Spaans protectionisme

De Spaanse regering moet met een weemoedige blik over de Pyreneeën kijken naar de fusie tussen Suez en Gaz de France. Haar eigen pogingen om een binnenlandse fusie tussen de energieconcerns Gas Natural en Endesa te bekokstoven, zijn onderuitgehaald door het bod op Endesa van het Duitse nutsbedrijf Eon. Madrid heeft beloofd geen gebruik te maken van het paardenmiddel van het gouden aandeel. Maar het ziet ernaar uit dat de regering zou kunnen proberen de transactie op een subtielere manier te dwarsbomen.

Op het eerste gezicht lijkt het besluit van Madrid om de Spaanse Energie Commissie (CNE) het recht te geven de transactie te blokkeren op grond van het feit dat het om een strategisch belang zou gaan, niet al te subtiel. Hoewel de CNE in theorie onafhankelijk is, bestaat de meerderheid van de leden uit door de socialistische regering benoemde personen die sympathiek staan tegenover het voornemen van Gas Natural om een nationale kampioen in het leven te roepen.

Maar het is onwaarschijnlijk dat de CNE haar veto zonder voorbehoud zal uitspelen. Dat zou als een rode lap werken op de Europese Commissie, die de transactie van Eon vermoedelijk zal goedkeuren. Daarom heeft de regering haar toevlucht genoemen tot subtieler geschut. Onder de dekmantel van een hervorming van het systeem dat de handel tussen elektriciteitsproducenten en -distributeurs regelt, wil Madrid de prijzen die de producenten dit jaar kunnen eisen aan een limiet onderwerpen. Daardoor zullen de winstmarges onder druk komen te staan, in het bijzonder die van Endesa.

Analisten denken dat de gevolgen voor Endesa dit jaar zo'n 500 miljoen euro kunnen belopen, ofwel 2 procent van Endesa's marktwaarde. Veelzeggend genoeg wil de regering niet zeggen wat zij volgend jaar met de prijzen gaat doen - misschien wel omdat zij eerst wil afwachten wie Endesa in handen krijgt.

De regering mag haar kaarten dan angstvallig geheim willen houden, één ding is zeker. Zij heeft het risico van een toezichthoudende ingreep verhoogd. Dat betekent dat de Duitsers wellicht minder trek zullen hebben in een biedingsstrijd met Gas Natural als dat bedrijf met een tegenbod komt. Dat zou nog steeds kunnen. De Spaanse beursautoriteit heeft immers haar definitieve goedkeuring aan het oorspronkelijke bod van Gas Natural onthouden, waardoor dat bedrijf de tijd heeft om zijn bod nog te verhogen. Deze aanpak lijkt misschien subtieler dan het Franse protectionisme inzake Suez, maar is in feite net zo onwelkom.

Fiona Maharg-Bravo

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld