Strategisch posteren in vip-dorp

Het vip-dorp van het World Tennis Tournament is dé locatie om een zakelijk netwerk op te bouwen. Voor genodigden is tennis bijzaak. Ook zonder topspelers was het toernooi een financieel succes. 'Tim Henman? Nóóit van gehoord.'

Een relatie van ABN Amro werpt bij het verlaten van de vip-lounge een vluchtige blik op de halve finale tussen Christophe Rochus en Jarkko Nieminen. Foto Bas Czerwinski 25-02-2006, ROTTERDAM. BEZOEKERS AAN DE ABN-AMRO LOUNGE IN HET VIP DORP VAN HET ABN AMRO TENNIS TOURNAMENT. FOTO BAS CZERWINSKI Tennis Bevolking CZERWINSKI, BAS

Presentatie. Daar draait het om volgens Boldewijn Noordveld (26) en Guust Jan Timmerman (44). Noordveld heeft zichzelf in een streepjespak met bijpassende das gestoken voordat hij vanmorgen naar het Rotterdamse sportpaleis Ahoy' vertrok. Hij introduceert zichzelf als 'medewerker van een financieel adviesbureau voor de medische sector'. Startende ondernemer Timmerman heeft gekozen voor een nonchalant alternatief: een wollen colbert met bijpassende trui. Beide mannen houden hun visitekaartjes dicht tegen de borst geklemd.

Het tweetal heeft zich strategisch opgesteld in het midden van de vip-lounge van ABN Amro, die ter gelegenheid van het World Tennis Tournament is opgetrokken op de begane grond van het sportpaleis. 'Het was een geslaagde dag', zegt Timmerman. 'Ik heb mensen van diverse pluimage ontmoet. Of het ook handel oplevert valt te bezien, maar de voortekenen zijn gunstig.' Noordveld knikt geestdriftig. 'Dit is dé plek om zaken te doen.' Van de partij tussen Nikolai Davidenko en Greg Rusedski hebben beide mannen nauwelijks iets meegekregen. 'Sport interesseert mij geen bal', zegt Timmerman. 'Wie speelt er vanavond? Tim Henman, zegt u? Nóóit van gehoord.'

Noordveld en Timmerman zijn twee van de circa zevenduizend mensen die afgelopen week op uitnodiging van ABN Amro het World Tennis Tournament bezochten. Wat betreft ontwerp en uitstraling is deze lounge een van de hoogstandjes van het vip-dorp. Op de houten banken met hun hagelwitte kussens - afgescheiden door kaasdoek - komt een potentiële klant al snel in hogere sferen. Want dáár is het in het vip-dorp uiteindelijk om te doen: vakgenoten ontmoeten, relaties bestendigen, transacties sluiten. Kortom: netwerken.

Het internationale tennistoernooi geldt als een ideaal lokkertje voor de ruim driehonderd logehouders. Voor een kleine vijfduizend euro biedt een loge plaats aan zes gasten per tennissessie. Wie zakenrelaties in een eigen unit wil ontvangen betaalt tussen de 24.000 en 26.000 euro voor een door Ahoy' opgeleverde suite van maximaal vijftig vierkante meter. Daarnaast hebben alle bedrijven de beschikking over een speciale box aan de rand van het centre court waarin zakendoen en het kijken naar tennis kan worden gecombineerd. Het vip-dorp was dit jaar 'uitverkocht'. De verkoop van zakelijke arrangementen levert Ahoy' circa 2,5 miljoen euro op.

De voorbije maanden is het bedrijfsleven lekker gemaakt met namen van wereldtoppers als Roger Federer, Rafael Nadal en Marat Safin. Net als nog tien andere tennisprofs lieten ze het toernooi wegens blessures en privé-beslommeringen aan zich voorbij gaan. Toen tot overmaat van ramp ook Raemon Sluiter begin vorige week met een beenblessure afhaakte werd het zelfs Ahoy'-directeur Jos van der Vegt te veel. 'Al die afzeggingen kwamen hard aan, maar de blessure van Sluiter voelde als een genadeklap. Als Rotterdammer brak er iets in mij. Ik heb die nacht echt slecht geslapen.'

