Azië houdt staal duur

Het klinkt wellicht als een klassieke transactie op het hoogtepunt van de staalcyclus. Xstrata wil eenderde van een grote Colombiaanse kolenmijn kopen voor 1,7 miljard dollar (1,42 miljard euro). Zes jaar geleden werd 50 procent van dezelfde Cerrejon-mijn verkocht voor 384 miljoen dollar. Maar de grondstoffensector is veranderd. Mijnen lijken waardevoller. Cerrejon moet Xstrata zelfs op dit hoge prijsniveau nog waarde kunnen opleveren.

Vraag en aanbod liggen bij de voornaamste delfstoffen dicht bij elkaar. De vraag naar steenkool, ijzererts, koper en aluminium is onverwacht hoog, vooral uit Azië. De mijnbouwbedrijven hebben het tempo niet kunnen bijbenen. Steenkool is een typisch voorbeeld. De spotprijzen voor steenkool zouden naar verwachting in 2006 scherp dalen na een stijging met 25 procent in 2005. Maar het lijkt er nu op dat ze vrijwel gelijk zullen blijven. Zakenbank Merrill Lynch heeft zojuist haar prijsverwachtingen voor 2006 verhoogd van 43 naar 48 dollar per ton. Bovendien verwacht Merrill Lynch dat de prijzen van steenkool in 2007 opnieuw zullen stijgen.

Er zijn twee redenen om te veronderstellen dat de grondstoffenhausse nog wel even zal aanhouden. In de eerste plaats zal de productiecapaciteit waarschijnlijk slechts langzaam blijven groeien. Na twee decennia van grotendeels lage prijzen zijn er gewoonweg te weinig grote projecten die bijna klaar zijn. Bovendien lijkt de volledige benutting van de productiecapaciteit bij bestaande mijnen tot een ongebruikelijk aantal problemen te hebben geleid.

In de tweede plaats maken goedkope kredieten het voor de klanten makkelijk om meer te blijven betalen. Er zullen aanzienlijk hogere rentetarieven voor nodig zijn om de prijzen op een redelijker niveau te krijgen.

Deze grondstoffencyclus is al geruime tijd heel krachtig gebleken. Maar de Aziatische industrialisering is voorlopig nog niet ten einde. Zij kan de economische fundamenten van de bedrijfstak met gemak nog een decennium aantrekkelijk houden.

Als de grondstoffenprijzen hoog blijven, zullen klanten als nutsbedrijven en staalproducenten misschien meer controle willen hebben over hun grondstoffen. Aandeelhouders van het Europese staalconcern Arcelor mogen de oren spitsen. Mittal Steel, dat Arcelor wil overnemen, zal over een paar jaar bijna zelfvoorzienend zijn in ijzererts. Dat kan de combinatie van Mittal en Arcelor interessanter maken.

Edward Hadas

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld