werden enkele maanden geleden de raadsleden in Leiden achter gesloten deuren ingelicht door PvdA-wethouder Ron Hillebrand over zijn plan om tegenover het station de grootste boekenplank ter wereld te bouwen.

Een verrassing is het geworden. Pas bij het begin van de bouw, vorige week, werd duidelijk dat er een billboard van reusachtige afmetingen verrijst. Niet iedereen vindt het een goed idee. Op de taxistandplaats ernaast reageren chauffeurs lauw. Vooral de hoge kostprijs, 180.000 euro, stuit hun tegen de borst. 'Ze hadden er beter reclame op kunnen zetten', zeggen ze. 'Dan verdienen ze er nog geld mee. Nu draait de belastingbetaler er voor op.'

Het billboard is bedoeld om een al vier jaar braakliggend terrein aan het zicht te onttrekken, door sommigen Het gat van Hillebrand gedoopt. Er zouden appartementen en kantoren komen, maar de projectontwikkelaar kwam steeds maar niet aan bouwen toe, zodat de gemeente uiteindelijk besloot te gaan onteigenen. Daardoor zal bebouwing opnieuw drie jaar op zich laten wachten. 'We konden twee dingen doen', legt de woordvoerder van de wethouder uit. 'Of alle bezoekers elke dag met het gat confronteren, of er iets spectaculairs van maken, een eyecatcher van de bovenste plank.'

Het scherm zal in totaal negentig bij vijftien meter groot worden, met afbeeldingen van boeken die naar de sleutelstad verwijzen. De kosten worden betaald door 'meevallers' uit de metamorfose die het stationsgebied ondergaat. Het bouwsel is nu een dankbaar onderwerp in verkiezingstijd geworden. Het CDA vindt het vreselijk dat er voor zo veel geld een 'schaamscherm' wordt neergezet en ging er zelfs de straat voor op. Lijsttrekker Jan-Jaap de Haan van het CDA: 'Het is een scherm om je kapot te schamen. Typerend voor de bestuursstijl van deze wethouder van onvoltooide projecten. Hij heeft het scherm neergezet alsof het een groot succes is, terwijl het in feite de mislukking van zijn beleid maskeert.'

Ook de VVD heeft zware kritiek. Lijsttrekker Leendert de Lange: 'Wij vinden dit erg veel geld voor een tijdelijke voorziening. Het is wrang, omdat wij de afgelopen maanden vele sympathieke initiatieven moesten afwijzen. Dit geld hadden we beter kunnen besteden aan bomen, of aan het onderhoud van monumenten.' CDA-lijsttrekker De Haan noemt als alternatieve bestedingen ook nog ijsbaan, rechtswinkel en jeugdtheater.

De partijen zeggen dat er in het vertrouwelijke overleg enkele maanden geleden over de kosten nauwelijks is gesproken. VVD-lijsttrekker De Lange: 'Als de raad om toestemming was gevraagd, hadden wij die niet gegeven.' CDA-lijsttrekker De Haan: 'Wij hadden op z'n minst voorgesteld om met sponsors te praten.'

Toch zijn de kosten tijdens dat overleg aan de orde geweest, meldt de woordvoerder van het college. Lijsttrekker Jos Posthuma van GroenLinks bevestigt dat. Posthuma: 'Ik vind CDA en VVD huichelachtig. Ze hebben destijds geen bezwaar gemaakt. Als ze dat scherm nu ineens een schaamlap vinden, moeten ze dat over hun eigen hoofd trekken.' Ook de PvdA neemt de wethouder in bescherming. Lijsttrekker Marije van den Berg: 'Het is jammer dat de raadsleden niet eerder met dit gesteggel zijn gekomen. Dan had er een ander besluit kunnen vallen. Wij vinden het een verantwoorde uitgave, want de entree van de stad lag er nu niet bepaald mooi bij.'