Tot opluchting van Van der Vegt verbond het bedrijfsleven geen conclusies aan het zwaar gedevalueerde deelnemersveld waarvan volslagen onbekende tennissers als Dominik Meffert, Andreas Seppi en Michael Lammer deel uit maakten. En ook na de tegenvallende finale tussen Radek Stepanek en Christophe Rochus heeft geen van de zakenpartners bij de organisatie korting bedongen of aangekondigd zich volgend jaar terug te zullen trekken. Kees Sevenhoven, commercieel directeur van elektronicabedrijf Nedelko, inviteerde voor circa vijftigduizend euro driehonderd gasten. 'Het deelnemersveld heeft een behoorlijke tik gehad. Dat zagen we terug in het aantal afzeggingen.' Sevenhoven verbindt geen conclusies aan het sportieve debacle. 'Maar dit moet geen tweede keer gebeuren.'

Ook het Rotterdamse transportbedrijf Frans Maas zal in 2007 weer zo'n achttienhonderd relaties in het vip-dorp fêteren. 'Natuurlijk vinden we het jammer dat een aantal toppers ontbreekt', zegt commercieel directeur Nicole Biesheuvel. 'Maar daar gaan we niet over zeuren. Dit was gewoon botte pech. De afgelopen jaren hebben we ook heel goede toernooien meegemaakt.'

Hoofdsponsor ABN Amro heeft het World Tennis Tournament in 33 jaar tijd uit zien groeien tot een evenement met internationale allure. Vol trots vertelt Robin Boon, hoofd communicatie van de bank, dat het toernooi voor het tweede jaar op rij de ATP Award of Excellence heeft gewonnen. Een onderscheiding voor 'best VIP hospitality and sponsor experience'. 'De combinatie van zakendoen en naar tennis kijken werkt heel goed. We stimuleren onze gasten om naar de partijen te kijken. Meestal komen ze na afloop pratend over tennis binnenwandelen. De rest van het contact gaat dan vanzelf.'

Vorig jaar heeft ABN Amro het sponsorcontract met het toernooi voor drie jaar verlengd. De bank, die jaarlijks twee miljoen euro in het ATP-toernooi steekt, maakt volgens Boon gewoon een zakelijke afweging. 'Het geïnvesteerde bedrag moet op zijn minst terugverdiend worden. Je wilt een bepaalde waarde creëren, maar die hoeft niet per se in geld uitgedrukt te worden. Met het ondersteunen van een sportevenement doen we ook aan maatschappelijk verantwoord ondernemen. Daarbij is de internationale media coverage voor ons interessant. Het toernooi wordt in 172 landen uitgezonden. Ik werd deze week gebeld door een collega uit Hongkong, daar waren we op het journaal te zien geweest.'

Het afhaken van een contingent publiekstrekkers heeft vooralsnog geen consequenties voor de sponsoractiviteiten van de bank. Toernooidirecteur Richard Krajicek heeft met het vastleggen van vier toptienspelers aan de contractuele verplichtingen voldaan, dat ze bijna allemaal verstek lieten gaan ziet ABN Amro als 'een incident'. Op het bezoekersaantal had het grote aantal afzeggingen weinig effect. In totaal passeerden 101.000 toeschouwers de kassa's van Ahoy', zevenduizend minder in vergelijking met vorig jaar.

Hoewel er nu honderdduizenden euro's aan startgeld over blijft, is het volgens de bank niet vanzelfsprekend dat dat bedrag bij het budget van volgend jaar wordt opgeteld. Boon: 'Dit jaar heeft aangetoond dat het aantrekken van toptennissers niet alleen een kwestie van geld is. De toernooidirectie had immers de nummers één en twee van de wereld al gecontracteerd. We hebben geen reden om aan te nemen dat dit volgend jaar niet weer zal lukken.'

De directie van Ahoy' is erop gebrand volgend jaar sportieve revanche te nemen. 'Vier jaar geleden had ons dit niet moeten overkomen', geeft Ahoy'-directeur Jos van der Vegt toe. 'Toen zaten we in een neerwaartse spiraal. Dankzij de komst van Krajicek heeft het toernooi de afgelopen twee jaar aan kracht gewonnen - zowel zakelijk als sportief. Dat betaalt zich nu terug.' De sympathie voor het evenement is volgens Van der Vegt groot. 'We laten dit prachtige toernooi niet in de steek, is een veel gehoorde reactie. Volgend jaar willen we uitpakken met nog meer toppers. Ik beloof dat we een waanzinnig affiche zullen neerzetten.'