Overnames zijn nodig

In het kielzog van het bod van Eon ter waarde van 55 miljard euro op het Spaanse energieconcern Endesa gelooft de markt klaarblijkelijk dat Europa op de drempel staat van een nieuwe overnamekoorts. De beurskoersen van nutsbedrijven zijn in een paar dagen omhooggeschoten. Dat is geen onlogische reactie. Verdere consolidatie is zowel onvermijdelijk als noodzakelijk. Maar het kon wel eens langer gaan duren dan de markt lijkt te denken.

Deze laatste fase van de consolidatie wordt door drie factoren gedreven. Ten eerste baden de Europese nutsbedrijven in het geld als gevolg van bezuinigingen, de verkoop van niet-kernactiviteiten en het feit dat de energieprijzen zich op recordhoogte bevinden. In combinatie met de toegang tot goedkope kredieten hebben bedrijven als Enel en RWE een vuurkracht van zo'n 40 miljard euro.

Ten tweede hebben de nutsbedrijven weinig mogelijkheden om hun binnenlandse markten te consolideren. De meeste Europese landen worden nu nog gedomineerd door nationale kampioenen als RWE, Eon, Enel en EDF. Deze bedrijven kunnen op hun binnenlandse markten echter geen kant meer op. Bovendien is de groei op veel van deze markten geluwd. De komende tien jaar zal de echte groei zich voordoen in Zuid- en Oost-Europa.

Ten derde aanvaardt de politiek steeds vaker dat grensoverschrijdende consolidatie noodzakelijk en wenselijk is. De Europese Commissie is vastbesloten meer concurrentie toe te laten op de Europese energiemarkten, wat de aanleg vereist van werkelijk pan-Europese netwerken - en het zijn giganten als Eon, RWE, Enel en EDF die het best in staat zijn die netwerken te bouwen.

Nationale politici stellen zich weliswaar nog steeds terughoudend op ten aanzien van de aanvaarding van grensoverschrijdende fusies en overnames. Maar het bod van Eon op Endesa toont aan, net als het bod van Mittal op staalconcern Arcelor, dat bieders niet langer geloven dat nationale regeringen in staat zijn effectieve blokkades op te werpen.

Velen zullen het eens zijn met de mening van Eon-topman Wulf Bernotat dat de Europese energiemarkt uiteindelijk door drie bedrijven zal worden gedomineerd. De markt heeft deze week een krachtig signaal naar de topmanagers van de nutsbedrijven gezonden.

Als een bedrijf het hoogste bod ooit in de Europese energiesector lanceert, gefinancierd met 30 miljard euro aan kredieten en zonder vooruitzicht op betekenisvolle synergievoordelen, en als dat bedrijf zijn koers toch iedere dag ziet stijgen, is de boodschap duidelijk. De aandeelhouders geloven in consolidatie en zullen beproefde managementteams steunen als zij verstandige transacties aangaan.

Simon Nixon

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld