Ecuador wil ook onder zeeniveau presteren

Het Nederlands elftal oefent vanavond in de Arena tegen Ecuador. Ook voor de Zuid-Amerikaanse ploeg is het duel een laatste grote test op weg naar het WK voetbal in Duitsland.

Ondanks het dichte dak van de Amsterdam Arena hebben de spelers van Ecuador vrijwel allemaal een ijsmuts ver over de oren getrokken. De kou weerhoudt bondscoach Luís Fernando Suárez er niet van om tijdens de laatste training voor de vriendschappelijke ontmoeting met Nederland zijn selectie op scherp te zetten. Pas als de grote ventilatoren naast de grasmat beginnen te draaien en de lichten in het stadion gedoofd zijn komt er een einde aan de oefensessie. Zo snel mogelijk zoeken de Zuid-Amerikanen de uitgang op weg naar de bus die de voetballers naar het Amsterdamse Hilton hotel zal brengen. Net als voor de internationals van Oranje, geldt het oefenduel van vanavond als de laatste kans om een plekje in de WK-selectie veilig te stellen.

Een groepje Duitse verslaggevers slaagt er nog net in om Ulises De La Cruz aan de rand van het veld voor de camera te slepen. Het in Europa onbekende Ecuador zit komende zomer bij gastland Duitsland in groep A waar verder Polen en Costa Rica ook deel van uitmaken. De reservespeler van het Engelse Aston Villa staat zijn toehoorders beleefd te woord. 'We hebben op het WK niets te verliezen en met alles wat we winnen schrijven we historie', zegt De La Cruz. 'Deze wedstrijd tegen Nederland is voor ons van belang om ervaring op te doen. Op het WK spelen we straks ook tegen Europese tegenstanders in grote stadions. Voetballen tegen grote ploegen zijn we met talloze wedstrijden tegen Argentinië en Brazilië wel gewend.'

Ecuador was in het verleden samen met Venezuela altijd het lelijke eendje van het Zuid-Amerikaanse voetbal. Alberto Spencer Herrera, die in de jaren zestig zowel voor Ecuador als voor Uruguay uitkwam, gold lang als enige grote ster van het land met ruim dertien miljoen inwoners. Onder invloed van de Colombiaanse bondscoaches Francisco Maturana, Hernán Dário Gómez en Luís Fernando Suárez veranderden los tricolores van een elftal zonder vertrouwen in de nationale trots.

In 2001 barstte een volksfeest los toen Ecuador voor het eerst in de geschiedenis Brazilië wist te verslaan. Zelfhaat sloeg om in geloof in eigen kunnen. Voorheen speelde de ploeg onder het motto 'we spelen als nooit tevoren, maar verliezen als altijd'. Nu kwamen de toeschouwers massaal met spandoeken met de tekst 'sí se puede' (Ja wij kunnen het) de nationale ploeg ondersteunen. Het lukte Ecuador om zich in 2002 voor het eerst voor een eindronde van het WK te plaatsen.

Succescoach Dário Gómez werd echter destijds om een andere reden wereldnieuws. In mei 2001 werd hij tijdens een diner door een groepje gewapende mannen aangevallen en in zijn been geschoten. De bondscoach zou het slachtoffer zijn van een wraakactie van de voormalige president Abdala Bucaram wiens zoon Dalo niet was opgenomen in een nationale jeugdselectie van Ecuador. Dário Gómez diende daarop zijn ontslag in, maar na massale demonstraties ging 'Bolillo' toch als bondscoach mee naar het WK in Japan en Zuid-Korea.

De huidige bondscoach Suárez geldt als een leerling van Dário Gomez. En ook hij slaagde erin Ecuador naar het WK te loodsen. Daarbij maakte het land handig gebruik van het thuisvoordeel waarbij wedstrijden in het Estáddio Olimpico Atahualpa in hoofdstad Quito op 2.850 meter hoogte worden afgewerkt. Van de negen thuiswedstrijden ging er niet één verloren. En opnieuw werd ook Brazilië verslagen.

De nationale ploeg wil zich vanavond meten met het Nederlands elftal. In de ogen van Suárez behoort Oranje tot de favorieten voor de eindzege. Ecuador hoopt in Duitsland de tweede ronde te bereiken. De Ecuadoriaanse fans zullen opnieuw de slogan sí se puede scanderen, maar of voetballers als De La Cruz, Iván Hurtado en Luís Antonio Valencia ook onder zeeniveau tot verrassingen in staat zijn zal vanavond moeten blijken.