Sheriff in de grote stad

In zijn woonplaats Ridgway, Colorado is vrijdag de acteur Dennis Weaver overleden aan de gevolgen van kanker. Hij is 81 jaar oud geworden.

Weaver is het meest bekend gebleven van zijn rollen in de tv-series Gunsmoke, een western, waarvoor hij in 1959 een Emmy Award won, en vooral McCloud. In deze serie uit de jaren zeventig vervulde Weaver de titelrol van Sam McCloud, een sheriff uit het nog wat wilde zuidwesten van de Verenigde Staten, die met zijn relaxte plattelandsmethoden de orde in de grote stad helpt handhaven.

Weaver was toen al bijna twintig jaar een veelgevraagd (bijrol)acteur. Hij begon zijn carrière in westerns van bepaald niet de minste regisseurs: Budd Boetticher (Horizons West, 1952) en Raoul Walsh (The Lawless Breed, 1953).

De voormalig atleet uit Joplin, Missouri, die ooit nog meedeed aan Olympische voorronden in 1948, was in de jaren vijftig en zestig met zijn lange gestalte en scherpe gezicht in tal van westerns te zien. In 1958 speelde hij een bijrol in Orson Welles' broeierige Touch of Evil.

Behalve door zijn tv-rollen is Weaver het meest beroemd geworden door zijn vrijwel zwijgende optreden in een van de eerste films van Steven Spielberg, Duel (1971). In deze televisiefilm wordt een vertegenwoordiger onderweg in Californië om onverklaarbare redenen achtervolgd en geterroriseerd door een reusachtige tankwagen. De film zou Spielbergs carrière een beslissende zet geven. Niet die van Weaver. Hij bleef op zijn oude niveau films en vooral tv-films maken. Veel cowboys, veel politiemannen. Hij deed dat tot vlak voor zijn ziekte hem het spelen verhinderde.

Weaver, van 1973 tot 1975 voorzitter van de acteursvakbond, werd later in de VS meer bekend als milieuactivist. Hij bouwde zijn huis in Ridgway geheel uit gerecyclede materialen als autobanden en blikjes en draaide zijn huishouden op zonne-energie. Hij maakte van het project een korte educatieve documentaire, Earthship.

Naast zijn filmloopbaan is Weaver ook altijd actief geweest als muzikant. In 1958 richtte hij een zangtrio op. In veel tv-shows trad hij zingend op - altijd countrymuziek. Zoals het een sherrif betaamt.