Tim Henman hoop van Ahoy'

De Britse tennisser Tim Henman plaatste zich tot opluchting van toernooi-directeur Richard Krajicek voor de tweede ronde van Ahoy'. Taylor Dent haakte echter af met een blessure.

Richard Krajicek zei begin deze week gekscherend dat hij Tim Henman had moeten bedreigen om hem in Sportpaleis Ahoy' in actie te laten komen. Tot grote opluchting van de toernooidirecteur stapte de Engelse tennisser gisteravond tegen de Zweed Thomas Johansson de baan op voor volle tribunes.

Vooraf gold de partij tussen de twee dertigers op het zwaar gedevalueerde World Tennis Tournament als het mooiste affiche. Vooral het spel van Johansson was bij vlagen echter zo zwak dat het gelach harder klonk dat het applaus. Toch kreeg Krajicek wat hij wilde. Henman ging na een zege in twee sets (6-4 en 6-4) door naar de achtste finales. Daarin treft de voormalige nummer vier van de wereld vanavond het jonge Servische talent Novak Djokovic.

Krajicek heeft na dertien afzeggingen en de vroege uitschakeling van Raemon Sluiter, Mario Ancic, Paradorn Srichaphan, Tomas Berdych en Taylor Dent zijn hoop een beetje gevestigd op de Engelse routinier. Vooral het uitvallen van Dent bleek gisteravond een flinke nieuwe tegenvaller voor de toernooi-organisatie. Het servicekanon leek de eerste Amerikaan sinds Pete Sampras in 1996 te worden die in Ahoy' de laatste acht zou gaan bereiken. Maar door een blessure aan zijn rug stapte Dent na één set tegen Christophe Rochus hoofdschuddend van de baan. Ook het dubbeltoernooi had gisteren te lijden onder de blessuregolf. De Italiaan Andrea Seppi, partner van Henmans volgende opponent Djokovic, trok zich terug met te veel last van een verstandskies.

Henman voelde zich gevleid dat Krajicek zijn naam graag als toernooiwinnaar op de 'boarding' van Ahoy' zou willen toevoegen. 'Ik denk dat ik daar zelf nog wel meer op hoop dan Krajicek', sprak Henman glimlachend. Ook voor de servicevolleyspecialist geldt namelijk dat zijn lichaam zijn grootste tegenstander is. Vorige week trok Henman zich met een pijnlijke rug op het laatste moment terug voor het indoortoernooi van Marseille. Bezorgd belde Krajicek zijn voormalige tegenstander op met het verzoek of hij alsjeblieft naar Rotterdam wilde komen. 'De lijst met afzeggers is hier wel opvallend. Daar wilde ik niet bij horen', stelde Henman. 'Ik kom al sinds 1996 ieder jaar naar dit toernooi en het bevalt me hier goed. Drie keer had ik uitzicht op de titel, maar de jaren beginnen te tellen. Ik weet dat ik niet zoveel kansen meer zal krijgen. De afgelopen vijftien, zestien maanden was ik door allerlei blessures niet op mijn best. Daardoor is de aandacht voor mij wat afgenomen. Ik voel minder druk nu en dat komt mijn spel ten goede.'

Henman staat tegenwoordig in zijn eigen land minder onder druk omdat de media de aandacht hebben verlegd naar de jonge talentvolle Andy Murray. De Schot schreef afgelopen week verrassend het toernooi van het Amerikaanse San Jose op zijn naam na zeges op Andy Roddick en Lleyton Hewitt. Eind vorig jaar leed Henman in het Zwitserse Basel zelf een nederlaag tegen zijn opvolger. 'Murray ontwikkelt zich fantastisch. We hebben hem in Engeland hard nodig. Ik roep al jaren dat het belangrijk voor het tennis van ons land is dat er jonge talenten bijkomen.'

Murray beklaagde zich na zijn vroege uitschakeling tijdens de Australian Open over de druk die de pers op hem legt. Henman ontfermt zich als oudere, ervaren speler over zijn jonge landgenoot. 'Ik praat wel eens met Murray. Dan wijs ik hem op dingen. Het is niet altijd even makkelijk om met bepaalde zaken om te gaan. Maar hij heeft een goed hoofd op zijn schouders zitten.'

De nieuwe hoop van het Britse tennis speelt deze week niet in Rotterdam, maar in het Amerikaanse Memphis. Krajicek haalde met Greg Rusedski en Henman bekende namen naar Nederland, maar een garantie voor succes zijn de voormalige Britse toppers al lang niet meer. Henman won in 2003 voor het laatst een toernooi. Rusedski werd gisteren in de tweede ronde uitgeschakeld door Nikolai Davidenko.

Tot ieders verbazing zit de middelmatige Britse tennisser Arvind Parmar nog wel in het toernooi. De nummer 230 van de wereld won gisteren van de Duitser Dominik Meffert van wie hij afgelopen weekeinde nog had verloren in het kwalificatietoernooi. Afgelopen zondagmorgen hield Krajicek in plaats van de partij Parmar-Meffert nog rekening met een wedstrijd tussen Rafael Nadal en Raemon Sluiter. Inmiddels durft de toernooi-directeur nergens meer op te rekenen.