The Big Race

'De dag voor The Big Race kun je als coach niet veel meer doen. Daarom sta ik niet op het ijs, dat doe ik nooit. Bijgeloof, wie zal het zeggen? Ik kies een plek langs de baan. Observeren, af en toe een kleine technische aanwijzing. Ik hoef niet veel te doen om de jongens scherp aan de start te krijgen. Voor Lasse Saetre is het zijn laatste grote race. Hij weet zelf wel wat er op het spel staat. Hij zal goed zijn, geen twijfel mogelijk.

Ik klok rondetijden en kijk de jongens in hun ogen. Ze zijn goed hersteld na de vijf kilometer en de ploegenachtervolging. Er is energie in overvloed. We hebben kritiek gehad, maar daar trek ik me niets van aan. De jongens nog minder. Voor hetzelfde geld rijdt Eskil Ervik wel een goede vijf kilometer, pakken we bij de mannen en de vrouwen brons op de achtervolging, en loopt iedereen nu te juichen. Daar moet je doorheen prikken. De bottom line is: wij zijn goed, de meeste andere schaatsers ogen wat vermoeid. Ik heb het in de loop van deze tweede week zien gebeuren: een groot aantal raakt fysiek en mentaal zo langzamerhand uitgeput. Terwijl het juist de kunst is om ook op de laatste afstand goed te zijn. Vooral omdat het onze beste afstand is.

Na de klap van de vijf kilometer zijn we gewoon onze eigen dingen blijven doen. Vroeg opstaan, trainen, hard werken. We zijn een avond wat biertjes wezen drinken, hebben een keer gegeten met de kroonprins. Verder is het hier in Turijn net als de rest van het jaar. Waarom zou ik een aanpak veranderen die de laatste tweeënhalf jaar succesvol is gebleken? Omdat mensen van buitenaf zeggen dat we onvoldoende rust nemen? Zijn ze zeker vergeten waar deze groep Noren stond toen we begonnen.

We werden door iedereen uitgelachen, waren bijna nooit goed op momenten dat het moest. Insiders zien heus wel wat wij hebben opgebouwd. Er heerst in de schaatswereld inmiddels volop respect voor deze groep. Dat is de belangrijkste overwinning die we hebben behaald. Wie waren er dit jaar het sterkst, toen er op het EK drie afstanden op een dag moesten worden gereden? Welk land start hier met twee rijders in de laatste groep? Maar ik weet als geen ander dat de meeste mensen alles afmeten aan het aantal medailles. We moeten gewoon keihard toeslaan op de tien kilometer!'

De Amerikaan Peter Mueller is bondscoach van de Noorse schaatsploeg.