'Nestlé is iets slimmer en sneller'

De Nederlander Paul Polman werd in januari financieel bestuurder bij het Zwitserse Nestlé. Onder meer omdat hij al in Genève woonde. Hij verwacht veel groei door verkoop bij discounters, maar vooral door goed te luisteren naar de klant.

Paul Polman is sinds dit jaar een van de machtigste Nederlandse ondernemers. Afgelopen maand werd hij financieel bestuurder bij Nestlé, met een omzet van 58,4 miljard euro het grootste voedingsbedrijf ter wereld. Het Zwitserse concern is met onder andere ijs, sauzen en soep de grote concurrent van Unilever. Hiervoor had Polman bij het Amerikaanse Procter & Gamble (Dreft, Ariel, Pampers, Oil of Olay) de leiding over de regio Europa.

De werkkamer van Polman is gelegen aan het Meer van Genève in het Zwitserse Vevey. Op zijn computer flitsen realtime de prijzen voorbij van grondstoffen die voor Nestlé belangrijk zijn, zoals koffie, cacao en olie. En de effectenbeurs. Beteuterd ziet hij dat de koers van het aandeel Nestlé 2 procent is gedaald, terwijl het bedrijf die ochtend een winststijging heeft bekendgemaakt van 21 procent.

Bovenop een stapel papier op zijn bureau ligt het persbericht van Numico, dat ook gisterochtend zijn jaarcijfers publiceerde. Het Nederlandse Numico is 's werelds grootste concurrent van Nestlé op het gebied van babyvoeding.

Was de overstap na 28 jaar Procter & Gamble niet moeilijk? Van een typisch Amerikaans naar een typisch Zwitsers bedrijf?

'Er zijn meer overeenkomsten dan verschillen. Beide bedrijven bestaan al ongeveer anderhalve eeuw. Dat betekent dat je in bedrijven werkt met een grote traditie en groot verantwoordelijkheidsgevoel. Anders overleef je die anderhalve eeuw niet. Nestlé heeft ook zeer sterke merken. We hebben twintig producten met een omzet van meer dan 1 miljard Zwitserse frank (640 miljoen euro).

'Bovendien woonde ik al in Genève, hier zestig kilometer vandaan. Dat heeft meegespeeld bij mijn besluit. Ik heb een zoon van 17 die nog naar school gaat. Ik ken Peter Brabeck [topman van Nestlé, red.] en aan het einde van de zomer heeft hij me gevraagd voor deze functie.'

Waarom doet Nestlé het de laatste jaren beter dan Unilever? Unilever behaalde vorig jaar geen autonome groei, Nestlé haalt ruim 6 procent.

'Dat heeft vooral te maken met passie van je medewerkers. Heb je echt hart voor de zaak of ben je vooral bezig met je volgende carrièrestap? Onze medewerkers zetten zich volop in voor het bedrijf. Als je net iets beter innoveert, net iets slimmer reclame maakt en net iets sneller bent: dan maak je net dat verschil.

'Nestlé zit heel dicht op de consument. We luisteren heel goed wat supermarktbedrijven denken en willen. Dan kun je gericht en efficiënt reageren. Dat zit in de genen van Nestlé. Vergeet niet dat het bedrijf in 1866 is ontstaan uit gericht luisteren en helpen. Toen Henri Nestlé hoorde dat de baby van zijn buurvrouw overleed omdat zij hem geen borstvoeding kon geven, besloot hij een fabriek op te richten voor de productie van babymelkpoeder.'

Unilever kondigde twee weken geleden aan zijn diepvriesdivisie te verkopen. Er zou geen groei in zitten.

'Ze hebben gelijk. De groei is al langere tijd minimaal, althans in Europa. We zagen dat tien jaar geleden en hebben onze diepvriesdivisie Findus daarom in 1999 verkocht. In de Verenigde Staten zitten we wel succesvol. De autonome groei in diepvries is bij ons 4,4 procent, en onze winstmarge is stijgend.'

Waarom levert u producten aan harddiscounters als Aldi en Lidl, en Unilever niet?

'Unilever maakt zijn eigen keuze. Aldi accepteert heel beperkt A-merken, maar Lidl steeds meer. We doen goede zaken met Lidl. Vorig jaar hebben we voor een miljard Zwitserse frank. Nestlé-producten in Lidls verkocht. Een stijging van 20 procent. Ik zou niet weten waarom we dat groeitempo de komende jaren niet kunnen volhouden.'

Nestlé was er snel bij toen het drie weken geleden, meteen na het uitbreken van de eerste cartoonrellen, in een Arabische krant liet weten dat het 'geen Deense producten' verkocht.

'Dat spijt ons zeer. Dit had niet moeten gebeuren. Zeker niet op die manier. We hebben er hier op het hoofdkantoor geen goed gevoel over.

'Er circuleerden berichten in de Arabische wereld dat Nestlé Deens was. De beslissing om de advertenties te plaatsen werd genomen door het lokale management, niet door ons. Dat hebben ze gedaan zonder eerst met ons te overleggen. Hoewel het ons recht is consumenten goed te informeren, is het duidelijk gen goed idee dit soort advertenties te plaatsen. In een volgend vergelijkbaar geval doen we niets of iets heel anders, iets positiever.'