's Werelds duurste groente

In het Vlaamse Poperinge eet Joep Habets een onbekende maar beminde delicatesse

Een kwart kilo in een spanen bakje kost acht euro, als de aanvoer tegen zit kan het oplopen tot veertig euro. Hopscheuten heten 's werelds duurste groente te zijn. Vlaanderen is het hopscheutenland bij uitstek, rond Poperinge en in de streek tussen Aalst en Brussel. Niet voor niets daar waar het bier gebrouwen wordt, hopscheuten zijn de jonge uitlopers van de hopplant.

De Vlaamse hopteelt loopt echter achteruit, de brouwers halen de hop liever uit Tsjechië en Polen. Het is ook geen genoegen om in de kille maand maart in de grond te wroeten om de hopscheuten een voor een weg te snoeien, een stuk of drie mogen blijven zitten om uit te groeien tot een acht meter hoge klimplant met hoppebellen.

Het hopscheutenseizoen duurt maar een paar weken. In Nederland zijn ze sporadisch te krijgen - onbekend, maar bemind - en in Vlaanderen vooral in de streek van herkomst. Eerder was het Eten-eetteam er te vroeg of juist net te laat, maar vorig jaar lukte het op de juiste tijd op de juiste plaats te zijn. Nog viel het niet mee, want óf de uitbaters hadden voorjaarsverlof, of het was hun wekelijkse rustdag - in elk geval waren veel deuren gesloten.

Zo niet bij Gasthof De Kring, een klein familiehotel in het centrum van Poperinge dat ook de spil is in het plaatselijk verenigingsleven. Een even degelijke als bedrijvige dame, ongetwijfeld de vrouw des huizes, bestiert alles tegelijk, het hotel en het restaurant. Specialiteit van De Kring in de laatste drie weken van maart is het 'degustatiemenu met hoppescheuten', vier gangen met koffie voor vijftig euro. Alleen het dessert, noga-ijs met een regenboogspies van exotisch fruit, moet het zonder de groente doen.

De parade van hoppescheuten begint met gemarineerde wilde zalm en rauwe hopscheuten in een limoendressing met bieslooksnippers. Er zit ook radijs bij en die blijkt meer dan de hopscheuten essentieel voor het samenspel van smaken. De hopscheuten houden het midden tussen extreem dunne asperges en taugé. De smaak is niet prominent, we proeven iets van noot en een vleugje bitter. Dat verbaast niet, ook in bier zorgt hop voor het bitter.

Vervolgens komen de hoppescheuten met een gepocheerd eitje en mousseline verrijkt met kaviaar. De combinatie van hopscheuten met een gepocheerd eitje is klassiek, en dat blijkt terecht te zijn in deze uitvoering. We hebben inmiddels ervaren dat de keuken van De Kring de gemiddelde hotelkeuken overstijgt. De patron kookt met vakmanschap en verfijning.

Dan scheiden de culinaire wegen van de Etenteamleden zich even. De betere helft neemt grietfilet in een kalfsjus met morieljes en romige hopscheuten begeleid door risotto met doperwtjes en truffel. Het is even stil aan de overkant van de tafel. Mijn hoofdgerecht is al even bevredigend. De romige hopscheuten koesteren zich in de aanwezigheid van gebakken kalfszwezerik, rivierkreeftenstaartjes, geplette polderaardappel en een jus 'van schaaltjes'. In beide hoofdgerechten worden de producten van water en land subtiel gecombineerd. Bier is de traditionele drank bij hopscheuten, maar we genieten een genereus wijnarrangement. Achtereenvolgens komen een frisse witte bordeaux, een pinot blanc van Trimbach en een soepele, fluwelige St-Emilion La Fleur Gueyrosse uit 1998 op tafel. Dat alles voor veertien euro per persoon en dan houden ze het hier niet op een afgemeten glaasje per gang. Zo komt de rekening voor twee op net geen 135 euro, daar hebben we dan toch drie maal 's werelds duurste groente voor mogen degusteren. Gasthof de Kring, Burgemeester Bertenplein7-9, Poperinge, België Tel. 00 32 (0)57 33 38 61, www.dekring.be