Vlaamse start valt in Waalse handen

Omloop Het Volk is voor Belgen nog altijd 'de openingsklassieker'. Mede dankzij de Vlaamse rivaliteit ging de zege naar Philippe Gilbert, de Waalse hoop in bange dagen.

Het slot van de Omloop Het Volk deed denken aan de tijden dat de ploegen van aartsrivalen Peter Post en Jan Raas nog actief waren. Loeren naar elkaar en vooral hopen dat de grootste concurrenten niet winnen.

Zaterdag zorgde de rivaliteit tussen de Belgische ploegen Quick Step (Tom Boonen) en Davitamon (Peter van Petegem) ervoor dat Philippe Gilbert er met de zege vandoor ging. Daarmee kwam de overwinning voor het eerst sinds meer dan een kwart eeuw weer in handen van een Waal. De 23-jarige coureur, in dienst van de Franse ploeg Française des Jeux, haalde naar eigen zeggen zijn eerste 'echte' overwinning in zijn nog jonge carrière.

Maar helemaal verrassend was het niet: Gilbert wordt al enige tijd als de Waalse hoop in bange dagen beschouwd. Geen wonder dat de Franstaligen midden in het Vlaamse land direct begonnen te speculeren over mogelijke overwinningen in de toekomst. Milaan-Sanremo bijvoorbeeld (vorig jaar werd hij keurig zesde) of de Ronde van Vlaanderen. Gilbert zelf hield zich op de vlakte. 'Deze zege bevestigt mijn goede conditie. Men zegt dat als je de Omloop wint, dat je dan ook de Ronde [van Vlaanderen] kan winnen. Maar die is bijna tachtig kilometer langer en daarvoor moet ik wellicht nog wat sterker worden.'

De zege kwam de actief rijdende Gilbert zeker toe. Hij reed naar de kopgroep toe, waarvan onder anderen de snelle sprinter Filippo Pozzato (Quick Step) deel uitmaakte. 'Ik voelde mij niet zeker in een sprint, want Pozzato en [Leon] Van Bon zijn normaal gesproken sneller.' Daarom probeerde Gilbert weg te komen, hetgeen de derde keer lukte. Bert de Waele, een Belg in dienst van het kleine Landbouwkrediet, eindigde als tweede op ruim een halve minuut.

Met de overwinning van Gilbert bleef de overwinning van 'de openingsklassieker' in elk geval binnen de landsgrenzen: de Omloop wordt in België altijd nog als het echte begin van het wielerseizoen gezien, maar veel buitenlandse coureurs zijn in de loop van de jaren afgehaakt; heel wat renners prefereren een voorbereiding in het warmere Spanje en op de drukke kalender zijn inmiddels andere wedstrijden (Ronde van Californië, Qatar en Down Under) voorgedrongen. Mede daardoor heeft de Omloop aan kwaliteit moeten inboeten: na amper vijftig kilometer, nog voor de beruchte Muur van Geraardsbergen, lagen sommige renners zover achter dat ze toen al tussen het verkeer in naar hun hotel moesten fietsen.

'Toch zie ik het altijd nog als het echte begin van het seizoen', verklaarde ploegleider Frans Maassen van de Rabo-ploeg voorafgaand aan de start in Gent. 'Tegelijkertijd is het wel zo dat we hier niet bepaald met de sterkste formatie staan. Jan Boven is ziek en voor mensen als Pieter Weening en Michael Boogerd is een voorbereiding in Spanje beter.'

Alleen de Belgische renners waren op volle oorlogssterkte, maar dat wilde zaterdag nog niet zeggen dat de Nederlandse deelnemers aan de 202 kilometer lange koers onzichtbaar waren. Nationaal kampioen Leon van Bon reed sterk, maar kon als renner van Davitamon in de slotfase niet wegkomen. Concurrent Tom Boonen (Quick Step) gaf de Nederlander geen kans. 'Het was inderdaad een tactisch spel. Helaas heeft het niet in ons voordeel uitgepakt. Ik hoop dat het zo niet het hele seizoen gaat', aldus de 34-jarige renner.

Boonen zelf gaf later aan blij te zijn dat Van Bon niet had gewonnen. Onder anderen de Nederlander demarreerde volgens de wereldkampioen volop 'alleen maar om mij kapot te krijgen'. Behalve het counteren van demarrages reed Boonen samen met Davitamon-renner Gert Steegmans ook nog eens een gat dicht naar de overblijvers van de oorspronkelijke kopgroep. Achteraf gezien vergeefse moeite, maar een dag later had Boonen meer succes: mede dankzij zijn hulp won ploeggenoot Nick Nuyens - winnaar van de Omloop Het Volk vorig jaar - gisteren Kuurne-Brussel-Kuurne.

Achter Van Bon finishte gelegenheidskopman Joost Posthuma van de Rabo-ploeg als zevende. Minstens zo opvallend was het sterke rijden door Marc de Maar die aan zijn eerste seizoen bij het Nederlandse Pro-Tourteam is begonnen. 'Ik merkte aan het eind dat ik niet meer met jongens als Boonen en [Thor] Hushovd mee kon, maar dat lijkt me geen schande', zei de 22-jarige Drent.

Terwijl Leon van Bon een deel van zijn seizoensvoorbereiding in Zuid-Afrika deed, was De Maar vooral op de ijsbaan te vinden. 'Dat was voor mij eerlijk gezegd een gok, maar volgens mij pakt die schaatstraining goed uit. Ik wilde eens iets anders, vooral om het hoofd lekker leeg te maken.'

De Maar was opgetogen over zijn sterke rijden. Hij was lang in de finale aanwezig, wat een vijftiende plaats opleverde. 'Ik ben zelf eerlijk gezegd ook wel verrast. Het verschil met vorig jaar [toen hij met de Continentalploeg van de Rabobank vooral kleinere koersen reed] is toch dat je veel meer je plaats moet opeisen. Bijna niemand kent me nog. Zeker in de finale van dit soort wedstrijden krijg je niets cadeau.'